Nuestra obsesión con Marte
National Geographic en Español|Marzo 2021
El polvoriento planeta rojo nos ha fascinado durante siglos. Aun mientras descubrimos más, sus misterios nos mantienen en suspenso.
By Nadia Drake

Es una noche cálida de mediados de octubre y me dirijo por un camino sinuoso hacia el Observatorio McCormick, de la Universidad de Virginia (UVA), en busca de resolver un misterio constante: ¿por qué demonios los terrícolas estamos tan obsesionados con Marte?

El ensamblaje de la Mastcam-Z Olawale Oluwo, técnico de ensamblaje aéreo de Malin Space Science Systems, en San Diego, California, sostiene parte de la Mastcam-Z, un par de cámaras con funciones de zoom instaladas en el vehículo Perseverance de NASA. Der.: una Mastcam-Z se prueba en un recinto que simula las amplias oscilaciones de temperatura en la superficie del planeta. CRAIG CUTLER (AMBAS)

El domo del observatorio en la cima de la colina está abierto y marca una brillante medialuna de ámbar en la oscuridad del otoño. Adentro hay un telescopio que me ayudará a ver Marte tal como apareció ante los observadores hace más de un siglo, cuando los ansiosos astrónomos usaron este instrumento en 1877 para confirmar el descubrimiento de las lunas marcianas, Fobos y Deimos.

Un nuevo comienzo Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de NASA, en Pasadena, California, trabajan en una sala estéril para calibrar las 23 cámaras del Perseverance antes del lanzamiento. Puesto que el objetivo del vehículo de exploración es buscar signos de vida en Marte, los técnicos tomaron muchas precauciones para evitar contaminar la máquina con micro bios de la Tierra. SPENCER LOWELL

Ocho naves espaciales operan en órbita alrede dor de Marte o exploran su polvorienta superficie. En marzo de 2021, al momento de la publicación, tres emisarios robóticos más están programados para encontrarse con el planeta rojo, incluyendo la nave insignia de NASA: el vehículo de exploración Perseverance.

Esta noche, el astrónomo de la UVA Ed Murphy realizó un viaje especial al observatorio, que está cerrado al público debido a la actual pandemia de coronavirus. La danza giratoria de la dinámica orbital colocó a Marte en su posición más grande y brillante en el cielo, y Murphy calculó que este sería el mejor momento para apreciarlo desde el centro de Virginia, donde el aire turbulento a veces puede complicar la observación nocturna del cielo.

Tecnología visionaria Las cajas gemelas en el mástil del Perseverance son sus cámaras principales, que están a dos metros del suelo y fueron colocadas para permitir visión en estéreo. Las vistas de Marte que envíen “nos harán sentir como si estuviéramos ahí”, dice Jim Bell, científico planetario de la Universidad Estatal de Arizona. A diferencia del ojo humano, estos instrumentos pueden “ver” en longitudes de onda múltiples.

Murphy sube y se instala en la plataforma de observación, una percha de madera construida en 1885, para dirigir el telescopio gigante hacia el llamativo punto de luz naranja. Juega con una perilla para enfocar el planeta. “Hay que esperar esos momentos en que la atmósfera se asienta y veremos a Marte con un aspecto claro y nítido... luego todo se volverá borroso otra vez”, dice a través de su cubrebocas con estampado espacial.

Exploración profunda Llevar una nave espacial a Marte no es fácil, y muchas de las primeras misiones fracasaron; pero la misión Pathfinder de NASA aterrizó con éxito en 1997 y liberó el Sojourner, el primer róver con ruedas en el planeta. Este robot pionero tiene un papel secundario en la película El marciano.

Cambiamos de lugar. A través del telescopio, Marte es una esfera invertida color rosa durazno que entra y sale de foco. Trato de dibujar sus rasgos sombríos durante los momentos fugaces de claridad y hago todo lo posible para emular a los estudiosos del siglo xix que alguna vez cartografiaron sus paisajes; algunos de ellos creían fervientemente que su cara alienígena mostraba las marcas de una civilización avanzada.

Hoy sabemos que no hay cicatrices de ingeniería que crucen la superficie bermellón del planeta, pero en realidad no importa. El interés humano en Marte no tiene edad. Por milenios le hemos dado sentido al incorporarlo a nuestras deidades, graficar su movimiento y cartografiar su rostro. Lo incluimos en el arte, las canciones, la literatura y el cine. Desde el inicio de la era espacial también hemos lanzado a Marte más de 50 unidades de maquinaria, maravillas de la ingeniería que en conjunto cuestan miles de millones de dólares. Muchas, en especial al inicio, fracasaron. Y aun así nuestra manía por Marte sigue adelante.

