Nuestra Adicción Al Plástico
National Geographic en Español|Diciembre 2019
Así Fue Como Los Artículos De Plástico, Desechables Y Prácticos, Se Apoderaron De Nuestra Vida Cotidiana Y Así Es Como Podríamos Eliminar Este Hábito,
El Bien Del Planeta

MILES DE MILLONES

de utensilios de plástico se tiran cada año en todo el mundo. ¿Cómo hacíamos para prescindir de ellos?, ¿podríamos hacerlo de nuevo?

A primera vista sería difícil identificar qué tienen en común los cepillos de dientes, las llantas, los cigarrillos y los zapatos.

Pero, si ponemos atención, descubriremos que, como muchos objetos de nuestra vida cotidiana, están hechos en mayor o menor medida del mismo material milagroso: plástico.

Este material hoy es un problema global. Cuando el plástico se mezcla con otras sustancias –entre ellas, otros plásticos, como en los zapatos–, es difícil o imposible reciclarlo. En muchos lugares no es posible reciclarlo, incinerarlo o desecharlo en un vertedero, por no mencionar los otros desechos que terminan en ríos y mares. En general, tras una breve vida útil, a los artículos de plástico les esperan siglos de existencia como basura.

Terminan en los ríos y en el mar. Se convierten en trozos diminutos llamados microplásticos. Criaturas marinas de todos los tamaños se alimentan de esas partículas. Se mezclan con sal de mar y terminamos comiéndolas, y los efectos de esto todavía son inciertos. Respiramos partículas aún más diminutas, llamadas nanoplásticos. En fechas recientes, científicos las encontraron en la cima de montañas remotas e incluso en el Ártico, hasta donde las arrastra el viento y se mezclan con lluvia y nieve.

El milagro se ha vuelto una pesadilla. El reto creciente es tener el primero sin la segunda. Desde hace medio siglo, la respuesta de los ambientalistas ha sido “reduce, reutiliza y recicla”. No obstante, los comercios que manejan productos de plástico o embalaje tienen pocos incentivos para alentar la reducción o reutilización, y reciclar –alguna vez la panacea– puede ser complicado y costoso. La contaminación plástica es un problema global, así que es mucho lo que está en juego y la conciencia del público es cada vez mayor.

Parece que se gesta un cambio cultural. Los desperdicios plásticos nos empiezan a preocupar. Emprendedores crean alternativas para evitarlos. El punto no es satanizar aquello que se inventó por un buen motivo y con buenas intenciones, sino encontrar el modo de aprovechar el plástico sin excesos.

Cada faceta en la que ha intervenido el plástico representa un reto distinto. Cada objeto tiene una historia. A continuación, algunas de estas historias y sus soluciones. —LORI CUTHBERT

1 MILLÓN de bebidas en botellas de plástico se compran cada minuto en todo el mundo. Sin embargo, la tasa de reciclaje es muy baja.

¿Planeta o plástico?

National Geographic se compromete a reducir la contaminación por plásticos. Este artículo es parte de ¿Planeta o Plástico?, nuestro esfuerzo plurianual para crear conciencia sobre la crisis de los desechos plásticos. Descubre qué puedes hacer para reducir tu consumo de plásticos de un solo uso y comprométete.

24 200 MILLONES

de pares de zapatos se fabricaron en todo el mundo en 2018. Es difícil reciclarlos porque están hechos con distintos tipos de plástico y otros materiales que se pegan y moldean.

387 MILLONES

de cepillos de dientes terminarán en la basura en México este año. Hay alternativas biodegradables, pero los de plástico aún se imponen.

CUBIERTOS DESECHABLES

AÑOS 40 S E AÑAD E EL PLÁSTICO

LOS CUBIERTOS de plástico son omnipresentes. Al igual que los popotes de plástico, todos los años se usan miles de millones y, como casi

todo el plástico, los cubiertos pueden tardar siglos en desintegrarse de manera natural, lo cual les da tiempo de sobra a los objetos afilados para terminar en el mar. El componente principal de los utensilios desechables es el poliestireno. Son los artículos más mortales para tortugas marinas, aves y mamíferos marinos.

Cuando se inventó la cubertería de plástico, durante la Segunda Guerra Mundial, era considerada igual de reutilizable que el metal al que sustituyó. Pero el plástico es mucho más barato y la mentalidad austera de la guerra desapareció, así como la necesidad de reutilizar. En los años setenta, inventos como la cuchara-tenedor de plástico, el plato para pícnic todo en uno y el portavasos, todos de plástico, supusieron que la gente tuviera más utensilios para tirar. Hoy día, los cubiertos ocupan el séptimo lugar entre los objetos que aparecen durante la limpieza de playas.

Varias empresas están creando utensilios de materiales como madera de abedul o bambú. Además, se recupera un movimiento alguna vez popular: “trae tus cubiertos”. En Francia, entusiasta de los pícnics, a partir de 2020 entra en vigor la prohibición para el uso de utensilios de plástico. — TIK ROOT

CÓMO AYUDAR

1. Lleva cubiertos reutilizables.

2. Si tiras tus cubiertos, asegúrate de que sean biodegradables o compostables.

3. Come en locales que no utilicen utensilios de plástico.

BOTELLAS

1973 SE AÑADE EL PLÁSTICO

De todos los productos de plástico, las botellas para bebidas destacan por lo rápido que se volvieron universales y cambiaron los hábitos de consumo de bebidas. El tereftalato de polietileno, o PET, lo cambió todo: las botellas de PET eran ligeras y reducían los costos de transporte, pero también eran resistentes y mantenían las bebidas gasificadas. El agua embotellada, común en Europa, comenzó a conquistar el mercado estadounidense a finales de los setenta. En 2016, las ventas globales supe raron las de los refrescos. Hoy se compran millones de bebidas en botellas plásticas cada minuto.

Aunque el PET es reciclable, las tasas son bajas. En 2016 se recolectó menos de la mitad de las botellas que se compraron en todo el mundo. En Estados Unidos, las nuevas botellas de PET solo tienen 7 % de materiales reciclados. Las botellas que terminan en la basura se convierten en microplásticos. Científicos estudian el alcance total del daño que estas partículas nos causan a los humanos y los animales.

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