TRAS EL INCENDIO: REDESCUBRE LA COSTA ZAFIRO
National Geographic Traveler en Español|Diciembre 2021 - Febrero 2022
LOS INCENDIOS FORESTALES EN AUSTRALIA QUEMARON LAS TIERRAS Y MATARON O DESPLAZARON A MILLONES DE ANIMALES. SIN AGUA, ELECTRICIDAD O INTERNET, LAS COMUNIDADES COLABORARON PARA RECONSTRUIR SUS VIDAS. A MÁS DE UN AÑO, LA SITUACIÓN HA MEJORADO.
DE JUSTIN MENEGUZZI

Un brote florece de un eucalipto blanco posterior a las llamas en Nueva Gales del Sur.

“Básicamente estamos parados en una bomba”, exclama Karen Touchie con una risa nerviosa.

Atrás de nosotros, en una cabaña que Karen y su pareja Gavin Hughes convirtieron en una destilería boutique de ginebra, hay miles de litros de alcohol en un tanque. Los tres estamos en la veranda de North of Eden, en el valle de Bega, en Nueva Gales del Sur, probando su ginebra artesanal. El border collie de tres patas de Karen y Gavin, Jim, se acerca cojeando para recibir una palmadita.

Es difícil imaginar que este es el mismo sitio donde, el 30 de diciembre de 2019, Karen y Gavin vieron cómo el fuego se cerraba desde las montañas alrededor de su granja en la cima de una colina, donde el alcohol para su negocio de ginebra amenazaba con quemarlo todo. Con las rutas norte y sur bloqueadas por los incendios y la carretera a Canberra (la ciudad más cercana) cerrada por las autoridades, la pareja no tuvo más opción que quedarse.

Aunque la situación de Karen y Gavin puede parecer extraordinaria, fue todo lo contrario. En mi viaje a lo largo de la costa Zafiro, a 480 kilómetros al sur de Sídney, me encuentro con docenas de lugareños que cuentan sus propias historias de ese día y recuerdan a detalle cuando el sol desapareció durante 40 horas y las urracas cayeron muertas.

De agosto de 2019 a febrero de 2020, Australia experimentó la peor temporada de incendios en la historia del país, la cual afectó grandes secciones de Australia Meridional, Victoria y Nueva Gales del Sur. Cuando llegaron las lluvias a finales de febrero, los incendios forestales del Black Summer habían destruido más de 3 000 casas; 33 personas murieron y el fuego abarcó más del doble del área de Portugal.

Si bien la frecuencia e intensidad de los siniestros en Australia han aumentado en la última década debido al incremento de la temperatura y a las prolongadas estaciones secas causadas por el cambio climático, los incendios del Black Summer fueron singulares por su severidad. Previo al verano, el país había superado su año más cálido y seco, que resultó en un paisaje en espera de arder.

En la costa Zafiro, la chispa fue un relámpago. El terreno hizo que las llamas se extendieran a velocidades aterradoras y los vientos arrojaron brasas a kilómetros por delante del siniestro. Los incendios más pequeños se unieron para crear megaincendios. La nube de humo resultante era tan densa que tiñó de marrón los glaciares de Nueva Zelanda y llegó a las playas de Brasil. Los cubrebocas con filtro se agotaron mucho antes de que llegara la COVID-19.

Los residentes quedaron rodeados por fuegos que se acercaban desde el monte Kosciuszko, al sur, y el Nowra, al norte. Con los bomberos al límite, a Karen y Gavin les dijeron que estaban solos, ya que nada más los bienes públicos como los parques nacionales podían ser protegidos.

“Una de las cosas más difíciles fue prepararse y luego esperar –dice Karen al recordar cómo pasaron 65 días mojando su propiedad mientras el horizonte estaba en llamas–. No creo que entiendas lo que es un incendio forestal hasta que lo vives”.

Las llamas llegaron a un kilómetro y medio de su propiedad antes de que se extinguieran. Aunque la destilería se salvó, las tiendas que almacenaban su ginebra habían ardido y las carreteras estaban cerradas a los visitantes y las entregas. La escuela de ginebra que habían construido el mes anterior vio meses de reservas canceladas.

Una noche, mientras estaba en el comedor, Karen tomó la decisión de unirse a la iniciativa #SpendWithThem. Lanzada en Instagram por Turia Pitt, una atleta convertida en oradora motivacional que sobrevivió a horribles quemaduras después de quedar atrapada por un incendio forestal en 2011, la campaña alentó a los australianos para apoyar a las pequeñas empresas en las ciudades afectadas.

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