Cuando veo a Murphy, en octubre, ocho naves espaciales operan en la órbita de Marte o exploran su superficie polvorienta. En marzo de 2021, al momento de la publicación de este artículo, tres emisarios robóticos más están por encontrarse con el planeta rojo para buscar vida, incluyendo una nave insignia de NASA llamada Perseverance, así como dos misiones potencialmente históricas de China y Emiratos Árabes Unidos.

Pero, ¿por qué? Entre los mundos que conocemos, Marte no es superlativo en ningún aspecto: no es el más brillante, el más cercano, el más pequeño o incluso el más fácil de alcanzar. No es tan misterioso como Venus, tan espectacularmente adornado como Júpiter y sus tonos de joya o Saturno y sus anillos. Podría decirse que ni siquiera es el lugar más probable para encontrar vida extraterrestre, como lo serían las heladas lunas oceánicas del sistema solar exterior.

Entonces y ahora Las primeras vistas borrosas de Marte inspiraron historias de alienígenas que construían canales. Aunque las civilizaciones inteligentes nunca florecieron ahí, vehículos exploradores como el Curiosity (der.) ahora conducen la búsqueda de microbios marcianos.

“Un puñado de polvo rojo de Marte no es tan interesante como algunos de estos otros mundos –añade Paul Byrne, científico planetario de la Universidad Estatal de Carolina del Norte–. No defiendo ni por un segundo que no deberíamos explorarlo, aunque sí sugiero de forma enérgica que deberíamos considerar cómo encaja Marte en la estrategia general de exploración espacial”.

Las razones científicas por las que Marte es un objetivo atractivo son complejas y están en evolución, impulsadas por una cornucopia de imágenes e información de todas esas naves orbitales, sondas y vehículos de exploración. Marte es un enigma perpetuo, un sitio que siempre estamos a punto de conocer pero al que no comprendemos en realidad. “Es uno de los descubrimientos de más largo desarrollo en el mundo –afirma Kathryn Denning, antropóloga de la Universidad de York que se especializa en el elemento humano de la exploración espacial–. Es un gigantesco ejercicio en suspenso”.

Vista desde arriba Las imágenes de NASA en Marte no solo hacen que avance la ciencia, también acercan al público con los robots. En 2014, el Opportunity envió esta selfie hecha de múltiples imágenes, con sus paneles solares cubiertos de polvo que bloqueaba el sol.

Y la razón por la que Marte permanece alojado en el ánimo popular puede ser bastante simple: incluso cuando nuestra imagen de Marte se ha refinado con el tiempo, podemos visualizarnos allí con facilidad, construyendo un nuevo hogar más allá de los confines de la Tierra. “Está lo suficientemente vacío”, agrega Denning.

Con un dibujo mal hecho de Marte en mi mano, pienso en las décadas que hemos pasado en busca de hombrecillos verdes, microbios y asentamientos humanos, y cómo el fervor marciano ha vuelto después de cada contratiempo. Al mismo tiempo, sé que muchos científicos están listos para elevar nuestros sueños –y nuestros robots– a otros destinos atractivos a lo largo del sistema solar. Mientras los científicos hacen malabares con recursos limitados y una competencia creciente, no puedo evitar preguntarme si alguna vez nos libraremos del encanto de Marte.

CÁLIDO Y HUMEDO Un clima más cálido, cercano a la media de la Tierra de 14 °C, habría permitido agua corriente e incluso lluvia. Las tormentas podrían haber limpiado el aire de la mayor parte del polvo para crear cielos más azules. El paisaje húmedo y rocoso de Marte no podría haber soportado la vegetación.

HORIZONTES ANCESTRALES En 2003, un vehículo explorador encontró pruebas de que alguna vez fluyó agua en Marte, pero las condiciones climáticas tempranas en el planeta rojo siguen siendo objeto de debate. Los modelos sugieren dos extremos que habrían permitido que existiera algo de líquido en la superficie, ilustrado aquí; los científicos sospechan que Marte puede haber tenido un ciclo entre ambos estados.

