TRAVELER | VIETNAM Travesía especiada
National Geographic en Español|Febrero 2020
UNA EXCURSIÓN POR LOS BOSQUES TROPICALES ANCESTRALESDEL SURESTE DE ASIA EN BUSCA DEL PRECIADO CARDAMOMO.
MIKE IVES
Cada vez más aventureros se dirigen hacia el Parque Nacional Hoang Lien, cerca de la frontera entre Vietnam y China. El parque es hogar de los bosques tropicales de cardamomo negro, una especia esencial en la sopa pho y otros platillos vietnamitas.

Giang A Thao descansa sobre un costal de vainas de cardamomo recién cosechadas. Durante la temporada de recolección, él les ayuda a sus parientes, que tienen una parcela de cardamomo en las montañas Hoang Lien.

Un extraño con un rifle de aire comprimido apareció de la nada en el valle montañoso donde estábamos Lang y yo.

“Hola. Estamos perdidos –dijo Lang, que llevaba una blusa tejida tradicional encima de sus pantalones de licra y sus botas de hule–. ¿Ha visto a mis parientes? ¿Siete hombres y dos mujeres?”.

Para llegar habíamos pasado un día en motocicleta por un paso de montaña irregular, vadeamos ríos cuyas aguas nos llegaban a las rodillas, recorrimos caminos sinuosos e incluso esquivamos una serpiente venenosa. Ahora estábamos cerca de nuestro destino, un bosque de cardamomo negro en una de las cimas cercanas, pero no podíamos encontrar el sendero para aproximarnos entre los arbustos y las flores silvestres. Duong, el esposo de Lang, se acababa de ir para buscarlo.

Resultó que Lang y el cazador eran de la misma aldea, no muy lejos del Parque Nacional Hoang Lien. Él había cultivado la especia en el parque durante años y sabía exactamente dónde acampaba la familia de Lang.

Habíamos entrado al parque, una colección de valles y montañas irregulares cerca de la frontera de Vietnam con China, para ver cómo se cosechaba el cardamomo de manera silvestre. Giang Thi Lang y Nguyen Danh Duong son guías en el pueblo cercano de Sa Pa. La familia de Lang ha cultivado esta especia en las montañas Hoang Lien desde los años noventa del siglo pasado y ahora su hermano menor, Cho, quien encabeza la expedición familiar anual para la cosecha, aceptó que me uniera a ellos.

Incluso en un país con una biodiversidad y belleza natural excepcionales, Sa Pa se destaca. Este pueblo serrano se asienta junto a la montaña más alta de Vietnam, Fansipan (3 134 metros), y a la entrada de un parque nacional. Es un sitio espectacular para hacer senderismo y experimentar las costumbres de los grupos étnicos minoritarios que han vivido en Sa Pa y en el valle junto al río por generaciones.

Este viaje era al mismo tiempo una gran aventura y una lección sobre la historia medioambiental reciente de Vietnam. El cardamomo negro se plantó por primera vez en las montañas Hoang Lien en los años noventa para sustituir al opio, un cultivo prohibido que alguna vez ayudó a sostener la economía local de Indochina. En cambio, el parque nacional es un símbolo de los esfuerzos del Vietnam de la posguerra para proteger la biodiversidad vegetal. De ahí el dilema: ¿cómo puede un bosque tropical ser al mismo tiempo un refugio de conservación y un sitio de agricultura lucrativa?

IZQ.

Campesinos lavan vegetales en un campamento cerca de un puesto de plantas de cardamomo en el Parque Nacional Hoang Lien. Formaban parte de un grupo que pasó varios días en la cosecha de la especia y luego la secó en una fogata antes de llevarla de regreso a sus aldeas alrededor de Sa Pa.

ABAJO

Las vainas recién cosechadas son rojas hasta que se tuestan, entonces se vuelven marrón oscuro o negras. La especia se vende principalmente a comerciantes chinos y se usa en la medicina tradicional.

Dos aldeanos del grupo étnico dao rojo cruzan un puente colgante de regreso tras cosechar cardamomo. Las personas en su aldea, Nam Cang, obtienen muchos de sus ingresos de la venta de la especia a los comerciantes.

EMPECÉ MI VIAJE en Hanói, más de 300 kilómetros al sureste. En un mercado cercano a mi viejo departamento compré seis vainas de cardamomo por 9 000 dongs vietnamitas, o 39 centavos de dólar. Eran casi el doble de grandes que sus primas verdes, muy utilizadas en la cocina india y que miden lo que una uña, y olían a un ahumado intenso y frutal.

El cardamomo negro (Lanxangia tsaoko), conocido como thao qua, crece a lo largo de las riberas en bosques de terrenos elevados, bajo las copas de árboles altos. Como especia seca, se usa en el pho, una sopa de fideos ubicua en todo Vietnam, y otros platillos populares.

El thao qua tiene un mercado menor que el cardamomo verde en Occidente: se vende principalmente a comerciantes chinos y se usa en la medicina tradicional para tratar el estreñimiento y otros malestares. Con los años, la demanda creciente de China ha hecho que Sa Pa se convierta en un centro importante para su comercio.

Esa noche tomé un tren hacia el noroeste desde Hanói, hasta la frontera con China. Cuando llegué a la ciudad fronteriza de Lao Cai a la mañana siguiente, viajé en taxi durante una hora hacia Sa Pa, donde me encontré con Lang para tomar un café. Después, ella me llevó a la vuelta de la esquina, a una bodega de cardamomo, donde los trabajadores clasificaban las vainas recién cosechadas bajo una bombilla solitaria.

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