La fiebre, nuestro escudo protector
Muy Interesante México|Octubre -2020
El aumento excesivo de la temperatura corporal nos tumba, pero suele ser buena señal: nuestro organismo está defendiéndose. El COVID-19, varios tipos de cáncer y las enfermedades autoinflamatorias detonan el estado febril, un proceso natural que todavía plantea muchas interrogantes a los científicos.
Por Laura Chaparro

Al griego Hipócrates, que vivió entre los siglos V y IV a.C., se le considera el padre de la medicina y se le atribuyen numerosas frases, entre ellas la siguiente: “La fiebre de la enfermedad la provoca el cuerpo propio... la del amor, el cuerpo del otro”. Este es sólo uno de los muchos ejemplos en los que el estado febril se vincula al amor, una relación muy del gusto de los poetas románticos como Gustavo Adolfo Bécquer. Una de sus rimas dice: “Al ver mis horas de fiebre / e insomnio lentas pasar, / a la orilla de mi lecho / ¿quién se sentará?”. Literatura al margen, hoy sabemos que la fiebre es un mecanismo defensivo del organismo. Para los románticos, un acto de amor propio frente a elementos externos. Como explica Federico Martinón-Torres, pediatra e investigador clínico del Hospital Clínico Universitario de Santiago de Compostela (La Coruña), se trata de “una señal inespecífica que sólo indica que nuestro sistema inmunológico-inflamatorio se ha activado”.

El organismo mantiene su temperatura constante mediante un centro termorregulador localizado en el hipotálamo, una región en la base del cerebro.

En general oscilamos entre los 36.1 ºC y los 37.2 ºC en condiciones normales, aunque la cifra varía según cada quien. Si por diferentes causas este termorregulador fija una temperatura mayor se produce la fiebre, que se da cuando se superan los 38 ºC (unas décimas por debajo se considera febrícula). Aquí entran en juego unas sustancias llamadas pirógenos, que incrementan el calor corporal al actuar sobre el mencionado centro termorregulador y que pueden ser de origen externo (por ejemplo, toxinas de bacterias) o interno (liberadas por los leucocitos o glóbulos blancos, las principales células del sistema inmunitario).

Aunque los síntomas pueden diferir entre personas, todos hemos experimentado las molestias derivadas de un proceso febril: dolor de cabeza, escalofríos, somnolencia, dolores musculares... “La elevación de la temperatura corporal es un proceso energéticamente muy costoso para el organismo, que no puede mantenerlo durante largos periodos”, dice África González-Fernández, catedrática de Inmunología de la Universidad de Vigo (España) y presidenta de la Sociedad Española de Inmunología.

Cambio de entornos

Esta especialista indica que, desde el punto de vista evolutivo, nuestra capacidad de regular la temperatura corporal nos ha permitido una mayor adaptabilidad a los cambios del entorno y, por tanto, más libertad de movimiento. Por eso hemos sido capaces de vivir en regiones muy diferentes del planeta, algo que no todos los animales pueden hacer. Como señala Juan M. Herrero Martínez, médico adjunto del Hospital Universitario La Paz de Madrid y miembro del grupo de trabajo en Enfermedades Infecciosas de la Sociedad Española de Medicina Interna, “la fiebre es una respuesta adaptativa del sistema de defensa de nuestro organismo, que se ha conservado a lo largo de la evolución en especies filogenéticamente muy distantes”. Como señala la última edición del libro de John E. Bennet Enfermedades infecciosas. Principios y práctica —considerado la biblia en este campo—, se ha observado en mamíferos, reptiles, anfibios, peces y varias especies de invertebrados un aumento de su temperatura interna después de un contacto con ciertos microorganismos.

Estas observaciones indican que la respuesta febril surgió hace más de 400 millones de años. Diferentes investigaciones con animales apuntan a la función de la fiebre como escudo protector frente a las infecciones. Según el doctor Herrero Martínez, estudios realizados en mamíferos han demostrado que cuando estos presentaban temperaturas altas tenían una mayor resistencia a las infecciones causadas por distintos virus, bacterias y hongos. En los humanos cambia la cosa, matiza el experto: “Las pruebas son escasas y a veces hay resultados contradictorios. No puede establecerse una relación de causalidad entre la presencia y ausencia de la fiebre y un mejor o peor pronóstico”.

Síntoma habitual del COVID-19

Entre los síntomas más comunes del COVID-19 destaca la fiebre, junto a la tos seca y al cansancio, como señala la Organización Mundial de la Salud (OMS). En el caso de notar alguno de ellos, la recomendación de las autoridades sanitarias es que el afectado se ponga en contacto con su centro de salud para notificarlo y que se aísle en casa para evitar contagios. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos aconsejan que el enfermo repose, se hidrate bien y controle su evolución, lo que en el caso de la fiebre implica medirse la temperatura periódicamente.

En una entrevista con el sitio web Infosalus, Beatriz Torres, miembro del Grupo de Enfermedades Infecciosas de la Sociedad Española de Médicos Generales y de Familia, recomienda que durante la pandemia estemos atentos a si nuestra temperatura corporal supera los 37 °C. Respecto al tratamiento, la doctora aconseja combatir la fiebre a partir de los 38 °C con paracetamol.

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