GIACOMO RIZZOLATTI
Muy Interesante México|Enero 2022
“Las neuronas espejo nos permiten ponernos en el lugar del otro”.
Pablo Herreros

Este neurobiólogo italiano, nacido en Kiev en 1937, y su equipo de la Universidad de Parma descubrieron hace dos décadas que en el cerebro de los macacos había células nerviosas que se activaban cuando estos primates ejecutaban ciertas acciones, pero también cuando veían a otros animales moverse o hacer cosas. Al principio se pensó que era un mero sistema de imitación, pero cuando se comprobó que en los humanos existía el mismo mecanismo, se comprendió que el hallazgo podía ayudar a descifrar las claves biológicas de la empatía. Giacomo Rizzolatti, a quien se le concedió el Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica en 2011 por este trabajo, platicó en exclusiva con Muy Interesante.

¿Qué hace especiales a estas neuronas?

Son células receptoras que se disparan cuando el mono lleva a cabo una cierta acción, pero también al observar una similar. En los humanos, este mecanismo refleja el exterior de nuestro encéfalo y nos permite sentir como propias las acciones, sensaciones y emociones de los demás. Las neuronas espejo nos ponen en el lugar del otro. Las descubrimos al colocar electrodos en el cerebro de los macacos para estudiar las neuronas que controlaban sus manos. En el experimento, monitoreamos la actividad de esas células mientras los monos tomaban plátanos. En un descanso, un estudiante entró en la sala con un helado. Y pasó algo sorprendente: el dispositivo detectó actividad. Las neuronas del mono se activaron sin que este hubiera movido ni un dedo. ¿Era una falla técnica? Repetimos el experimento y obtuvimos los mismos resultados. Las células cerebrales no sólo se encendían cuando el animal ejecutaba ciertos movimientos, también lo hacían cuando observaba los de otros seres.

¿Estas neuronas se encienden también con los sonidos?

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