LOS BICHOS DE LOS ARBOLES
National Geographic en Español|Abril 2021
Un experimento innovador en la Amazonía revela cientos de especies de insectos que viven muy por encima del suelo en la selva lluviosa.
HALEY COHEN GILLILAND

Las abejas iridiscentes de las orquídeas, primas tropicales de los abejorros y las abejas melíferas, estaban entre la multitud de insectos que recolectaron los entomólogos en una torre de observación en Brasil.

Brian Brown, curador de entomología del Museo de Historia Natural del condado de Los Ángeles, fotografió todos los insectos que aparecen en este artículo con la adaptación de una cámara fotográfica a un microscopio, desarrollada en principio para revisar daños en microchips.

1. Hemiptycha cultrata es una de las más de 3 400 especies conocidas de membrácidos.

2. Algunas abejas sin aguijón defienden sus nidos al atacar a los invasores con químicos cáusticos.

3. Las reinas de hormiga azteca utilizan una sola vez sus alas para volar, aparearse y establecer una colonia nueva.

4. El patrón negro con gris de este gorgojo imita cierto tipo de moscas, tal vez con la finalidad de engañar a sus depredadores.

5. La avispa mantis usa su oviscapto para perforar las ootecas de las mantis. Cuando las larvas de la avispa eclosionan, estas se alimentan de los huevecillos de las mantis.

6. Las manchas de este espécimen lo ayudan a mimetizarse con la corteza de los árboles.

Una mañana templada de enero en Manaos, la ciudad porteña de Brasil rodeada de selva lluviosa, un grupo de entomólogos y yo nos dirigimos a un supermercado para abastecernos de provisiones para una expedición.

Veinte minutos después, en la fila de la caja, quedó bastante claro que teníamos ideas distintas sobre lo que eso significaba.

Yo llevaba cacahuates, pasas y repelente para insectos; los entomólogos, todos dipteristas (especialistas en moscas), llevaban una pila de productos agrícolas magullados, charolas de pollo a punto de caducar y pedazos de pescado tucunaré envueltos en celofán.

“Pedí los peores tomates que tuvieran, las papas y las cebollas más podridas; esas son el tipo de cosas que les encantan a las moscas”, dijo Dalton de Souza Amorim, profesor de entomología en la Universidad de São Paulo.

Amorim, quien vestía una camiseta estampada con el dibujo de una mosca cabeza de martillo (Plagiocephalus latifrons) –un insecto cuya cabeza se asemeja a un manubrio de bicicleta–, dice que los dipteristas utilizan comida podrida como cebo en las trampas que ponen en el suelo, donde se enfoca la mayor parte de sus investigaciones. Pero en este viaje, él y sus colegas –Brian Brown, curador de entomología en el Museo de Historia Natural del condado de Los Ángeles; el profesor emérito Stephen Marshall de la Universidad de Guelph, en Ontario; José Albertino Rafael, del Instituto Nacional de Investigaciones de la Amazonía, y dos investigadores asistentes– tenían una misión más innovadora.

Generalmente, los entomólogos enfocan su atención hacia el suelo. En contraste, en esta expedición los científicos estudiaron la vida de los insectos en varios niveles de una torre de investigación de 40 metros de altura. Encontraron una diversidad de insectos impactante, entre ellos, cientos de especies nuevas.

En un viaje de dos horas hacia el noroeste, nos dirigimos a una torre de acero con 40 metros de altura que se levanta en una zona prístina de la selva lluviosa. Construida en 1979, la torre se ha utilizado desde entonces para monitorear el intercambio de bióxido de carbono que existe entre los árboles y la atmósfera. Y ahora, también es el sitio donde se lleva a cabo un experimento entomológico vanguardista.

Durante años, los dipteristas han sospechado que las especies de moscas que viven en el suelo de la selva lluviosa de la Amazonía difieren a las que se encuentran entre sus árboles altos, pero nadie sabía qué tan diferentes son.

Después de algunas visitas a la torre para llevar a cabo otros experimentos, Rafael pensó: “¿Y si utilizamos la torre para averiguarlo?”. En 2017 instaló cinco trampas para insectos a diferentes alturas de la torre. Comenzó por el suelo y luego colocó una trampa cada ocho metros hasta los 32 metros de altura. Con esto esperaba conocer mejor la estratificación de los insectos en el bosque.

Las avispas calcídidas –por lo general más pequeñas que un grano de arroz– inyectan sus huevecillos en otros insectos, los cuales mueren después de que eclosionan y las larvas se alimentan de su portador. Las antenas vellosas articuladas de las avispas las ayudan a buscar víctimas.

Un par de semanas más tarde, Rafael regresó con Amorim feliz de ver que las trampas estaban llenas de insectos. Cuando enviaron las muestras a sus colegas para examinarlas, su emoción aumentó. De las más de 16 000 moscas recolectadas en dos semanas, había miles de especies que incluso los expertos no pudieron identificar de manera inmediata.

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