SIN DEJAR RASTRO
National Geographic Traveler en Español|Diciembre 2021 - Febrero 2022
Las islas y costas del océano Austral están entre los lugares más silvestres de la Tierra, un reino frágil vigilado por científicos y conservacionistas. Aborda un barco ecológico de expedición para descubrir la península Antártica y Georgia del Sur, donde los fiordos congelados albergan focas, pingüinos papúa y ballenas jorobadas gigantescas.
EMMA GREGG

TENGO UNA NUEVA PL AYA FAVORITA.

Está cubierta de grava fina y gris, bañada por pequeñas olas y salpicada de trozos de hielo. En esta tarde tranquila y plateada de finales de verano, el aire está a dos grados.

DESDE LA IZQ.: pingüinos barbijo en Point Wild, en isla Elefante, frente a un monumento al oficial naval chileno Luis Pardo, quien comandó el remolcador a vapor que rescató a 22 miembros de la tripulación de Shackleton en 1916; el barco de la expedición realiza un desembarco en tierra mientras los pasajeros exploran la costa en botes inflables zodiac. PÁG. ANT.: un témpano enorme flota en el mar de Weddell, visto desde la cubierta del buque de expedición mientras rodea la península Antártica.

Mientras me relajo en la orilla del puerto Neko, con la cara hacia el norte, mis numerosos compañeros chapotean entre las rocas, en los bajíos, se sumergen en el mar o emergen lisos y mojados de los brillantes bancos azul índigo. De vez en cuando, como Bottom en El sueño de una noche de verano, levantan la barbilla hacia el cielo y graznan.

Son los pingüinos papúa, pequeños y entrañables personajes con elegantes plumas blancas y negras, picos rojos y la capacidad de desplazarse por el agua cuatro veces más rápido que un nadador olímpico. Su graznido es uno de los sonidos más característicos del verano antártico. Estudios recientes revelan que también llaman bajo el agua mediante breves y chirriantes chillidos mientras cazan peces, incluso a 200 metros de profundidad. No está claro por qué lo hacen, aunque podría ser para aturdir a sus presas.

Como turista, es raro acceder a una región prístina que se ha reservado principalmente para la ciencia y la conservación. También es raro experimentar un lugar donde las aves y los animales silvestres, en lugar de huir, te rodean. Las islas y costas del océano Austral constituyen uno de esos puntos; su único rival edénico son las Galápagos.

Aunque la mayoría de las casi 10 000 personas que residen en Antártida durante el verano austral son climatólogos, glaciólogos, ornitólogos y ecólogos, un goteo constante de ecoturistas la visitan luego de desafiar vuelos largos y mares tormentosos. Entre noviembre y marzo de un año regular, unos 40 000 turistas recorren esta región. Aunque pueda parecer mucha gente para un destino ecológicamente delicado, la Asociación Internacional de Operadores Turísticos Antárticos (IAATO) cuenta con protocolos de conservación estrictos para minimizar los daños, y los modestos y cómodos barcos de expedición como el nuestro –que no transportan a más de 200 pasajeros– facilitan que las personas hagan su visita lo más ecoamigable posible.

EN SENTIDO HORARIO, DESDE ARRIBA: un promontorio cubierto de hielo rodea la bahía del fiordo Drygalski, en Georgia del Sur, visto desde el barco de la expedición; un lobo marino antártico juvenil descansa en la hierba de los matorrales del acantilado Peggotty, en Georgia del Sur; whisky de malta Shackleton servido con hielo glaciar a los pasajeros en cubierta.

Estos pequeños y robustos rompehielos tienen una huella de carbono inferior a la media: algunos tienen cascos aerodinámicos y motores híbridos; otros prescinden del tipo de comodidades que se encuentran en los cruceros de lujo y, por lo tanto, consumen menos combustible. Pero lo que realmente distingue a estos barcos de expedición son sus guías expertos, quienes ofrecen charlas y excursiones que enseñan a los huéspedes desde la biología de las focas hasta técnicas de supervivencia. Durante unos días, nos damos una idea fugaz de lo que hace un científico polar, un naturalista o un explorador.

El barco que elegí está clasificado como “pequeño”, lo que significa que podemos entrar en ensenadas estrechas y se nos permite desembarcar. Como preparación, inspeccionamos minuciosamente nuestro equipo.

“Vamos, enséñennos su velcro”, dicen los guías de la expedición, que comprueban nuestros cierres y costuras en busca de semillas, insectos, barro o arena, y limpian cada centímetro con una aspiradora. Nos instruyen en el respeto al medioambiente, que incluye mantener distancia con la fauna y no dejar rastros. “¡Ni pañuelos ni migas ni mensajes en la nieve!”. Pronto desembarcan las lanchas neumáticas zodiac, listas para hacernos rebotar por el mar cubierto de hielo, justo en el centro de todo.

Sesenta y cinco grados al sur

El puerto Neko bordea la bahía de Andvord, un prístino fiordo antártico con forma elegante y alargada que recuerda el contorno de Italia. El Neko era un carguero construido en Tyne, traído aquí por una empresa ballenera y de logística con bases en las Malvinas y Georgia del Sur. Hacia el comienzo de la época de la brutal cacería de ballenas en Antártida, hace poco más de un siglo, sirvió como fábrica flotante. Hoy día, después de un duro cambio de suerte, las aguas de la bahía Andvord, lisas como un lago y salpicadas de icebergs, son una imagen de paz. Mientras observo desde la playa, una ballena jorobada y su cría aparecen con tranquilidad; perturban la imagen especular de las montañas a lo lejos y provocan una ráfaga de acción fotográfica entre los pasajeros del zodiac que se encuentra cerca. Cuando el agua se calma, una pequeña bandada de paíños de Wilson baila con suavidad por la superficie para sacar krills diminutos del agua.

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