ANTÁRTIDA EL SALVAJE MAR DE ROSS LA MAYOR RESERVA MARINA DEL PLANETA
Viajar|Noviembre 2020
EN UN DESAFÍO LEGENDARIO QUE HIZO CORRER RÍOS DE TINTA, SCOTT Y AMUNDSEN TRATARON DE ALCANZAR EL POLO SUR A TRAVÉS DEL MAR DE ROSS, HOY LA RESERVA MARINA MÁS GRANDE DEL PLANETA. DESDE NUEVA ZELANDA, UN VIEJO BARCO DE INVESTIGACIÓN LES SIGUE LA PISTA.
ELENA DEL AMO

El viejo barco de investigación marina Akademik Shokalskyi recorre el mar de Ross entre colonias de pingüinos emperador.

Se buscan hombres para viaje peligroso, sueldo es-caso, frío extremo, largos meses de completa oscu-ridad, peligro constante, regreso con vida incierto, honor y reconocimiento en caso de éxito.” No hay certeza de la autenticidad de este anuncio suicida, publicado supuestamente por Ernest Shackleton en el Times para reclutar tripulación rumbo a la Antártida. Real o no, sus escuetas líneas dan de lleno en lo descarnado de las exploraciones de aquellos días en que los barcos eran de madera y los hombres, de acero. A principios del siglo XX, el mundo asistió atónito a una carrera a contrarreloj por hollar el último trofeo geográfico que le quedaba al planeta. La Antártida ya figuraba de antes en los mapas. Incluso las naciones más poderosas habían sacado pecho financiando una ristra de expediciones a sus hielos. El Polo Sur geográfico —la latitud 90ºS— seguía siendo el reto a batir. No fue capricho que los primeros espadas de la época heroica de la exploración polar eligieran el mar de Ross para arrimársele. Esta inmensa bahía, descubierta en 1841 por el británico James Clark Ross y desde 2016 la reserva marina más descomunal del globo, es uno de los mordiscos que le falta a la Antártida para formar un redondel casi perfecto. Si desde Argentina o Chile queda mucho más a mano, por este flanco al sur de Nueva Zelanda se puede navegar más abajo de los 77ºS. Es decir, hasta más cerca del polo. Así se cubría un trecho mayor por mar, acortando el avance por tierra entre las trampas mortales de los glaciares y un frío de pesadilla. Tras haberlo intentado en otra incursión capitaneada por Robert Falcon Scott, Shackleton volvía a la carga con el polo durante su expedición Nimrod (19071909). En la latitud 88º23'S, a 180 kilómetros de la gloria, la falta de víveres le obligó a darse la vuelta. Al traste cuatro meses penosísimos a pie por el hielo junto a tres de sus hombres. “Pensé que preferirías un asno vivo a un león muerto”, le escribió el carismático irlandés a su esposa como excusa por no haber seguido adelante.

EL MAR DE ROSS DEBE SU NOMBRE AL EXPLORADOR JAMES CLARK ROSS, EL PRIMERO EN LLEGAR A ÉL EN 1841

Puente de mando del barco Akademik Shokalskiy.

DUELO ÉPICO

Antes incluso de recibir a Shackleton con honores de héroe, en el propio Reino Unido y en Noruega se orquestaban paralelamente dos expediciones que, sin sospecharlo aún sus protagonistas, acabarían convirtiéndose en el duelo más épico de todos los tiempos: el del estirado capitán Scott y el pragmático Roald Amundsen por clavar antes que nadie su bandera en el mismísimo Polo Sur. El primero, oficial de la Marina Británica, se sentía con indiscutible derecho a ello tras los logros científicos de su anterior intento. Vamos, que el polo era suyo. Al noruego, por entonces, solo le interesaba coronar el Ártico. Pero cuando la prensa de 1909 aireó que los estadounidenses Cook y Peary acababan de alcanzar el Polo Norte —una gesta aún hoy en entredicho—, debió pensar que la posteridad rara vez recuerda a los segundos.

Con total secretismo incluso para su tripulación, ideó un plan para hacer virar hacia el reverso del mundo la proa del Fram, el mítico barco que le había prestado para enfilar al norte su compatriota y no menos mítico explorador polar Fridtjof Nansen. Desde una escala en Madeira escribió a su mentor disculpándose por no haberle revelado su verdadero destino. Tuvo también la deferencia de mandarle un cable a su rival, Scott: “Permítame informarle que el Fram se dirige a la Antártida. Amundsen”. Con pocos días de diferencia, partieron de cada extremo de la barrera de Ross, un campo de hielo flotante casi del tamaño de España. Para los hombres de Amundsen, curtidos en el Ártico, no es que la expedición fuera un paseo, pero casi. Fueron y volvieron en 99 días sin mayor dificultad gracias sobre todo a su habilidad con los esquís y los trineos de perros traídos con el Fram. A Scott, tan rígido en todo, servirse de vulgares canes —amén de írselos zampando como Amundsen para acarrear menos víveres y sortear de paso el escorbuto— le parecía indigno de un caballero. Se valió a cambio de ponis siberianos, que fueron sucumbiendo uno tras otro hasta acabar tirando él mismo con sus cuatro hombres del avituallamiento. Alcanzaron el Polo Sur, sí, pero 34 días después que los noruegos, y murieron todos, ateridos y hambrientos, en el infernal regreso a la costa donde les aguardaba su equipo. Del campamento de Amundsen no queda ni rastro. Las dos cabañas que erigió Scott en su par de expediciones, así como la de Schakleton, sí resisten en pie por la isla de Ross, uno de los objetivos de las singladuras de todo un mes que, con apenas 50 afortunados a bordo, organiza la empresa neozelandesa Heritage Expeditions.

El cabo Adare, en el límite entre la Antártida Oriental y la Antártida Occidental.

El mar de Ross alberga cerca del 40 % de la población mundial de pingüinos Adelia.

Foca de Weddell.

Eso sí, solo se atreve a seguir la pista de estos exploradores de leyenda dos veces al año durante el fugaz verano austral. El resto del tiempo, el mar de Ross resulta inaccesible para el común de los mortales. Y es que, salvo en sus meses menos gélidos, los 14 millones de kilómetros cuadrados de la Antártida prácticamente se duplican con la banquisa de mar congelado que se le forma alrededor. Incluso en los relativamente benévolos enero y febrero, el capitán de estos cruceros de expedición habrá de adelantarse a las inclemencias para no quedar atrapado por el hielo que podría volver a formarse en cualquier momento. La Navidad de 2014 le ocurrió al Akademik Shokalskiy, y todo su pasaje hubo de ser evacuado en helicóptero. Las pruebas —¡qué distinto a los tiempos de Amundsen!— circulan por YouTube.

Este antaño barco ruso de investigación marina comenzó a albergar cruceros de una vez en la vida tras desmembrarse la Unión Soviética. Sin posibles ya para investigar, acabó gestionado por el biólogo neozelandés Rodney Russ, consagrado a descubrirle las esquinas más remotas de las regiones polares a reducidos grupos de viajeros que tienen el riñón bien cubierto.

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