SALVAR LAS RAPACES GIGANTES DEL AMAZONAS
National Geographic en Español|Octubre 2020
Científicos, recolectores de nuez de Brasil, terratenientes y anfitriones turísticos unen fuerzas para ayudar a conservar una de las águilas más grandes del mundo.
RACHEL NUWER

Un águila arpía cuida a un polluelo en su nido en la Amazonía brasileña. Las hembras son más grandes que los machos, pesan alrededor de 11 kilogramos y tienen garras que suelen ser mayores que las de un oso grizzly. Desde el siglo XIX, su territorio en América Central y del Sur se ha reducido más de 40 por ciento.

Las águilas arpías hoy se encuentran sobre todo el la selva amazónica, donde la tala ha arrasado con su hábitat. Los conservacionistas esperan que los ganaderos limiten su deforestación si ganan lo suficiente de los turistas que pagan por ir a ver águilas en sus nidos desde torres como esta.

Debía ser un atajo. Ahora, con agua color chocolate hasta la cintura, me encuentro tropezando con troncos hundidos, sumergida bajo arbustos espinosos llenos de hormigas y abriéndome paso entre cortinas pegajosas de telarañas, siguiendo un sendero marcado por el biólogo brasileño Everton Miranda. Una cámara costosa ya está volteada después de que el asistente de campo Edson Oliveira cayera de bruces sobre un charco profundo, y una picadura de avispa en el antebrazo de la fotógrafa Karine Aigner se hinchara en una roncha del tamaño y color de un tomate regordete.

Pero si a alguien se le cruza por la cabeza dar marcha atrás, se reserva la idea para sí mismo. Nuestra misión es demasiado importante. Estamos aquí para encontrar un nido de la elusiva águila arpía que, se rumora, se encuentra a un kilómetro y medio dentro de este tramo de selva amazónica en Mato Grosso.

Con sus cuerpos elegantes y monocromáticos, ojos feroces y plumas faciales exuberantes que parecen coletas aviares, las águilas arpías –una de las especies de águila más grandes del planeta– suelen estar clasificadas entre las aves más espectaculares del mundo y a la cabeza de las listas de muchos avistadores de aves. Sus garras, capaces de arrancar un perezoso adulto de un árbol, son más anchas que las de un oso grizzly, y las hembras llegan a pesar alrededor de 11 kilogramos. “Parecen un animal de un libro de fantasía”, dice Miranda.

Estas rapaces tienen una envergadura relativamente corta, lo que les permite volar entre la densidad de la selva. Pueden arrancar a un perezoso adulto de un árbol y cargar una corzuela pequeña. Esta águila arpía regresa a su nido con los restos de un puercoespín.

Este artículo fue creado en asociación con National Geographic Society y Wyss Campaign for Nature, que buscan inspirar la protección de 30 % del planeta para 2030.

Como superpredadora, el águila arpía desempeña un papel ecológico crucial, ya que ayuda a mantener a raya las poblaciones de especies presa. “Si logras la conservación para las águilas arpías, entonces la consigues también para prácticamente toda la biodiversidad en el ecosistema en el que habita”, afirma Richard Watson, presidente y CEO del Peregrine Fund, una organización sin fines de lucro que está a cargo del programa del águila arpía en Panamá.

Nadie sabe cuántos ejemplares quedan en estado silvestre, pero los científicos saben que están desapareciendo. Estas rapaces poderosas alguna vez habitaron desde el sur de México hasta el norte de Argentina, pero desde el siglo XIX su territorio se ha encogido más de 40 % y hoy se limita a la Amazonía principalmente, de acuerdo con Miranda. La deforestación ocasionada por la agricultura, minería y construcción –principal amenaza para la supervivencia del águila arpía– no da señales de ralentizar. Miranda calculó que se arrasaban 55 hectáreas de selva por hora en la Amazonía brasileña a principios de 2020.

Un armadillo que recién murió será el alimento de un polluelo hambriento. Los científicos monitorean el nido como parte de un esfuerzo para proteger a las águilas arpías en las zonas más vulnerables a la deforestación.

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