LA RUTA HACIA 2070
National Geographic en Español|Abril 2020
UN RECORRIDO EN VEHÍCULOS ELÉCTRICOS POR ESTADOS UNIDOS DESVELA NUEVAS IDEAS QUE PODRÍAN ENERGIZAR NUESTRO VIAJE HACIA UN FUTURO SOSTENIBLE.
CRAIG WELCH 

Los alerones traseros apuntan hacia la lluvia en Cadillac Ranch, un parque de casas rodantes en Amarillo, Texas. Durante el último siglo, el automóvil se ha convertido en un emblema estadounidense, pero, en un planeta donde más de 1 000 millones de vehículos contribuyen al cambio climático, el motor de combustión interna enfrenta su momento de la verdad.

En el condado de Kern, California, turbinas eólicas y módulos solares tapizan el desierto de Mojave en una de las instalaciones de energía renovable más densas del país. Las industrias solar y eólica han crecido a pasos agigantados y ahora suministran energía a millones de hogares. No obstante, aún representan menos de 10 % de la generación.

En Montpelier, Iowa, los hornos de la acería SSAB Americas operan con electricidad, misma que la compañía pretende obtener de fuentes renovables hacia 2022. El sector del hierro y el acero produce casi 7 % de las emisiones globales de CO2. Será muy difícil que la industria pesada renuncie al calor barato que proporcionan los combustibles fósiles.

EN UNA RAMBLA A ORILLAS DEL PACÍFICO, entre cabinas fotográficas, puestos de pretzels y un hombre que moldea bustos en plastilina para los turistas, una rueda de la fortuna gira con la electricidad que obtiene del sol. A unos 100 metros de allí, un letrero señala el final de la célebre Ruta 66. La energía verde colisiona con la historia automotriz en el embarcadero de Santa Mónica, el sitio perfecto para iniciar un viaje por carretera en autos eléctricos.

La ciudad de Chicago y el embarcadero de Santa Mónica están conectados por la Ruta 66, y también por una rueda de la fortuna que opera con energía solar. En 1893, la Feria Mundial de Chicago exhibió el primero de estos juegos mecánicos, junto con una nueva forma de energía: la electricidad

Una de las primeras autopistas de Estados Unidos que permanece abierta durante todo el año, la Ruta 66 se origina en la ciudad de Chicago y, desde la década de los treinta hasta que las interestatales la volvieron obsoleta, condujo a millones de migrantes del medio oeste estadounidense por paradores y tiendas de chucherías hasta las luminosas costas de California, lo que contribuyó a transformar ese estado de un paraíso rural a una colección de extensas urbes. Mientras esto ocurría, la Ruta 66 se convirtió en símbolo de muchas cosas: el poder transformador de los automóviles, la libertad de los caminos abiertos y la mágica combinación de ambos en un viaje por carretera. Hambrientos de cultura y tradiciones locales, muchos viajeros modernos recorren sus 3 600 kilómetros solo para hacer fila en una cabaña de madera del embarcadero de Santa Mónica y recibir sus certificados de viaje.

El muelle es también un lugar muy propicio para reflexionar sobre el mundo que hemos creado; en gran medida, debido a nuestro romance con el motor de combustión interna. Al oriente de Santa Mónica se alza Los Ángeles, cuyos siete millones de adictos a la gasolina emiten más bióxido de carbono que una docena de estados en conjunto. Al sur yace Venice Beach, ciudad que, en la década de los cuarenta, estuvo abarrotada de torres petroleras y en la que, en años recientes, lobos marinos famélicos emergieron del mar, víctimas de las aguas que ha calentado el cambio climático. Al oeste y el norte se extienden las altas colinas de Malibú, donde, en noviembre de 2018, se desató un incendio como resultado de años de sequías y de temperaturas cada vez más altas.

Los vientos de Santa Ana “extendieron el fuego con tanta rapidez que alcanzaron la costa en un día”, recuerda Dean Kubani, un caluroso día del otoño pasado, mientras conversamos al pie de la rueda de la fortuna. Recién jubilado, tras 25 años como director de sostenibilidad de la ciudad de Santa Mónica, Kubani había observado las llamas del incendio desde la playa. “La temporada de incendios habitual es en septiembre u octubre”, añade. Pero ahora ese periodo se ha prolongado “porque no llueve y el clima no refresca”.

Este es un momento crítico –y confuso– para cualquiera que se pregunte cómo será la vida en el mundo en 2070. A decir del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas (IPCC), si queremos evitar un desastre climático, tenemos que reducir a cero las emisiones de gases de efecto invernadero en los próximos 50 años, incluso antes. En vez de ello, estamos produciendo más combustibles fósiles, no menos. De hecho, las compañías de petróleo y gas de Estados Unidos –el mayor productor del mundo– tienen proyectado incrementar su desarrollo en 30 % para 2030. Y, encima, el presidente Donald Trump ha retirado el país del acuerdo climático de París, cuyo objetivo es destetar el mundo de los combustibles fósiles.

En este restaurante de Tucumcari, Nuevo México, un mural muestra a una pareja que “ocupa” una mesa de verdad. Sobre los personajes, una pintura muestra un paisaje cuando solían reunir el ganado en las inmediaciones de un pozo de agua. Los paisajistas del futuro pintarán turbinas eólicas y parques solares, sobre todo si abandonamos la energía nuclear.

Oatman, antiguo asentamiento minero donde extraían oro y plata de las colinas, en Arizona (izq.), se transformó en una estación de paso para los viajeros de la Ruta 66. Hoy es una atracción turística, donde los burros silvestres duermen a la sombra. En otro punto del condado de Mohave continúan las obras para un centro de datos que funcionará con energía solar.

