EL MISTERIO DE LA MEGAFAUNA SUDAMERICANA
Muy Interesante México|Octubre 2021
Tras la extinción de los dinosaurios, Sudamérica permaneció “desconectada” durante millones de años. En ese tiempo se desarrollaron ahí animales asombrosos, algunos de enorme tamaño. Pero hace apenas 100 siglos toda esa megafauna desapareció por completo.
Martín Cagliani

EN ALGÚN LUGAR DE LA PATAGONIA, hace entre 2.6 millones y 11,700 años, unas macrauquenias, no muy distintas de las llamas, se han acercado a un río, al igual que una pareja de tigres dientes de sable. Uno observa a una manada de hippidiones. A su lado, un megaterio se ha alzado sobre sus patas traseras. Su tamaño rivaliza con el de los estegomastodontes que se ven al fondo y empequeñece el de un solitario Doedicurus, un armadillo de casi cuatro metros.

Alo largo de miles y miles de años, las llanuras sudamericanas fueron el hogar de decenas de especies animales tan enormes que, en conjunto, se ganaron el nombre de megafauna. Sin embargo, dichas especies titánicas fue ron desapareciendo a lo largo de los siglos, hasta que las últimas se esfumaron hace apenas 10,000 años. Nadie está por completo seguro de qué lo propició ni de por qué sólo lo hicieron las más grandes, mientras que otras muchas perduraron. Para lograr desentrañar este enigma paleontológico, tenemos que echar la vista atrás y, literalmente, mover continentes hasta un tiempo en que esta región era una isla gigantesca y el océano cubría el istmo de Panamá. Hace unos 65 millones de años tuvo lugar la extinción masiva que terminó con el reinado de los dinosaurios, sin duda, uno de los momentos clave de la historia de la vida en la Tierra. Una roca espacial de unos 11 kilómetros se estrelló en lo que hoy es Yucatán y el choque dejó un cráter de más de 180 km de diámetro, además de arrasar parte de la superficie y originar inmensos tsunamis o desencadenar abruptos cambios climáticos que se prolongarían cientos de años. Cerca de 75% de los géneros biológicos del planeta perecieron.

No obstante, cada vez que ha tenido lugar uno de estos cataclismos —a lo largo de la historia de la vida en la Tierra se han dado cinco de tales mortandades en masa—, algunas de las especies supervivientes acaban apropiándose de los nichos ecológicos que dominaban las que desaparecieron; asimismo, surgen otras nuevas. De este modo, el vacío dejado por los dinosaurios en los ecosistemas terrestres fue ocupado por los mamíferos con notable rapidez.

La llegada a Sudamérica de nuevos depredadores y agentes patógenos podría haber acabado con los grandes animales.

LOS GLIPTODONTES, unos herbívoros que podían superar los tres metros de largo y el metro y medio de alto, poseían un grueso caparazón formado por placas óseas.

Nuevos reyes

Esta toma de poder ocurrió de una forma muy peculiar en América del Sur, que había permanecido separada de otras masas continentales durante mucho tiempo, desde que comenzó a alejarse de África, hace entre 150 y 120 millones de años. En ese espléndido aislamiento, tal como lo denominan algunos expertos, la evolución fue moldeando algunas especies animales sorprendentes, exclusivas de aquella zona del orbe.

Entre los mamíferos encontramos, por ejemplo, a los edentados o xenartros, hoy representados por los armadillos, los osos hormigueros y los perezosos. También aparecieron distintas variedades de marsupiales, entre ellos los antecesores de las actuales zarigüeyas.

Los marsupiales son sobre todo conocidos por los originarios de Australia, como los canguros o koalas. Se trata de mamíferos pero con la particularidad de que las crías, tras el nacimiento, terminan su desarrollo fuera del vientre materno, en una bolsa o marsupio. Pues bien, la evolución de estos animales en Sudamérica es tan o más fascinante que la acontecida en la mencionada Australia. Fueron muy diversos y entre ellos se cuentan desde especies pequeñas, no muy distintas de las ratas canguro, hasta notables depredadores, como los borhiénidos, que vivieron en el Mioceno hace entre 24 y 16 millones de años; y los tilacosmílidos, que desaparecieron durante el Plioceno hace aproximadamente tres millones de años. Estos contaban con unos colmillos tan largos como los de los tigres dientes de sable.

Entre los citados edentados florecieron tres grupos principales de animales bastante diferentes entre sí. Se trata de los osos hormigueros, con largos hocicos adaptados para alimentarse de insectos; los armadillos, provistos de una armadura en el lomo; y los perezosos. A lo largo de sus 60 millones de años de historia evolutiva surgieron muchas variedades, algunas de ellas enormes, ciertamente representativas de esa megafauna sudamericana.

Así, entre los parientes extintos de los actuales armadillos, que no suelen superar los 75 centímetros, nos topamos con los gliptodontes, que alcanzaban los tres metros de largo y superaban el metro y medio de altura. Estos descomunales herbívoros de cerca de dos toneladas contaban con una sólida armadura que los protegía de los depredadores. Se cree que pastaban juntos en manadas.

Sabías que… Luciano Prates e Iván Pérez, investigadores argentinos del CONICET, sostienen que la me gafauna sudamericana habría desaparecido como resultado de la cacería de los primeros humanos en la zona.

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