Salvar al planeta, un eructo a la vez
Muy Interesante México|Marzo 2021
Las vacas son fuente de leche, carne y algo mucho menos agradable: metano. Científicos mexicanos, en alianza con la cadena de comida rápida Burger King, buscan modificar la dieta de estos animales para reducir su huella climática.
Por Sarai J. Rangel

¿Y a la ordeñaron? Parece una pregunta fuera de lugar en un laboratorio, pero para Octavio Castelán y su equipo es el pan de cada día. Vestido con su impecable bata blanca, a principios de 2019 miraba a uno de sus ayudantes dirigir a una dócil vaca marrón hasta una especie de refrigerador con ventanas. Calmosa, la clarabella de 300 kilos, avanzó hacia la parte frontal de la cámara de respiración.

Ahí le aguardaban agua fresca y un pienso desarrollado por Castelán cuya función es reducir los eructos de estos animales. Leyó bien, sus eructos.

Hay una excelente razón detrás de ello: durante su digestión, las vacas producen metano (CH4), que es liberado a la atmósfera a través de sus eructos y flatulencias. El asunto resulta a primera vista cómico, pero es bastante serio: el metano es un importante gas de efecto invernadero y es 28 veces más poderoso que el dióxido de carbono (CO2) en su capacidad para atrapar el calor en la atmósfera y calentar al planeta. Si de verdad queremos detener los efectos del cambio climático y cumplir con los objetivos del Acuerdo de París, los gases intestinales del ganado son algo de qué preocuparse.

Por eso, en todo el mundo los científicos buscan cómo mitigar las emisiones que las vacas liberan cada vez que eructan porque, contrario a lo pensado, 95% del metano surge a través de la boca y sólo 5% mediante flatos. Algunos proponen limitar el consumo de carne y optar por una dieta más verde. Con esta práctica se podría reducir entre cinco y seis mil millones de toneladas de gases de efecto invernadero. Sin embargo, tiene sus desventajas: con una población de más de 800 millones que experimenta inseguridad alimentaria, restringir la carne simplemente no es la opción.

Otra alternativa es la que desde hace casi una década explora Octavio Castelán Ortega. Este investigador de la Facultad de Medicina Veterinaria y Zootecnia (FMVZ) de la Universidad Autónoma del Estado de México (UAEMex) busca reducir las emisiones de CH4 por fermentación entérica del ganado lechero y de carne a través de su dieta.

“Nos estamos enfocando en el microbioma que existe en el estómago de las vacas –explica Castelán vía telefónica–. Al final del día, ellas se benefician de toda esa actividad microbiana, la necesitan, y si modificamos demasiado ese ambiente los animales pueden enfermarse. Así que el primer gran reto es cómo atenuar un poco la actuación de estas bacterias productoras de CH4 sin afectar el funcionamiento de las vacas”.

Su idea ha atraído a un inesperado aliado, Burger King (BK). La cadena de comida rápida con presencia internacional busca reducir el metano generado por sus vacas. “Reconocemos que es un problema que nos afecta a todos. La carne es uno de nuestros insumos más importantes, así que si somos parte del problema, ¿cómo podríamos ser parte de la solución?”, comentó a Muy Interesante Guillermo Hermosillo, director de Marketing de BK México.

El universo en una vaca

Son dos los motivos que convierten al ganado vacuno en un problema climático: su tamaño y su número. Hablamos de animales muy grandes que ingieren mucho alimento y, por lo tanto, su microbioma –el conjunto de bacterias, hongos y protozoarios que habitan por millones en los organismos– produce mucho metano.

Es en su rumen, el mayor de sus cuatro estómagos, donde se origina “la magia”. Ahí, miles de millones de microorganismos se encargan de descomponer pasto y otras yerbas fibrosas a través de la fermentación. Pero al mismo tiempo que logra digerir y hacer nutritivas estas poco sustanciosas hierbas, liberan hidrógeno y dióxido de carbono, parte del cual termina convertido en metano, un subproducto de desecho. Este se almacena en el estómago del bovino y termina siendo expulsado... bueno, ya sabe usted cómo.

Cada vaca libera en promedio entre 70 y 120 kg de CH4 al año en eructos y flatulencias. Ahora multiplique esa cantidad por los 1,500 millones de cabezas de ganado que se calcula que hay en el mundo y entenderá por qué preocupa tanto: sólo este rubro aporta 37% de las emisiones de metano derivado de la actividad humana.

Gracias a la metagenómica, los investigadores pueden conocer qué tipo de bacterias viven en el estómago de las vacas y determinar cuáles microorganismos están implicados en la producción de CH4. Al aumentar o disminuir su numero sería posible regularlo. Algunos usan estos biomarcadores para seleccionar ganado “menos gaseoso”. Por ejemplo, en Dinamarca existe un programa de selección de reducción de metano por fermentación entérica para criar vacas respetuosas con el clima por medio de selección genética.

El secreto está en lo que come

Sin embargo, utilizar aditivos alimenticios para modificar la composición del microbioma del ganado variando su dieta podría ser más eficiente en el corto plazo.

Así lo demuestra el empleo de FutureFeed (Asparagopsis taxiformis), un alga marina originaria de Australia capaz de reducir el CH4 en las vacas hasta 90%, y del aditivo para piensos 3-nitrooxipropanol (3-NOP), que inhibe las emisiones diarias del ganado cerca de 30 por ciento.

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