Con todo, la revolución de la energía verde está cobrando impulso. Se espera que, en los próximos cinco años, la energía renovable producida en todo el mundo aumente en una proporción equivalente a la capacidad de generación eléctrica de Estados Unidos.

Ciudades y estados de todo el país se han comprometido con el cambio. Este año, California estableció el requisito de instalar paneles solares en todas las viviendas nuevas. Los Ángeles se ha puesto el objetivo de instalar 28 000 estaciones de carga para vehículos eléctricos en escasos ocho años y Santa Mónica contempla instalar 300 de ellas durante el presente año.

“Cuando llegué aquí, la ciudad solo tenía un auto eléctrico –recuerda Kubani, acerca de aquel vehículo con paneles solares en el techo–. Podías conducirlo unos 16 kilómetros”. El fotógrafo David Guttenfelder y yo pretendemos cubrir más de 7 000 kilómetros en una serie de autos eléctricos. Nos despedimos de Santa Mónica y emprendemos el camino hacia la costa este de Estados Unidos, en busca de la respuesta a una pregunta apremiante: ¿podremos, como nación, alcanzar nuestro objetivo? Es decir, ¿podremos prescindir de los combustibles fósiles con la rapidez necesaria para que 2070 aún sea habitable?

AL NORTE DE LOS ÁNGELES, el crudo sigue manando de los extensos campos petrolíferos del condado de Kern. Pero al este de Bakersfield –la capital petrolera de California–, más allá de la sierra de Tehachapi, un futuro más limpio titila bajo el calor. Nuestro Hyundai Kona de alquiler nos ha conducido hasta la ciudad desértica de Mojave. Vemos turbinas eólicas que se alzan sobre campos de paneles solares, en lo que podría ser la instalación de energía renovable más densa del país.

Ben New, vicepresidente de construcción de la empresa 8minute Solar Energy, nos guía hasta un grupo de módulos solares que abarca 200 hectáreas y produce 60 megavatios de energía, suficiente para abastecer 25 000 viviendas californianas. “Hace 20 años, un panel solar era tan costoso que nadie habría pensado en hacer algo similar”, asegura New.

Pero ahora la energía solar es casi regalada. Gracias a las políticas públicas y las investigaciones hechas en Alemania, Japón, China y Estados Unidos, el costo de los módulos fotovoltaicos se ha desplomado 99 % desde los años setenta y la demanda se ha disparado conforme los gobiernos presionan a los proveedores de servicios públicos para que impulsen las energías renovables. Ya que la producción se ha vuelto más eficiente, los precios siguen cayendo, al extremo de que instalar un vatio de energía solar cuesta hoy apenas la quinta parte que hace 10 años. Y, además, las instalaciones ocupan la mitad del espacio requerido antes.

Si bien hicieron falta cuatro décadas para que, en 2016, Estados Unidos instalara un millón de sistemas de energía solar –desde tejados domésticos hasta granjas solares de escala industrial–, bastaron tres años para instalar el segundo millón en 2019. Y se espera que la cifra vuelva a duplicarse hacia 2023. En estos momentos, el país genera suficiente energía solar para 13 millones de hogares y las nuevas iniciativas son cada vez más grandes: la compañía de New acaba de anunciar un acuerdo por otros 400 megavatios, el cual incluye un centro de almacenamiento para 300. Ese y otros proyectos de 8minute proporcionarán energía limpia a un millón de angelinos.

A pesar de lo impresionantes que puedan parecer estas cifras, ni por asomo son suficientes. Hoy día, menos de 2 % de la electricidad de Estados Unidos proviene del sol, en tanto que el viento aporta apenas 7 % adicional. Y las cantidades del resto del mundo son más o menos equivalentes. Ahora bien, un informe reciente de la ONU precisa que, a fin de limitar el calentamiento a 1.5 °C, las emisiones globales deben reducirse en 7.6 % cada año durante la próxima década (el año pasado aumentaron de nuevo) y añade que, para alcanzar ese objetivo, habría que sextuplicar el desarrollo de las energías renovables.

A tal fin, harían falta movilizaciones inmensas y fuertes inversiones en infraestructura que permitan expandir la capacidad de producción de acero, cableado, baterías y tendidos conductores. En lo que toca a Estados Unidos, cuya red eléctrica está dividida en tres líneas independientes –una que da servicio a la costa este, otra a la oeste y una para Texas–, semejante esfuerzo requeriría modificaciones enormes para llevar energía de la soleada Arizona a la carbonífera Virginia Occidental. Por lo pronto, New propone que produzcamos muchos gigavatios “en zonas del país que jamás lo han hecho”. Sin embargo, eso entrañaría obstáculos legislativos en lugares donde los combustibles fósiles son muy populares. De ahí que, pese a su entusiasmo por acelerar la transición, el ejecutivo de 8minute dude que podamos adoptar la energía solar a tiempo.

¿Es posible que un estímulo adecuado ayude a diseminar la energía solar con la celeridad necesaria? Muchos expertos han subestimado su potencial. Ya en 2008, David Keith, profesor de física aplicada en Harvard, auguró que tendríamos mucha suerte si, para 2030, el vatio de energía solar llegara a costar 30 centavos de dólar. No obstante, se espera que alcance ese precio durante el presente año. “Nos equivocamos –reconoció Keith hace poco–. La energía solar barata es una realidad. Estoy muy impresionado”.

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