¡VOLANDO ALTO!
Muy Interesante México|Noviembre 2021
Los expertos anticipan que, tras la pandemia y la crisis de las aerolíneas, la aviación experimentará cambios notables, entre ellos, un aumento de la seguridad y el tráfico de mercancías, y una muy probable reducción de viajeros. Además, se avecinan novedades tecnológicas, sobre todo en sistemas de propulsión, que serán más ecológicos y silenciosos, y diseños disrruptivos.
Juan Antonio Guerrero

ALGUNOS DE LOS NUEVOS AVIONES de pasajeros seguirán la configuración conocida como ala voladora. Esta, que se viene probando desde hace más de un siglo, permite prescindir de ciertos elementos, como la cola. De hecho, en algunos modelos, el fuselaje se encuentra integrado por completo con el ala.

Cómodamente instalado en su aislado asiento, separado del siguiente por una mampara transparente para evitar cualquier posible contagio, el pasajero disfruta de una amplia visibilidad gracias a su ventanilla delantera. Es uno de los muchos privilegiados de clase business que dispone de sitio en primera fila, a lo largo de casi toda la envergadura de la aeronave. Delante de él puede observar cómo se retiran los vehículos de carga de equipaje y de aprovisionamiento, así como los varios puentes de embarque que han permitido un acceso rápido y con medidas de aislamiento social a los viajeros. Las personas de las filas traseras pueden tener las mismas vistas gracias a sus monitores individuales. Poco después, la flamante ala voladora se retira del edificio terminal y se desplaza hacia la pista de despegue, por la que ya se desliza otro aparato similar que enseguida alzará el vuelo, alejándose en total silencio del aeropuerto.

Los pasajeros saben que su transporte apenas hará más ruido que el que generen sus hélices porque sus motores, situados en la parte trasera, son eléctricos. Están asimismo tranquilos porque la huella ecológica que dejará su viaje es prácticamente nula, y recuerdan los tiempos no demasiado lejanos en que los activistas verdes maldecían el transporte aéreo por el perjuicio que ocasionaba al medioambiente. Aunque apenas ha transcurrido una década desde 2020, el año de la pandemia, cuando la aviación sufrió un aparatoso descalabro, esta ya es sostenible y ecológica: el tráfico no sólo se ha recuperado, sino que aumenta a un ritmo no visto desde los vertiginosos años del final del siglo XX.

Cambio de look

Tan idílica escena, por supuesto, es sólo uno de los muchos escenarios y objetivos que la industria aeronáutica se plantea de cara al futuro inmediato, y para cuya consecución ya trabajan numerosas instituciones y empresas del sector en muy diversos campos y a través de distintos programas de investigación y desarrollo. De hecho, ya se hacía antes de que se nos echara encima la crisis del COVID-19. No obstante, aún quedan muchos pasos por dar y el camino, obvio, se hará por etapas.

Casi con total seguridad, lo que más llamará la atención de la futura aviación comercial será la apariencia externa de los propios aviones, esto es, su configuración. No sería, ni mucho menos, la primera vez que sucede. Por ejemplo, en sus primeras décadas de historia, los biplanos monomotores de madera dieron paso a los polimotores enteramente metálicos.

En este mismo sentido, las alas voladoras, carentes de fuselaje, son una de las configuraciones que hoy más estudian los proyectistas, pero tampoco es una idea nueva. De hecho, desde los años 20 y 30 del siglo pasado se han venido ideando y construyendo numerosos modelos de este tipo, y no sólo para el transporte de pasajeros. También se han querido aprovechar las ventajas que promete tal diseño, como la disminución de la resistencia –en él, todas las superficies generan sustentación– y, por tanto, menor consumo de combustible, mayor velocidad y más alcance, en cazas y bombarderos, como el estadounidense Northrop Grumman B-2 Spirit.

Viaje turbulento

Sin embargo, las alas voladoras presentan problemas de control y estabilidad, unas funciones demasiado complejas para confiarlas sólo a la habilidad de los pilotos. Por esa razón no han llegado a fabricarse ni utilizarse masivamente. Hasta ahora han sido, además, prohibitivas desde un punto de vista comercial. No obstante, hoy el control de vuelo por cable –llamado fly-by-wire, que gestiona electrónicamente los parámetros del avión desde el joystick del piloto– soluciona varias de estas cuestiones, como la gestión del centro de gravedad, que cambia a medida que los tanques de combustible van vaciándose.

No es la única configuración que se investiga; por el contrario, muchas más esperan su turno para materializarse y ser experimentadas. Entre ellas, nos encontramos, por ejemplo, con aviones con alas dobles dispuestas en rombo –con dos grandes planos que se unen en las puntas–; alas gruesas en flecha combinadas con fuselajes sustentantes –denominadas blended-wing o alas mezcladas, pues se integran con suavidad en el fuselaje sin que exista separación entre ambos–; biplanos colocados en tándem –con un ala detrás de la otra–; fuselajes voladores mediante rotores entubados...

Algunas parecen salidas de la ciencia ficción, pero todas buscan resolver los inconvenientes de las actuales configuraciones que, en esencia, se reducen a una y que, pese a todo, seguirá siendo usada durante largo tiempo. Esta consiste en un fuselaje cilíndrico –en realidad, de sección ovalada– más o menos alargado y de mayor o menor volumen, provisto de planos de sustentación situados más o menos en la mitad de su longitud y unas superficies menores en la parte trasera –los empenajes–, con una deriva alta en la parte superior que aloja el timón de dirección, mientras que las horizontales disponen de los timones de altura.

Los motores, por lo general, cuelgan de las alas. Su disposición en la parte trasera ha ido desapareciendo en los aviones de línea debido a los inconvenientes que tal cosa presenta, como un mayor ruido en cabina –sobre todo en la parte adyacente a los mismos– y un menor espacio disponible en el fuselaje para colocar el equipaje y otros accesorios.

Sin duda, el aspecto externo de los futuros aviones de pasajeros hoy puede parecernos sorprendente, pero no lo será menos su interior. Desde hace años viene gestándose una evolución que transformará la experiencia de vuelo. Así, nos encontraremos con un entorno y vivencias muy distintas de las actuales, y que incluso superarán a aquellas más exclusivas de los días dorados del viaje transatlántico, reservadas a la primera clase.

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