El rescate de los arrecifes
National Geographic en Español|Mayo 2021
A medida que el cambio climático calienta los océanos y mata algunos de los corales más espectaculares del mundo, los científicos luchan por proteger zonas vulnerables y desarrollar especies más resistentes.
By Jennifer S. Holland

El arrecife Opal, parte de la Gran Barrera de Coral en Australia, se dañó cuando las temperaturas del mar alcanzaron un máximo histórico entre 2016 y 2017. “El coral que alguna vez fue colorido era una ruina gris y estaba muerto por completo, una estatua esquelética creada por el cambio climático”, lamenta David Doubilet. Para documentar la manera en que el cambio climático afecta los arrecifes, Jennifer Hayes y él regresaron a los sitios donde se encontraban algunos de los corales más espectaculares que habían fotografiado antes.

Una sepia patrulla un oasis vivaz que sobrevivió a las presiones de las altas temperaturas del agua en la Gran Barrera de Coral. Los científicos buscan este tipo de corales para estudiarlos y propagarlos en arrecifes que necesitan restauración. “En la naturaleza, la resiliencia es variable –reconoce el ecólogo de corales Charlie Veron–. Siempre es una alegría verla”.

En los cayos de Florida, John Ziska, de 18 años, es voluntario de SCUBAnauts International desde 2015. Él cuida los esquejes de coral cuern de venado para el programa de restauración del Laboratorio Marino Mote. En la última década, los buzos han “plantado” cerca de 110 000 fragmentos en los arrecifes afectados de Florida.

Los buzos gritaban en sus reguladores mientras sus brazos y piernas se sacudían de placer. Era agosto de 2020. A cuatro metros de profundidad, la bióloga marina Hanna Koch y sus colegas del Laboratorio Marino y Acuario Mote merodeaban y esperaban en un arrecife de los cayos de Florida. Justo antes de la medianoche, en una explosión silenciosa que provenía de los corales de todo el arrecife, comenzaron a levantarse pequeños bultos color naranja rosáceo de espermatozoides y huevecillos que salpicaban el mar con una erupción de vida puntillista.

National Geographic Society,

comprometida con la protección de las maravillas de nuestro mundo, ha patrocinado al explorador David Doubilet desde 2012. Este es el aniversario 50 de su primera asignación como fotógrafo de National Geographic. Doubilet y Jennifer Hayes buscan documentar tanto la belleza como la devastación de nuestros mares.

Esta oleada repentina es la manera en que muchos corales arrecifales se reproducen en la normalidad, por lo general una vez al año, durante una noche de verano, pocos días después de la luna llena. Inducidos por el ciclo lunar, la temperatura del agua y la duración del día, las distintas especies de corales a lo largo de los arrecifes de Florida lanzan de manera simultánea billones de espermatozoides y millones de huevecillos; es un frenesí que promueve la diversidad genética y asegura que un pequeño porcentaje de los huevecillos sean fertilizados, se instalen en forma de larva sobre el arrecife y comiencen a sembrar la siguiente generación.

Pero este no fue un evento más de desove. Estos corales estrella montañosos (Orbicella faveolata), clasificados como especie amenazada por la Ley de Especies en Peligro de Extinción de Estados Unidos, fueron cultivados y “plantados” por científicos del Mote como parte de un esfuerzo para restaurar el arrecife en 2015. Ese año los corales sobrevivieron a un evento de blanqueamiento, a un huracán categoría 4 en 2017, y al brote de una enfermedad dos años después. Haber resistido a todo es una muestra esperanzadora de resiliencia. Estos corales alcanzaron la madurez reproductiva muchos años antes que sus equivalentes silvestres y se convirtieron en los primeros corales pétreos restaurados que desovaron en el mar.

Hace casi 40 años, Peter Harrison, un ecólogo marino de la Universidad de la Cruz del Sur, en Australia, presenció el primer evento registrado de blanqueamiento de coral a gran escala. Mientras buceaba en las aguas aledañas a la isla Magnética, en la Gran Barrera de Coral, quedó impresionado por la imagen que presenciaba: “El arrecife era un conjunto de parches de corales sanos y otros severamente blanqueados, fue como si presenciara la formación de una ciudad fantasma”, comentó. Meses atrás, ese lugar estaba lleno de vida tropical.

Los corales coexisten en simbiósis con algas fotosintéticas que viven en sus tejidos y proveen nutrientes indispensables (y su coloración), pero las temperaturas altas y otras presiones pueden volver tóxicas a las algas. Cuando ocurre, estas pueden llegar a morir o ser expulsadas por el coral; este proceso se conoce como blanqueamiento, ya que quedan expuestos el tejido translúcido del coral y su esqueleto de carbonato de calcio. Si no puede restablecer su vínculo con las algas, muere de hambre o sucumbe ante enfermedades.

La devastación que Harrison presenció en 1982 se repitió en muchos otros arrecifes del océano Pacífico ese año y el siguiente. Entre 1997 y 1998 el fenómeno fue global y mató cerca de 16 % de los corales alrededor del orbe. Con el incremento de las temperaturas, la contaminación, las enfermedades, la acidez del mar, las especies invasivas y otras amenazas, las “ciudades fantasma” de Harrison se multiplican.

Los científicos piensan que hace unas cuatro décadas los eventos severos de blanqueamiento ocurrían alrededor de cada 25 años, tiempo suficiente para que los corales pudieran recuperarse; en la actualidad suceden más rápido (cerca de cada seis años) y en algunas zonas pronto podrían ocurrir cada año.

“La clave absoluta es combatir el calentamiento global –declara Terry Hughes, biólogo marino de la Universidad James Cook en Australia–. No importa cuánto limpiemos el agua, los arrecifes van a sucumbir”. En 2016, un año caliente en particular, dentro de una secuencia de años con altas temperaturas, 91 % de los arrecifes que forman la Gran Barrera de Coral sufrió blanqueamiento.

UN ARRECIFE ESTÁ repleto de música y movimiento. Chasquidos y golpes, chirridos y borboteos acompañan el meneo de corales blandos, camarones que se retuercen, el mordisqueo de peces y cangrejos que se escabullen. Los arrecifes son fantásticos: los brazos de corales cuerno de alce, los corales pétreos que asemejan pasteles gigantes glaseados con colores rosas y verdes, y los niveles del arrecife decorados con listones de gorgonias, serpúlidos y plumeros de mar. Una imagen al estilo del Dr. Seuss que escenifica un drama recurrente.

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