UN DRAGÓN EN LA FAMILIA
Muy Interesante México|Noviembre 2021
El reciente descubrimiento en China del cráneo de Harbin, de hace 146,000 años, dio lugar al surgimiento de una nueva especie humana, el hombre dragón u Homo longi, llamado así por la región donde se encontró el fósil. Los científicos que lo han estudiado explican cómo era este homínido primitivo con una capacidad cerebral similar a la de los humanos actuales.
Mario García Bartual*

ESTA RECONSTRUCCIÓN ilustrada del hombre dragón muestra a este homínido en su hábitat del norte de China. Según los científicos que lo han descubierto, se trata de uno de nuestros parientes más próximos, incluso más que los neandertales.

Un equipo de científicos chinos liderados por Xijun Ni y Qiang Ji han presentado al mundo un nuevo cráneo humano, casi perfecto, conservado por el tiempo como un preciado regalo. Procede del río Songhua, cerca de Harbin, ciudad situada en la provincia de Heilongjiang, en el noreste de China. Conocido como el cráneo de Harbin por la comunidad paleoantropológica y apodado “hombre dragón” por la prensa, su presentación oficial se efectuó mediante varias publicaciones en la nueva revista científica The Innovation. El trabajo de Ni y sus colaboradores causó un gran revuelo, ya que el espectacular fósil sirvió para definir una nueva especie bautizada como Homo longi. El término longi deriva del nombre geográfico Longjiang, que es de uso común para la provincia de Heilongjiang y significa “el Río Dragón”.

EL CRÁNEO de Harbin en vista frontal (A), lateral izquierda (B), lateral derecha (C), posterior (D), cenital (E) e inferior (F) . Se trata de un cráneo voluminoso, de 1,420 ml de capacidad.

El cráneo de Harbin tiene la asombrosa capacidad cerebral de 1,420 ml, equiparable a la de los humanos modernos. Tiene el torus supraorbitario, esto es, el reborde óseo situado por encima de las órbitas oculares, muy robusto y grueso, y la parte superior del rostro bastante ancha, al igual que la apertura nasal. Por el contrario, la altura de la cara es muy corta, con delicados malares (los pómulos) y retraída bajo la bóveda craneal. Estas características son de tipo moderno y recuerdan al Homo sapiens. Sin embargo, la bóveda craneana o neurocráneo del Homo longi tiene un perfil claramente primitivo: es alargada, de baja altura y sin la característica forma globular de nuestra especie. En estos aspectos, el neurocráneo de Harbin recuerda a los Homo heidelbergensis presentes en la Sima de los Huesos de Atapuerca, en Burgos. No obstante, los homininos de este yacimiento, como Miguelón (Cráneo 5), cuentan con un torus supraorbitario bastante más prominente y grueso en la parte central que en los márgenes laterales, mientras que el torus de Harbin posee la forma de doble arco con la zona central más adelgazada. Asimismo, la parte posterior del cráneo chino no muestra el hueso occipital tan angulado característico de Miguelón. Visto desde atrás, Harbin tiene el cráneo muy ancho y con lados paralelos, y carece de la expansión parietal superior del Homo sapiens y de la forma casi esférica de la mayoría de los neandertales. Así pues, el hombre dragón no es exactamente un humano moderno, pero no es un Homo heidelbergensis ni tampoco un neandertal. ¿Será un Homo erectus? Es la pregunta lógica, puesto que en Asia hay un amplio registro de fósiles humanos asignados a esta especie. Para responder a la incógnita iremos al año 1978, hasta el poblado de Jiefangcun, en el condado de Dali, provincia china de Shaanxi. En ese año, el geólogo Liu Shuntang encontró otro importante cráneo en una terraza del río Lohe. El ejemplar de Dali también posee una gran capacidad cerebral –1,120 ml– y un grueso torus supraorbitario en forma de doble arco. De igual forma, tiene la cara tremendamente corta en altura y es de aspecto moderno. Todos sus rasgos son en esencia idénticos a los de Harbin. Tal característica del esplacnocráneo –la parte que implica los huesos de la cara– sorprendió a los investigadores chinos de entonces.

En aquel momento, el hominino clave era el famoso Hombre de Pekín, un conjunto de fósiles encontrados en Choukoutien, una mina de caliza abandonada cerca de Pekín. El hombre de Pekín era el modelo clásico de referencia para Homo erectus del continente asiático. La reconstrucción de su cráneo, a partir de varios especímenes, muestra al Homo erectus de Choukoutien con una cara prognática, es decir, que sobresale por fuera de la bóveda craneana. Por otra parte, el torus supraorbitario es grueso y recto en sentido horizontal, sin doble arco. Unas características bastante distintas a las de Dali y Harbin.

Al fondo del cajón

De manera tradicional, los paleoantropólogos chinos han sostenido, aunque es discutible, que el Hombre de Pekín era antepasado directo de los humanos actuales que habitan el gran país asiático. El Homo erectus procedente de Choukoutien iría progresivamente evolucionando hacia formas intermedias hasta desembocar por fin en Homo sapiens. Algunas de esas supuestas formas intermedias fueron agrupadas en un cajón de sastre denominado Homo sapiens arcaico, sin validez taxonómica. Este marco conceptual se denomina continuidad regional o hipótesis multirregional.

Tal visión resulta claramente reflejada en los vaivenes taxonómicos del ejemplar de Dali. En un inicio, en 1979, fue descrito por Wang Yongyan y colaboradores como una forma intermedia entre Homo erectus y Homo neandertha­ lensis, aunque con más características del primero y “en un estado evolutivo más avanzado que el hombre de Pekín”. En 1981, Wu Xinzhi, el paleoantropólogo más eminente, descartó que Dali fuera un Homo erectus y tampoco vio en él ninguna característica neandertal. Lo consideró un Homo sapiens arcaico y le asignó la nueva subespecie Homo sapiens daliensis. En 2006, el paleoantropólogo estadounidense Dennis A. Etler, que trabajó durante muchos años en la República Popular China, le dio rango de nueva especie y así pasó a llamarse Homo daliensis.

Llegados a este punto también conviene saber la antigüedad de Dali, pero esto todavía es objeto de debate. Un análisis en el que se emplearon varios métodos llevado a cabo en 2017 arroja una edad geológica cercana a los 260,000 años. De forma consensuada, puede tener entre 327,000 y 240,000 años. Por su antigüedad, Dali es aproximadamente contemporáneo a otros cráneos del Pleistoceno Medio (entre 770,000 y 126,000 años de antigüedad) de China, como los de Jinniushan y Hualongdong, todos ellos dotados de torus supraorbitarios bastante parecidos y caras cortas, planas y emplazadas bajo la bóveda craneal.

DE IZQUIERDA a derecha, Xijun Ni, Christopher Stringer y Qiang Ji, tres de los paleoantropólogos que participaron en el estudio del cráneo de Harbin, popularmente denominado “hombre dragón”.

Edad incierta

En cuanto a la edad geológica del cráneo de Harbin, la cuestión es complicada. Resulta que permaneció durante 85 años enterrado en un lugar secreto por un antiguo contratista de obras que presumiblemente lo halló en los niveles sedimentarios del río Shounga, no muy lejos de la ciudad de Harbin. Sin el contexto de un yacimiento es dificilísimo estimar la edad de un fósil. Michael Petraglia, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana (Alemania), que no ha participado en el estudio publicado, explica a Muy Interesante: “La procedencia lo es todo. Si no la conocemos, no tenemos información sobre la edad exacta, el entorno ambiental o el comportamiento de una especie hominina”.

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