La nueva búsqueda de vida extraterrestre
Muy Interesante México|Marzo 2021
El hallazgo de compuestos químicos relacionados con el desarrollo de la vida en Venus, Marte y algunas lunas de Júpiter y Saturno ha impulsado la puesta en marcha de nuevas misiones espaciales a estos mundos del Sistema Solar. A partir de los datos que recaben, los astrobiólogos tratarán de dilucidar si existen organismos que han prosperado lejos de nuestro planeta. Tal descubrimiento sería uno de los más importantes de la historia de la ciencia.
Por Carlos Briones

DE MOMENTO, desconocemos si en nuestro barrio galáctico existieron o aún hay seres vivos ajenos a la Tierra. De hecho, puede que sean tan distintos de los de nuestro planeta que no sepamos distinguirlos.

El año 2020 será recordado, sin duda, por la pandemia de COVID-19 causada por el coronavirus SARS-CoV-2, pero además, para los apasionados de la exploración espacial y la astrobiología pasará a la historia como el primero en el que se enviaron, casi simultáneamente, tres misiones a Marte. En función de las órbitas que la Tierra y el planeta rojo describen en torno al Sol, estos se encuentran a su menor distancia relativa durante aproximadamente un mes cada dos años. Es lo que se denomina ventana de lanzamiento, y la que se abrió a mediados de julio de 2020 fue muy bien aprovechada por tres agencias espaciales. De hecho, podría haberlo sido aún más si una cuarta iniciativa, impulsada por las agencias europea (ESA) y rusa (Roscosmos) –se conoce como ExoMars y lleva a bordo el róver Rosalind Franklin–, no se hubiera tenido que retrasar hasta 2022.

El 19 de julio, un país debutante en la carrera espacial, Emiratos Árabes Unidos, lanzó desde Japón la misión Al Amal –es decir, “esperanza”–, que consiste en un orbitador que contiene tres instrumentos de fabricación en esencia estadounidense con los que se estudiará la composición y dinámica de la atmósfera marciana.

Cuatro días más tarde partió hacia Marte un cohete lanzado por la nación que ha estado protagonizando la exploración de la Luna en los últimos años: China. Su primer intento de llegar al planeta rojo ha sido de verdad ambicioso, pues su misión Tianwen-1 –cuyo poético nombre significa “preguntas al cielo”– cuenta con un orbitador, un módulo aterrizador y un róver.

La era del Perseverance

Hasta ahora, ninguna agencia espacial había enviado juntos estos tres componentes porque la comunicación desde la superficie de Marte con la Tierra se ha realizado a través de sondas lanzadas con anterioridad. Pero la CNSA china decidió apostar por todo de una vez con el objetivo de ampliar lo que sabemos sobre la geología, la distribución del hielo de agua y la atmósfera marcianas. Con ese fin, se han diseñado y construido los instrumentos analíticos y las cámaras del orbitador, y los siete que están alojados en un róver de 240 kg, con seis ruedas y alimentado por paneles solares.

Por su parte, la NASA lanzó el 30 de julio la misión Mars 2020, que incorpora el róver más grande y complejo de los que ha enviado al planeta rojo: el Perseverance. Tiene una masa de algo más de una tonelada y su diseño es similar al del Curiosity, que lleva más de ocho años recorriendo el cráter Gale, aunque posee varias mejoras. Para el momento en que leas este artículo habrá llegado a Isidis Planitia, en concreto al cráter Jezero, que pudo estar cubierto por agua hace 3,500 millones de años.

El Perseverance, con sus siete instrumentos, analizará los procesos geológicos que formaron un antiguo delta fluvial, caracterizarán la superficie y el subsuelo de los entornos sobre los que circule el astromóvil y estudiarán las rocas sedimentarias más prometedoras para tratar de encontrar en ellas señales de biomarcadores moleculares, es decir, de la posible existencia de algún tipo de vida en el pasado.

Además, el Perseverance seguirá recabando datos sobre la dinámica de la atmósfera marciana, tema de gran interés dado que durante los últimos años se han estado detectando picos en la concentración de metano que resultan difíciles de explicar. Para eso contribuirá decisivamente un dispositivo desarrollado en España: la estación meteorológica MEDA, construida por el Centro de Astrobiología del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial, en colaboración con algunas instituciones extranjeras.

NUEVO EMBAJADOR. El róver Perseverance, de la NASA –izquierda, en las instalaciones del Laboratorio de Propulsión a Chorro de esta agencia, en California–, alcanzó la superficie del planeta rojo el 18 de febrero de 2021. Su misión es buscar indicios de antigua vida microbiana en el cráter Jezero –en la imagen de arriba al lado–, una estructura de 49 km de diámetro que hace unos 3,500 millones de años podría haber albergado un lago. Además de distintos instrumentos científicos, el róver va equipado con el Ingenuity –arriba–, un minihelicóptero que inspeccionará la zona desde el aire.

Se está ultimando una misión que, en la próxima década, recuperará muestras de Marte y las traerá a nuestro planeta.

VIDA MICROBIANA EN VENUS?

Venus, al que se suele considerar el gemelo de la Tierra en el Sistema Solar, era habitable poco después de que se formara. De hecho, se cree que hace 4,000 millones de años contaba con un gran océano de agua líquida en su superficie, igual que Marte y nuestro planeta. Pero debido a un efecto invernadero de extraordinaria intensidad producido por los gases de su densa atmósfera –que es básicamente de COâ‚‚–, aquella se fue calentando y, en la actualidad, presenta una temperatura media de unos 460 °C. La vida sobre su abrasada y seca piel es imposible incluso para los microorganismos más resistentes al calor que conocemos... o podamos imaginar.

Sin embargo, desde que en 1967 Harold Morowitz y Carl Sagan publicaron el artículo “¿Vida en las nubes de Venus?” se ha propuesto que tal vez podrían existir seres vivos en su atmósfera, concretamente en una capa que se extiende entre 48 y 60 km de altitud donde la temperatura se encuentra entre los 20 y 30 °C. Si en realidad fuera así, podrían ser microbios extremófilos, quizá similares a los que viven en las cuevas de Naica, en Chihuahua, México, pues esas nubes están formadas en parte por una suspensión de gotas de ácido sulfúrico. De momento no hay pruebas de que algún organismo se haya asentado en un entorno tan exótico como ese.

No obstante, el pasado 14 de septiembre se publicó en Nature Astronomy la detección de un gas llamado fosfano en la atmósfera de ese planeta. Las pruebas de su presencia parecen sólidas, aunque algunos astroquímicos discrepan sobre si existe en tanta cantidad como se ha propuesto. En cualquier caso, lo que hizo saltar las alarmas fue que en algunos medios, blogs y redes sociales el hallazgo se interpretó como una prueba de la existencia de vida en Venus. ¿Había razones para eso?

El problema está en considerar el fosfano como un biomarcador, es decir, una molécula que sólo se origina debido a la actividad biológica. En la Tierra parece ser así, pues es producto del metabolismo de ciertos microbios que degradan materia orgánica, pero no olvidemos que la química inorgánica del cosmos, en ausencia de procesos biológicos, también puede generar fosfano en ciertas condiciones. Es más, se ha encontrado en Júpiter y Saturno. Por tanto, lo más probable es que algunas reacciones químicas en la oxidante atmósfera de Venus o su infernal superficie estén sintetizando fosfano sin intervención biológica. A la espera de más datos –están en marcha nuevas misiones y campañas de observación– no podemos afirmar que haya vida en Venus.

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