CLIMA
National Geographic en Español|Enero 2022
Enormes incendios forestales, calor récord, sequía, deshielo de los glaciares, aumento del nivel del mar, tormentas intensas. Las alarmas han sonado por años, pero 2021 demostró que el cambio climático está aquí y no puede ser ignorado.
ROBERT KUNZIG

En 2021, los bomberos lucharon durante meses para contener el incendio Dixie de California, que quemó casi 400 000 hectáreas y destruyó la mayor parte de Greenville, un pueblo de unos 1 000 habitantes. La cantidad y el tamaño de los incendios forestales en el oeste de Estados Unidos han aumentado en los últimos años, impulsados por el cambio climático que intensifica las condiciones de calor y sequía que absorben el agua de las plantas vivas y muertas. Los científicos coinciden en que parte de la solución es un uso más generalizado del fuego “bueno” o quemas controladas.

Enjambres de langostas cayeron sobre África Oriental entre 2019 y 2021, arrasando las cosechas en una región donde millones de personas corren el riesgo de morir de hambre. Las plagas fueron impulsadas por ciclones de fuerza inusual que crearon las condiciones ideales para los insectos.

El cambio climático favorece una oscilación que empuja las aguas cálidas hacia el océano Índico Occidental, donde nacen los ciclones de África Oriental. “Creo que habrá más brotes de langostas en el Cuerno de África”, pronostica Keith Cressman, experto en langostas del desierto de la FAO.

“Solo necesitamos más manos”. Los efectos del cambio climático son “aterradores”, pero dos expertos ven una promesa en la acción pública.

DURANTE LAS décadas de lucha por evitar el cambio climático, algunos momentos parecían un parteaguas. En 1992, los países del mundo firmaron un tratado con bombo y platillo en Río de Janeiro en el que prometían actuar; en 2015, tras negociaciones polémicas, se comprometieron en París a adoptar planes nacionales para disminuir las emisiones de gases de efecto invernadero. Sin embargo, las emisiones mundiales de carbono procedentes de los combustibles fósiles siguieron aumentando hasta 2020, año en el que se redujeron 7 % como consecuencia de la baja en el uso de combustibles fósiles durante los confinamientos ocasionados por la COVID-19.

Sin embargo, en 2021 las emisiones volvieron a aumentar y el debate público sobre el cambio climático también se acaloró. En septiembre, después de un verano en el que el clima extremo provocó destrucción y muerte, una encuesta de las universidades de Yale y George Mason halló por primera vez que la mayoría de los estadounidenses cree que el cambio climático les perjudica justo ahora.

Así que, ¿2021 marca al fin un punto de inflexión en la opinión pública sobre el clima? La reportera de National Geographic Alejandra Borunda y yo hablamos con dos observadoras expertas: Katharine Hayhoe, científica del clima de la Universidad Tecnológica de Texas, jefa científica de la organización Nature Conservancy y autora de Saving Us (Salvándonos), y Katharine Wilkinson, escritora, podcaster y coeditora (junto con Ayana Elizabeth Johnson) de All We Can Save (Todo lo que Podamos Salvar), un libro de ensayos sobre el clima escrito por mujeres.

KUNZIG: Alejandra, el clima este año parece haber encontrado nuevas maneras de horrorizarnos.

BORUNDA: Es la continuación de una tendencia hacia extremos cada vez mayores. Aquí en California muy pronto quedó claro que [2021] sería un año muy seco y probablemente muy caluroso. Vimos cómo disminuían los arroyos, cómo morían las crías de salmón y cómo se secaban los pozos. Cuando la temperatura empezó a aumentar, vimos olas de calor sin precedentes en todo el noroeste del Pacífico. Después, por supuesto, comenzaron los incendios, que es otro problema al que nos hemos acostumbrado demasiado.

Y eso tan solo es en el oeste de Estados Unidos. En todo el orbe hay catástrofes: inundaciones devastadoras en China y Europa que cobraron cientos de vidas y, durante el huracán Ida, por toda la costa del Atlántico norteamericano. Cada año, como reporteros del clima, catalogamos los desastres.

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