HACIA EL ESTE
National Geographic Traveler en Español|Marzo / Mayo 2021
NAVEGA A LO LARGO DE LA FRANJA ORIENTAL DEL VASTO ARCHIPIÉLAGO INDONESIO PARA DESCUBRIR ATOLONES REMOTOS QUE ALBERGAN COMUNIDA- DES DE NÓMADAS MARINOS, LA MAYOR CONCENTRACIÓN DE ESPECIES DE ARRECIFE EN EL MUNDO, Y AVES Y MARIPOSAS QUE AYUDARON A DAR FORMA A LA TEORÍA DE LA EVOLUCIÓN.
SARAH BARRELL

JAGO NO ES EX IGENTE CON LO QUE FUMA . A SU S 8 4 AÑOS HA PROBADO C IGARROS IN DONES IOS CON PUNTA DE CLAVO Y ALGUNAS MARCAS CARAS ESTADOUNIDENSES ; TODOS SON ALGO PARA PASAR EL T I EMPO ENTRE INMERS IONES .

Pero Jago no bucea hoy. Se sienta junto al muelle, como si lo fuera a hacer, vestido con solo un par de pantalones cortos y los pies descalzos colocados sobre el entablado. Uno tiene la sensación de que Jago siempre está listo. Su cabello espeso con sal marina, plateado desde las raíces, es abundante sobremanera. Es delgado y curtido como el cuero, de complexión adolescente; sus mejillas manchadas de lentigo solar enmarcan unos ojos lagañosos pero decididos. En su cadera lleva una bolsa repleta de paquetes de cigarrillos, algunos regalados y otros intercambiados, como es costumbre en la localidad. Me pregunto en voz alta sobre sus pulmones: “Están bien –responde su sobrino–. Pero con las rodillas no está tan contento”.

Es comprensible que las articulaciones den achaques tras ocho décadas de incursiones en las profundidades del océano. Rohani, el verdadero nombre de Jago, comenzó a practicar apneas a los cinco años; aprendió de su padre a entrenar los pulmones, el corazón, la mente y las rodillas para llevarlo a más de 35 metros bajo el oleaje y cazar peces con lanza, lo que le valió el apodo de “Jago”, maestro entre los hábiles buceadores bajaus. Estos “nómadas marinos” de las islas Togian, al este de Indonesia, son pescadores en extremo feroces. Por siglos, los bajaus han desarrollado bazos inusualmente largos: almacenes de glóbulos rojos que transportan oxígeno y los ayudan a mantener inmersiones de hasta 13 minutos. En los últimos años, el buceo de Jago y el estilo de vida de los bajaus han inspirado varios documentales de televisión y artículos fotográficos. Entre este lugar y en Yakarta, la capital de Indonesia –unos 2 000 kilómetros al oeste–, Jago es sin duda la mayor celebridad del país.

Lo encuentro en Kabalutan, un pueblo de las islas Togian que es mucho más grande de lo que parece al acercarse. Puentes de madera destartalados atraviesan las ensenadas marinas y forman pasarelas hacia las cabañas con pilotes sobre la cegadora agua turquesa; caminos de concreto incursionan al interior de esta isla de rocas, un terreno de juego escarpado para una saludable población de cabras. Lo que parece una isla desierta es de hecho el hogar de unas 2 300 personas, la mayoría de las cuales parecen tener menos de 10 años. Al desembarcar en un muelle veo a un niño navegar un impresionante modelo de barco que construyó con madera, incluidos estabilizadores y hélices a batería.

Nómadas hasta hace un par de décadas, pero ahora en gran parte asentados, los bajaus una vez se sumergieron en busca de perlas y recorrieron los canales para comerciar especias bajo la orden de poderosos sultanes medievales. Hoy subsisten gracias a la acuicultura, pesca, búsqueda de alimento en los arrecifes y construcción de botes, tanto modelos como reales. “Una de las mejores navegaciones que he tenido fue en un balandro bajau –dice Jeffrey Mellefont, historiador marítimo que trabaja con SeaTrek Sailing Adventures, la empresa con sede en Bali con la que viajo–. Son marineros maestros; leen el mar como un libro. También dicen que pueden controlar el viento y potabilizar el agua somera mediante conjuros. No vi que hicieran eso –se encoge de hombros–. Pero no hay duda de que estos tipos en realidad conocen el mar. Son quienes son. Después del nacimiento de un bebé, por ejemplo, arrojan la placenta al mar para que acompañe al niño en todos los viajes a lo largo de su vida, una especie de espíritu acuático”.

Los bajaus son una de las innumerables comunidades que forjan su vida en la franja más oriental del mayor archipiélago del mundo. Sin embargo, este es un terreno pionero para la nueva expedición de SeaTrek, cuya navegación de 14 días zarpa desde Ternate, en las islas Molucas (o de las Especias), al norte de Indonesia, para seguir un sendero perfumado hacia el sureste hasta alcanzar Célebes. Si no puedes pasar tu carrera en los balandros bajaus, navegando a puestos de avanzada remotos en Australasia, como nuestro historiador marítimo residente, entonces este viaje a bordo del Ombak Putih (ola blanca) –uno de los dos barcos tradicionales pinisi de madera de SeaTrek– tiene que ser tu próxima mejor experiencia.

Cuando lo conozco, con su casco reluciente de palo fierro y siete velas ondeantes azul medianoche, el Ombak Putih casi eclipsa el drama de Ternate y la vecina Tidore, islas cuyos cuernos de piedra cortan rodajas color verde jade del mar de las Molucas. A diferencia de los toscos y tuneados barcos pinisi, que se utilizan como botes de buceo y casas flotantes en los atolones de Raja Ampat, al este de Indonesia, los bellos y conservados contornos del Putih no habrían parecido fuera de lugar en el puerto de Ternate ni siquiera hace 1 000 años. Sus líneas elegantes son la personificación de una tradición centenaria de construcción de barcos en la isla de Célebes; la habilidad artesanal del pueblo nativo buginés le ganó a Indonesia una nominación al Patrimonio Cultural Inmaterial de la UNESCO en 2017. Antes visto surcando las olas en el antiguo billete de 100 rupias, el pinisi aún es parte integral de la red nacional para envíos lejanos.

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