JOHN C. MATHER: “LA IMAGINACIÓN NO ALCANZA PARA VISUALIZAR EL BIG BANG”
Muy Interesante México|Noviembre - 2020
Este astrofísico y cosmólogo estadounidense –Premio Nobel de Física en 2006– ha dedicado su vida al estudio de la radiación de fondo cósmico de microondas, que contribuyó a consolidar la teoría del Big Bang.
Manuel Ruiz Rico

EL TELESCOPIO ESPACIAL JAMES WEBB (JWST) en construcción. Como director científico del proyecto, Mather espera estudiar con él la formación de estrellas y planetas, y fotografiar exoplanetas y galaxias.

Este mes se cumplen 31 años del lanzamiento del telescopio COBE de la NASA, que hizo las primeras mediciones sobre el Big Bang y el origen del univer so. El COBE dató su edad en 13,800 millones de años y obtuvo una imagen del eco de esa primera explosión, poco después de formarse (300,000 años). La idea del proyecto la había tenido en 1974 John Mather (Virginia, 1946) , un físico de entonces 28 años que realizaba su tesis doctoral.

Había un precedente teórico de 1948, cuando el físico George Gamow y el cosmólogo Ralph Alpher predijeron que el Big Bang habría dejado una radiación en la materia que podría detectarse y medirse. Luego, en los 60, los físicos Arno Penzias y Robert Wilson midieron en un laboratorio de Nueva Jersey la radiación de fondo cósmico de microondas surgida del Big Bang, lo que les valió el Nobel de Física en 1978.

Sin embargo, la medición del cosmos des de la Tierra tiene muchas interferencias. Había que ir más allá, y entonces Mather tuvo su idea loca: colocar un ojo en el espacio, el satélite COBE, que operó entre 1989 y 1993.

Desde 1995, Mather es director científico de un heredero de COBE, WMAP y Hubble (este aún en activo): el telescopio espacial James Webb (JWST), un portento tecnológico destinado a revolucionar la ciencia del universo cuyo lanzamiento está previsto para octubre de 2021.

Mather nos recibe en su despacho del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en las afueras de Washington.

¿Los resultados de COBE cambiaron el universo descrito por Einstein del mismo modo que este cambió el de Newton?

No. Einstein nos dio las herramientas des criptivas del cosmos como lo vemos ahora. No estaba equivocado. Su teoría general de la relatividad ha sido probada de muchas maneras, y encaja. Lo único que no previó fue que el universo se pudiera estar expandiendo. Él creía que tenía que ser estático. Su teoría es cierta, pero cometió ese error.

Has dicho que el término “Big Bang” no e muy acertado. ¿Por qué? “

Big Bang” suena como si acabara de explotar un cohete. Una explosión es un acontecimiento que sucede en un lugar y un momento concretos, pero no fue así, sino que el universo entero empezó a expandirse, y además muy tranquilamente. Ocurrió algo casi opuesto a lo que la gente imagina cuando oye la expresión “big bang”.

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