NUEVA VIDA
Muy Interesante México|Octubre -2020
ASTROBIOLOGÍA, EXOPLANETAS, EL REGRESO DE SETI Y LAS GANAS DE CREER.

LA ASTRÓNOMA JILL TARTER, en quien se inspira el personaje que encarna Jodie Foster en el filme Contact (1997), sostiene que una civilización extraterrestre avanzada habría dejado en el cosmos huellas tecnológicas posibles de captar.

PARTE III

MUCHOS MUNDOS

Con la segunda década del siglo XXI, las cosas cambiaron y el mundo de los alienígenas y los ovnis ha vuelto a resurgir en documentales, series de ficción, películas... Hasta en los museos de ciencia se han multiplicado las exposiciones relacionadas con la vida lejos de la Tierra. ¿Vuelve la extraterrestremanía? Eso parece.

Para entender este cambio debemos retroceder a mediados de los años 90, cuando la NASA se enfrentaba a un importante recorte presupuestario. En 1994, el administrador de la Agencia, Daniel Goldin, tenía que lidiar con una reducción de 15,000 millones de dólares en un lustro. Fue el momento del bueno, bonito y barato de la exploración espacial. El desastre se cernía sobre todos los centros de la NASA, pero había un campo en particular donde las cosas pintaban peor: las ciencias de la vida. Los pocos recursos disponibles iban a dedicarse a misiones específicas, y las cuestiones relacionadas con la biología tenían poco futuro.

Cambio de enfoque

Pero entonces, Lynn Harper, directora de la Advanced Life Support Division del Centro de Investigación Ames de la agencia espacial estadounidense, presentó un nuevo enfoque multidisciplinar que permitiría a esta institución dedicarse a un único tema: la vida en el cosmos. Su estrategia funcionó. Acababa de nacer la astrobiología, que se definió en el Plan Estratégico de la NASA de 1996 como “el estudio del universo vivo”. Un doble golpe de suerte iba a afianzar este nuevo campo: en octubre de 1995 se descubrió el primer planeta extrasolar en órbita alrededor de una estrella normal distinta al Sol; y en agosto de 1996 la NASA dio una rueda de prensa para decir que se habían encontrado pruebas de la existencia de vida microscópica en el planeta rojo en el pasado. Hablamos del célebre meteorito de origen marciano ALH84001, que fue encontrado en la Antártida en 1984 por una expedición del Instituto Smithsoniano. El dinero volvió a fluir.

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