Continue reading your story on the app

Continue reading your story in the magazine

MORE STORIES FROM NATIONAL GEOGRAPHIC EN ESPAÑOLView All

Esta primavera, ayuda a los animales silvestres y sus crías con proyectos caseros y no intervengas si no hace falta.

Planeta posible

1 min read
National Geographic en Español
Abril 2022

Ratones y humanos: imagina todo lo que ven

Neurociencia

1 min read
National Geographic en Español
Abril 2022

La extraña maravilla de los hipocampos

Parecen una mezcla de otros animales, los machos dan a luz y aún tenemos mucho que aprender de ellos. Sin embargo, estos peculiares peces están amenazados.

7 mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

Hacia la montaña, a un mundo perdido

Una cima plana en lo alto de la selva amazónica ofrece a los investigadores la oportunidad de identificar especies nuevas y develar los secretos de la evolución. El mayor reto: llegar ahí.

10+ mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

La zona de conflicto

Un fotógrafo captura el enfrentamiento entre humanos y chimpancés en un poblado de Uganda.

6 mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

El ajuste de cuentas de Sudán

Los jóvenes sudaneses se inspiran en el pasado para demandar un mejor futuro.

10+ mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

Todo por un canto

La pasión de Cuba por las aves canoras silvestres las pone en riesgo.

7 mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

Surfear montañas

Justine Dupont, surfista francés de olas grandes, monta un coloso de Nazaré durante una competencia en 2020.

4 mins read
National Geographic en Español
Abril 2022

Defender la tierra, pagar con sus vidas

Desde 2016, 1 297 líderes comunitarios han sido asesinados en Colombia por resistirse a la intervención de desarrolladores y cárteles de la droga.

10+ mins read
National Geographic en Español
Marzo 2022

Sin Ocultar

La búsqueda de una buceadora por conocer las historias de quienes se perdieron en los barcos esclavistas revela el lado humano de una época trágica y la ayuda a conectar con la rica historia de su familia.

10+ mins read
National Geographic en Español
Marzo 2022
RELATED STORIES

The Second Career of Martellus Bennett

The former NFL tight end writes the kind of children’s books he would have loved as a kid.

10+ mins read
The Atlantic
January - February 2021

Marten Oscar Duo

LOUDSPEAKER

10+ mins read
Stereophile
November 2020

Top 10 Prospects In The DSL

The names you need to know from the 2019 Dominican Summer League season

9 mins read
Baseball America
February - March 2020

Farmer Christmas

For a few magical and fleeting weeks, this timber man welcomes you to find your tree—and your holiday spirit— in the deep woods of Gaylord.

4 mins read
Traverse, Northern Michigan's Magazine
December 2019

Posdata: después de la luna

La curiosidad de las personas ha llevado a la humanidad a lugares extraordinarios que jamás se hubiera pensado que se visitarían.

10+ mins read
Esquire Latinoamérica
Julio - 2019

La escala de la emoción

Encontrada en el espacio la molécula de la vida", "Halladas moléculas involucradas en el origen de la vida alrededor de estrellas jóvenes", "Descubiertas en una nube interestelar moléculas de anillos de carbono que están ligadas a la vida", "Evidencias de vida pasada en Marte"...

3 mins read
Muy Interesante México
Mayo 2022

Hasta la Luna, Marte... y más allá

En las próximas décadas se plantea colonizar de forma permanente nuestro satélite y el planeta rojo, y algunas misiones inminentes se encaminan a ese objetivo largamente acariciado. Además, la mira también está puesta en la explotación de los formidables recursos minerales de los asteroides, que podrían abastecer a la humanidad durante millones de años.

10+ mins read
Muy Interesante México
Marzo 2022

Grandes retos del futuro - Cinco metas científicas inminentes

En un momento de transición y más allá del coronavirus, serán los nuevos enfoques para el estudio del cerebro y del cáncer, los escenarios energéticos y de producción sostenibles y el sueño de encontrar vida extraterrestre los temas que marcarán el avance científico, impulsado por la tecnología y con la vista puesta en la ética.

10+ mins read
Muy Interesante España
Marzo 2022

Sailing The Martello Coast of Corsica

Owen Moorhouse recalls wonderful cruising and friendships made in Corsica in the 1980s

7 mins read
Practical Boat Owner
November 2021

Common Threads

Cult designer Glenn Martens is giving the denim label Diesel a high-fashion veneer while keeping its social fabric intact

4 mins read
Tatler Hong Kong
August 2021