El corazón de Los Andes
National Geographic Traveler en Español|Noviembre 2019
Las cimas nevadas y el espíritu audaz de un aventurero del siglo XIX inspiran una excursión a los épicos volcanes de Ecuador.
Por Charles Runnette

Estoy despierto a las 2:14 a.m., sin aliento, ansioso, muerto de sed en un lugar de pesadilla: la almizclada cama inferior de la litera de un refugio de montaña de una sola habitación, a 4 700 metros de altura en el volcán Iliniza Sur, Ecuador. Una rugiente ventisca se arremolina en el exterior pero, de alguna manera, los otros 15 montañistas, nuestros guías y un par de empleados del refugio que se quedaron varados roncan a mí alrededor, acostados en colchones similares a los de una pensión de mala muerte. Me siento desesperado y contemplo la idea de levantarme para, tal vez así, aminorar el pánico, pero eso significaría andar de puntillas entre personas dormidas, botas y pértigas, abrir la choza de cara a la tormenta y caminar de un lado a otro cerca de las mulas que suenan como si estuvieran a punto de morir congeladas. Decido no hacerlo y enfocarme en apaciguar mi cuerpo mientras sueño con mi cama en casa.

Mis amigos me advirtieron acerca de los peligros de mi plan: escalar en menos de una semana un puñado de volcanes en Ecuador y seguir los pasos de mi héroe, el aventurero, naturalista y bon vivant prusiano Alexander von Humboldt. Pero los ignoré y me dejé seducir por nombres como Pichincha, Cayambe, Cotopaxi e Iliniza. En vez de escuchar a mis amigos, solo escuché mi ego. Y miren adónde me trajo. Ya son las 2:16 a.m.

ecuador bien podría sustituir el edén. Un poco más grande que Colorado, este país tiene más especies que Estados Unidos y Canadá juntos, y sustenta una multitud de microclimas distintos. Es el más pequeño de los 17 países megadiversos que se encuentran en la lista de la organización Conservación Internacional y es hogar de unas 1 600 especies de aves, solo unas cuantas menos que todas las de América del Norte y Europa juntas, además de 435 especies de mamíferos, 500 anfibios y más de 15 000 plantas vasculares.

A principios del siglo xix, antes de que Charles Darwin introdujera a las Galápagos en el club de las maravillas del mundo, Humboldt posicionó a Ecuador en la lista de lugares por visitar antes de morir con sus best sellers, Cosmos y Vistas de las cordilleras. Evocó las imágenes de las selvas ecuatorianas repletas de jaguares, anguilas eléctricas y extrañas epífitas, y contó leyendas de valles rodeados de hipnóticos volcanes andinos activos, que entonces se pensaba que eran las montañas más altas del mundo.

La mayoría de las observaciones de Humboldt todavía son utilizadas por la ciencia moderna. Su renombrado Naturgemälde (una infografía de cortes transversales que creó de Chimborazo, la montaña más alta de Ecuador) es un referente para medir los cambios en la masa de los glaciares de los Andes ecuatorianos, que proveen parte del agua a los agricultores de la zona y a Quito, la capital. Los descubrimientos no han sido alentadores, ya que en la última década algunos glaciares a lo largo de las cordilleras ecuatorianas Cotacachi, Corazón y Sincholagua han desaparecido, mientras se estima que el glaciar en la cima del Cayambe desaparecerá en los próximos 20 años.

Mi expedición inspirada en Humboldt comenzó con un fresco y prometedor clima andino. En Quito, me reuní con el guía de montaña Oswaldo Friere. Tomamos un paseo de 20 minutos y 828 metros de ascenso en el TelefériQo, de las afueras de la ciudad a la base del Pichincha.

Le conté de la admiración que tengo desde hace mucho tiempo por Humboldt, recientemente reavivada por La invención de la naturaleza, una biografía del explorador escrita por Andrea Wulf y publicada en 2015. Esto me motivó a hacer cima el primer día de mi aventura en el pico más bajo (4 698 metros), el Pichincha, un estratovolcán activo. Sin aliento y con un ligero punzar en la cabeza, había avanzado a lo largo de una inclinación gradual llena de hierba, motivado por la aparición de un carancho, un ave similar al halcón. “El mal de montaña es como cualquier enfermedad: si te expones seguido a este, tu cuerpo se acostumbra –me dijo Friere, mientras me revisaba en busca de cualquier signo de peligro–. Pero si tu cuerpo siente que está en riesgo, va a intentar lo que sea para forzarte a descender de vuelta”.

Una vez que me probé en el Pichincha, manejé con Friere más allá de Quito por valles exuberantes, bajo cielos azul celeste y altocúmulos blancos como la leche, hacia las dramáticas cordilleras que Humboldt bautizó como la Avenida de los Volcanes. El destino: el Cayambe, el tercer pico más alto de Ecuador.

Nikita, la hija de 13 años de Friere (que en parte es cabra montés), nos acompañaba en el viaje (y ascenso) y exigió que le explicara mi fascinación por el prusiano. “¿Qué lo hace tan asombroso?”, me preguntó.

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