Un sacrificio inimaginable
National Geographic en Español|Febrero 2019

Hace más de 500 años, en lo que hoy es Perú, el pueblo chimú mató a 269 niños y niñas durante un ritual perturbador. La razón aún es un misterio.

Por Kristin Romey. Fotografías de Robert Clark

Un tocado con plumas de guacamaya corona el cráneo de un niño sacrificado, quien llevaba el cabello hasta los hombros. | En opinión de los investigadores, el tocado indica que la víctima pudo haber pertenecido a una familia de la élite. REBECCA HALE (NGM)

Los restos de dos menores, tal vez niño y niña, yacen lado a lado en un sitio de enterramientos masivos descubierto en la árida costa del norte de Perú. La pareja es parte de los 269 niños sacrificados hacia 1450 d. C. y enterrados en dos sitios próximos a Chan Chan, la antigua capital de la cultura chimú. Casi todas las víctimas fueron inmoladas con una incisión en el pecho –probablemente para extraerles el corazón– y envueltas con mortajas sencillas.

Danila (14 años) sostiene una cría de alpaca cerca del distrito de Huaylillas, en las montañas del norte de Perú. El análisis esquelético de los niños sacrificados revela que las edades oscilaban entre los cinco y 14 años, y que procedían de distintas regiones del imperio chimú, incluida la zona montañosa.

Es Viernes Santo en Huanchaquito, una aldea en la costa norte de Perú. La joven víctima yace en una tumba poco profunda, en un baldío lleno de basura.

Dos universitarios –estudiantes de arqueología vestidos con batas y mascarillas– se tienden boca abajo a ambos lados de la tumba y empiezan a excavar con pequeñas palas.

Lo primero que aparece es la bóveda de un cráneo infantil cubierto con una mata de cabello negro. Los excavadores cambian las palitas por brochas y comienzan a retirar la arena suelta, con lo que exponen el resto del cráneo y unos hombros esqueléticos que sobresalen de una mortaja de algodón grueso. A la larga, emergen los restos de una diminuta llama con pelaje dorado acurrucada junto al niño.

Gabriel Prieto, profesor de arqueología en la Universidad Nacional de Trujillo, se asoma al interior de la fosa y asiente con la cabeza.

El dueño de una pizzería local, Michael Spano, sostiene una fotografía del primer niño excavado en Huanchaquito. Spano avisó al arqueólogo Gabriel Prieto que los huesos se erosionaban en un baldío frente a su casa y lo urgió a excavar el sitio. “Será famoso” le dijo Spano según recuerda Prieto.

“Noventa y cinco”, anuncia. Prieto lleva la cuenta de las víctimas y esta, identificada como E95, es la nonagésima quinta que desentierran desde 2011, cuando el arqueólogo empezó a investigar el sitio de enterramientos masivos. Al final, el lóbrego recuento en este y un segundo sitio sacrificial en las cercanías sumará un total de tres adultos y 269 niños de entre cinco y 14 años. Todas las víctimas murieron hace más de 500 años durante un ritual de sacrificio muy bien organizado y que quizá no tenga precedentes en la historia mundial.

“¡Esto es completamente inesperado!”, exclama Prieto, moviendo la cabeza con desconcierto. Esas palabras se han convertido en una especie de mantra que el arqueólogo y padre repite mientras intenta comprender el pavoroso hallazgo, en un sitio conocido como Huanchaquito-Las Llamas. En nuestra época y cultura, la muerte violenta de un solo infante es desgarradora y cualquiera se horrorizaría ante la imagen de un asesinato masivo. Por ello es necesario preguntar: ¿cuáles fueron las circunstancias desesperadas que justificaron un suceso que hoy nos parece impensable?

Los arqueólogos Gabriel Prieto (con brocha, apoyado en un codo) y John Verano (extrema izq., con cámara) trabajan con su equipo para excavar las tumbas superficiales de Huanchaquito. Poco después de concluir el trabajo, los arqueólogos descubrieron un segundo sitio de sacrificios infantiles en la vecina Pampa la Cruz.

LOS ARQUEÓLOGOS HAN encontrado pruebas de sacrificios humanos por todo el mundo. A veces son centenares de víctimas, a menudo consideradas cautivos de guerra, fatalidades de un combate ritual o siervos inmolados tras la muerte de un gobernante o la construcción de algún edificio sagrado. Si bien los textos antiguos, incluida la Biblia hebrea, testimonian la práctica del sacrificio infantil, el registro histórico incluye contadas muestras de hecatombes de niños. Antes del descubrimiento de Huanchaquito, el sitio sacrificial infantil más grande de América –y, posiblemente, de todo el mundo– era el Templo Mayor en la capital mexica de Tenochtitlan (actual Ciudad de México), donde sacrificaron a 42 niños, en el siglo XV.

Estudiantes de arqueología de la Universidad Nacional de Trujillo se disponen a limpiar y catalogar los cráneos del enterramiento masivo de Huanchaquito. El clima árido del norte de Perú momificó muchos de los restos, que se encuentran inusualmente bien conservados.

Una capa profunda de lodo preservó las huellas de unas crías de llama alrededor de la tumba de un niño sacrificado en Huanchaquito. Ante la evidencia de precipitaciones abundantes en la costa árida, los investigadores opinan que la hecatombe infantil pudo ser una respuesta desesperada a las inundaciones que ocasionó el fenómeno de El Niño.

Los restos de un niño y una cría de llama afloran de la arena en Huanchaquito. Casi todos los menores fueron sepultados de cara al mar, mientras que las llamas quedaron orientadas hacia las cumbres andinas. Si bien los menores representaban el futuro de los chimúes, las llamas también eran ofrendas valiosas por ser una fuente vital de alimento, transporte y fibras. GABRIEL PRIETO

Los arqueólogos han encontrado pruebas de sacrificios humanos en todo el mundo, pero hay poca evidencia de sacrificios infantiles masivos como el de HuanchaquitoLas Llamas.

Prieto creció en Huanchaco, ciudad que abarca la aldea de Huanchaquito. En su infancia solía buscar abalorios frente a la iglesia colonial del siglo xvi que se alza sobre la colina más alta de la localidad. También recuerda que pasó muchas tardes en el límite sur de la ciudad, explorando las ruinas de adobe de Chan Chan, la antigua capital chimú. Durante su apogeo, en el siglo xv, Chan Chan fue una de las urbes más grandes de América y sede del poder de un imperio que se extendía unos 500 kilómetros por la costa peruana.

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