LOS OTROS SERES SINTIENTES
Muy Interesante México|Noviembre 2021
Aunque tendemos a pensar que sólo algunos vertebrados somos capaces de desarrollar sentimientos, cada vez son más los estudios que muestran que también los animales inferiores y las plantas son sensibles. Y tal vez mucho más de lo que sospechamos.
Miguel Ángel Sabadell

LAS PLANTAS interactúan con el medio de muy distintas formas –algunas apenas hemos empezado a entenderlas– y pueden comunicarse entre sí.

Querámoslo o no, los humanos difícilmente podemos evitar ciertos sesgos cuando observamos el mundo natural. Tal como ocurre en las películas de Walt Disney, tendemos a humanizar a los animales; pero lo curioso es que sólo acostumbramos dotar de sentimientos a algunos de ellos, en especial a los que presentan características que nos recuerdan de algún modo a nuestros bebés. Es el llamado efecto Bambi. Así, nos producen pensamientos cálidos aquellos seres irracionales dotados de pelo o plumas, pero no los escamosos o pegajosos; nos conmueve la muerte de un corderito, pero no la de un sapo. Del mismo modo, en las campañas publicitarias de las organizaciones de defensa de los animales, los mamíferos suelen ser los más favorecidos, con las aves en un punto intermedio. ¿Acaso no tienen derechos las arañas, los escarabajos o las moscas? “Los niños revelan lo generosos que somos en nuestro amor natural a los animales”, solía comentar el filósofo estadounidense Tom Regan. Un amor que, resulta evidente, no se dirige hacia los arácnidos o las cucarachas.

Aún más, al humanizar a los animales somos más propensos a ver en ellos comportamientos emocionales. Un ejemplo lo tenemos en los comentarios del activista vegano Mark Hawthorne. En su libro Striking at the Roots: A Practical Guide to Animal Activism, cuenta la particular iluminación que tuvo en Ladakh, el pequeño Tíbet, en la región india de Cachemira: “Un día entró una vaca en el jardín y se puso a comer las plantas. Me quedé allí y la miré a los ojos, y ella miró a los míos. Nunca había estado tan cerca de una vaca antes. Era tan sensible...”. Pero lo más llamativo no está en lo que Hawthorne cuenta, sino en lo que no. Como cualquiera de nosotros, no aprecia que las plantas que está engullendo la vaca –¿podría decirse matando?– sean también seres sensibles.

Nivel de respeto: cero

De hecho, somos tan indiferentes con el devenir del mundo vegetal que hablamos de matar animales para comer, pero no se nos ocurriría decir lo mismo cuando arrancamos una zanahoria del huerto, por ejemplo. “Nadie respeta las plantas. Sabemos muy poco de ellas y, a menudo, lo poco que creemos saber es erróneo. Sin embargo, son más sensibles que los animales”, asegura el botánico Stefano Mancuso, profesor del Departamento de Agricultura, Alimentación, Medio Ambiente y Silvicultura de la Universidad de Florencia (Italia).

¿Acaso las plantas son seres sensibles? No es una idea nueva. El abuelo de Charles Darwin, Erasmus, en su obra de 1800 Phytologia or the Philosophy of Agriculture and Gardening, narró varios experimentos que habían realizado por entonces algunos naturalistas: uno se había dedicado a pinchar flores de agracejo –un arbusto– con un alfiler; otro había aplicado electricidad a un bálsamo (Saxifraga geranoides) y un tercero había enviado manzanos a Nueva York para ver si se adaptaban a la nueva zona horaria. Erasmus Darwin escribió: “¿Tienen irritabilidad los cogollos vegetales? ¿Tienen sensación? ¿Tienen voluntad? Estoy convencido de que las poseen todos”.

LAS RAÍCES de algunas plantas paladean el suelo en busca de nutrientes, haciendo que avancen en la dirección idónea y ahorren energías.

Asunto de consciencia

No era el único. En una monografía de 1839 sobre el rubor titulada The physiology or mechanism of blushing, el médico británico Thomas Henry Burgess incluyó un capítulo donde afirmaba que las plantas podrían marchitarse en respuesta a “impresiones externas”. El horticultor estadounidense Luther Burbank, que a lo largo de su vida creó más de 800 variedades de plantas, hablaba con ellas, mimándolas con lo que el llamaba “una vibración de amor”. Y en 1848, Gustav Fechner, fundador de la psicofísica –rama que estudia la relación que existe entre la magnitud de un estímulo físico y la intensidad con la que lo percibimos– sugirió que las plantas eran capaces de sentir emociones y que podía estimularse su crecimiento a través de la conversación, la atención y el afecto.

El propio Charles Darwin se sintió intrigado por el tema e hizo que su hijo Frances, botánico en ciernes, tocara el fagot a una mimosa. Como era de esperar, no sucedió nada –más tarde, Darwin llamaría a esto un “experimento de tontos”–, pero en su libro The Power of Movement in Plants incluyó una interpretación ciertamente provocativa a propósito del crecimiento de las raíces: “No es una exageración decir que la punta de la radícula –de una planta– [...] actúa en esencia como el cerebro de un animal inferior [...], recibiendo impresiones de los órganos de los sentidos y dirigiendo los diversos movimientos”.

Su hijo fue aún más lejos. En 1901 anunció en la revista Nature que “no hay nada anticientífico en clasificar animales y plantas desde un punto de vista psicológico”, y en 1908 insistió en Science que “debemos creer que en las plantas existe una copia tenue de lo que conocemos como consciencia en nosotros mismos”.

Por su parte, el excéntrico botánico y microbiólogo austrohúngaro Raoul Heinrich Francé escribió en su obra Das Sinnesleben der Pflanzen (La vida sensorial de las plantas), de 1905, lo siguiente: “¡No hay lección más grandiosa que las plantas mudas nos puedan dar que la que nos han enseñado: que su vida sensorial es una forma primitiva, el comienzo de la mente humana!”.

SEGÚN EL BOTÁNICO italiano Stefano Mancuso (arriba), las plantas tienen al menos 15 sentidos, entre ellos, la capacidad de detectar campos electromagnéticos y la presencia de metales pesados en sus proximidades. En lo alto de las copas , las hojas de los árboles cercanos se aproximan sin tocarse, una peculiaridad, denominada timidez, que podrían usar para evitar la propagación de plagas (derecha).

En el siglo XIX algunos naturalistas sostenían que las plantas responden a ciertos estímulos e incluso a las emociones.

Sin embargo, todas estas propuestas no era más que meras especulaciones. El primero que decidió buscar pruebas experimentales de la supuesta vida sensible de estos organismos fue el físico indio Jagadish Chandra Bose (1858-1937), que junto con Marconi, Popov y Tesla es considerado uno de los padres de la radio. En 1900, Bose decidió aplicar todo el conocimiento que había adquirido en este campo a la botánica y comenzó a investigar el efecto de las ondas electromagnéticas en las plantas, en particular en la Mimosa pudica y la Desmodium gyrans. Para eso, diseñó diversos dispositivos capaces de medir su respuesta a diferentes estímulos, ya fueran químicos o eléctricos. Entre ellos destacaba el crescógrafo, un aparato con el que se grababa el movimiento del ápice de una planta en forma de puntos –como sucede en las cintas del teletipo–, en una placa de vidrio ahumado. Tenía una precisión de 1/20,000 cm/s.

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