Al borde de la supervivencia
National Geographic en Español|Agosto 2021
En el paisaje seco del Kalahari, el aumento de las temperaturas y las sequías devastadoras amenazan un equilibrio de vida delicado.
Por Leonie Joubert. Fotografías deThomas P. Peschak

FOTOGRAFÍA ANTERIOR | Para las suricatas, la supervivencia es un esfuerzo grupal. Los centinelas vigilan en busca de peligros y los adultos de rangos menores, en su mayoría hembras, alimentan y cuidan a las crías de la hembra alfa. Los veranos más cálidos y secos podrían reducir su población.

Esta imagen de larga exposición muestra el rastro de los vuelos en un cielo nocturno iluminado por relámpagos. Los científicos han identificado 221 especies de polilla en Tswalu. Algunas vuelan después de las lluvias. La reserva también tiene 77 especies de mariposas; cerca de 10 de ellas vuelan por la reserva cada año, un viaje conocido como la migración de mariposas de Kgalagadi.

Dos siluetas gemelas permanecen estáticas en la noche. Arriba, la luna con velo plateado insinúa un cielo. Abajo, la tierra es un disco oscurecido.

Las investigadoras Wendy Panaino (a laizq.) y Valery Phakoago buscan un hoyo cavado por un cerdo hormiguero para analizar el valor nutricional de los insectos que estos mamíferos consumen. Entender la cadena alimenticia del Kalahari ayuda a los administradores de Tswalu a encontrar el número exacto de animales que puede sopor tar la reserva.

LOS GECKOS LADRADORES comunes producen un sonido similar al de las castañuelas en oleadas que se alejan entre las sombras. Durante horas, dos mujeres han estado sentadas en una duna baja en un silencio profundo. Una de ellas desdobla sus piernas, las estira y las cruza a la altura de los tobillos. La otra se mece, como si recitara un mantra y calentara sus músculos. Su radiolocalizador las dirigió al atardecer a este punto en la parte sur del Kalahari, que desde hace mucho es llamado desierto pero posee las características de un ecosistema de sabana seca.

En algún lugar debajo de ellas, en un laberinto de madrigueras subterráneas, está una pangolín de Temmick que han monitoreado durante dos meses. Aún no despierta y ya es tarde –las 10:00 p.m.–; puede que el calor abrasador del día tenga algo que ver.

En los registros, la pangolín se llama Hopewell 3 en honor al lugar donde los rastreadores locales la encontraron por primera vez y las doctorandas Wendy Panaino, de 28 años, y Valery Phakoago, de 30, la rastrearon debido a sus huellas en la arena. Ahora la siguen al leer el blip, blip, blip de las ondas de radio que envía un dispositivo que fijaron a una escama en su cola.

Esta noche, las investigadoras están en busca de estiércol de pangolín al que ellas llaman “el oro del Kalahari”, pues contiene un tesoro de información sobre cómo la vida de este tímido animal que come hormigas y termitas está vinculada con los pastizales y los minúsculos insectos quecosechan sus semillas y las consumen. Es otro hilo importante en el entendimiento científico de la interconexión de los seres que viven en la sabana africana seca, la cual comienza con las lluvias de verano, por lo regular, de noviembre a marzo.

Su investigación en el laboratorio de fisiología de la conservación de la Universidad del Witwatersrand, en Johannesburgo, es parte de un estudio más grande llamado Proyecto del Ecosistema en Peligro del Kalahari (KEEP), que busca comprender cómo las alteraciones del clima estirarán la delicada trama de la vida en este sitio.

Esta parte del Kalahari ya es un foco rojo climático. Los modelos de los científicos del clima en la Universidad de Ciudad del Cabo sugieren que, en una década, cuando la temperatura global podría aumentar más de 1.5 °C (lo que el Acuerdo de París de la ONU busca evitar), la temperatura promedio en Botsuana –al norte de las tierras de pastoreo de Hopewell 3– ya se habría incrementado en más de dos grados. La ciencia señala que el sistema colapsaría en el Kalahari si alcanzamos un promedio de más de tres grados de calentamiento global, lo que significaría 4.2 grados allí.

Un estudio reciente durante una sequía en el verano de 2012-2013 sobre el cerdo hormiguero, uno de los vecinos devoradores de termitas del pangolín, revela señales alarmantes de lo que podría significar el cambio climático para la vida en este lugar: si las lluvias no llegan se desarrollaría una cascada de desastres que comenzaría con el pasto seco, lo que provocaría un descenso drástico en las poblaciones de hormigas y termitas que se alimentan de este, y la inanición de todos los que dependen de estos insectos para alimentarse. Si la falta del reverdecimiento anual durante una sequía prolongada significara un desastre para estas dos especies que se alimentan de los insectos, ¿qué conllevaría un colapso del sistema a mayor plazo debido al aumento de temperaturas y las sequías devastadoras para los diferentes hilos de vida entrelazados en una cadena alimenticia que extrae su vitalidad de los pastizales?

El Kalahari es la extensión ininterrumpida de arena más grande del mundo, un océano de dunas creado por el viento a lo largo de Namibia, Botsuana, Sudáfrica y más allá, cubierto de sabana y un paisaje de pastizales que de manera esporádica está salpicado de árboles. Aquí, en el borde austral de la región, las corrientes de aire han barrido un conjunto de dunas que corren de norte a sur y rompen contra las faldas de los cerros de cuarcita desnudos que se asemejan a los lomos de las ballenas cuando emergen de las profundidades.

Décadas de agricultura han creado un caos en la región y ahora pareciera que los efectos del calentamiento global empiezan a llegar como un tren de carga desbocado. Lo que Panaino y Phakoago aprendan acerca de las vidas secretas de las criaturas de las dunas servirá para que los directores de conservación puedan identificar las señales de emergencia que les permitan proteger mejor este vestigio del Kalahari.

HOPEWELL 3 es el tercer pangolín que se ha encontrado para su estudio en lo que alguna vez fuera la granja Hopewell, uno de los 50 ranchos ganaderos que fueron recuperados para ser parte de la Reserva Tswalu Kalahari, fundada hace casi 30 años. Con una extensión de 119 000 hectáreas, Tswalu es la reserva privada de vida silvestre más grande de Sudáfrica; un remanente del que alguna vez fue un Kalahari silvestre que ha sido transformado por granjas, caminos y yacimientos de minerales como hierro y manganeso.

IZQ. Los constructores de hogares hacen posible la supervivencia colectiva en las condiciones del Kalahari. Los tejedores republicanos comparten sus nidos con halconcitos africanos, eslizones de árbol del Kalahari y serpientes forrajeras. Los cerdos hormigueros excavan cámaras subterráneas que también utilizan chacales, puercoespines sudafricanos y gatos del desierto, entre otros.

ABAJO

Cómo resucitar una serpiente: tras un procedimiento quirúrgico para implantar un dispositivo rastreador en esta cobra del Cabo, la médica veterinaria Jessica Briner sopla bióxido de carbono para restaurar la respiración regular del reptil.

En la primavera de 2020, un clan de hienas moteadas llegó a Tswalu. La reintroducción de depredadores es esencial para mantener el equilibrio de esta reserva. Establecida en los años noventa del siglo xx, es un remanente del Kalahari silvestre que ha sido modificado por granjas, caminos y yacimientos minerales.

Los pangolines de Temmick salen de sus madrigueras al anochecer. Cada uno comerá unas 15 000 hormigas y termitas por noche, 5.5 millones en un año. La abundancia de insectos depende de los pastizales sanos que garantizan la vida. Sin lluvias veraniegas, no habrá reverdecimiento.

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