En busca de la chinche besucona
National Geographic en Español|Junio 2019

¿Por qué se sabe tan poco acerca de una infección parasitaria que afecta aproximadamente a 300 000 personas en Estados Unidos? Porque es una enfermedad que azota a los pobres.

Por Daisy Hernández

CRECÍ CREYENDO que mi querida tía casi había muerto porque comió una manzana en América del Sur.

Según las historias de la familia, la fruta estaba contaminada o quizá contenía un insecto que había mordido a la tía Dora. Como hubiese sido, mi familia sabía esto: un doctor de Nueva York había diagnosticado a mi tía con la enfermedad de Chagas, lo cual quería decir que podía morir. Durante décadas cuidamos a mi tía cada que entraba y salía de los hospitales. Hacia finales de mis treinta, una noche llevamos a la tía Dora a urgencias. Una semana después murió. Tenía 59 años. Creía que el Chagas era poco común, estaba equivocada.

La enfermedad de Chagas lleva el nombre del doctor brasileño que la descubrió en 1909. Hoy por hoy es más común en Estados Unidos que el virus del Zika. Y en el resto del continente americano, los estragos del Chagas son casi ocho veces mayores que los de la malaria.

Otro blanco del insecto

En Estados Unidos, la transmisión del parásito mortal Trypanosoma cruzi a los humanos es inusual, pero los perros parecen ser más vulnerables. Un estudio realizado en perros de agencias estadounidenses, usados en tareas como detección de explosivos u operaciones de rescate, dio positivo para el Chagas. Aunque los perros no mostraron señales de enfermedad, más de 7 % estaba infectado. “Cuando revisamos sus corazones, identificamos señales de cardiopatía”, afirma la directora del estudio, Sarah Hamer, profesora adjunta en el Colegio de Medicina Veterinaria y Ciencias Biomédicas de la Universidad de Texas A&M. En los refugios de animales de Texas se han encontrado tasas de infección entre los perros similares a los de las agencias. Los científicos aseguran que estos tendrían mayor riesgo de contraer la enfermedad que las personas porque pueden comer insectos que portan el parásito. Sin embargo, aseguran, el riesgo de que transmitan la infección a los humanos es muy bajo. —DH

Alrededor de 10 000 personas mueren cada año por la enfermedad de Chagas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos estiman que cerca de 300 000 personas que viven en ese país tienen la enfermedad. Muchos, como mi tía, crecieron en comunidades pobres en América del Sur, Centroamérica o México. Pocos saben que la tienen, porque el parásito que la causa, Trypanosoma cruzi, es un microorganismo astuto.

Un insecto triatomino, llamado chinche besucona, la transmite a las personas. En la etapa aguda, por lo general hay cura; por desgracia, menos de 1 % de los infectados recibe un diagnóstico o tratamiento. El parásito puede vivir en el cuerpo a lo largo de la vida de una persona sin causar síntomas, pero entre 20 y 30 % de los infectados sufrirá algún daño cardiaco. Los problemas cardiacos relacionados con la enfermedad incluyen ritmo cardiaco irregular, aneurismas en el ventrículo izquierdo e incluso paros cardiacos.

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