EL FUTURO INTELIGENTE DE LA MEDICINA
Muy Interesante México|Noviembre - 2020
Microdispositivos que vigilan nuestro estado de salud, computadoras capaces de detectar tumores con mayor precisión que los especialistas, consultas automatizadas... Los avances en sensores e inteligencia artificial auguran una revolución médica que ya empieza a vislumbrarse.
Francisco Cañizares

Podría ser que la crisis del COVID-19 sea un poco más corta gracias a la inteligencia artificial (IA). Entre las distintas iniciativas que se han puesto en marcha para tratar de dar con un tratamiento que contenga la pandemia, una ha tenido un protagonista excepcional: la de recurrir a la supercomputadora Summit de IBM, que hasta el pasado junio era la más potente de mundo –en estos momentos, la japonesa Fugaku la desplazó al segundo lugar–. Un equipo de investigadores del Laboratorio Nacional Oak Ridge (EUA), donde el aparato, que ocupa un espacio similar a dos canchas de tenis, está instalado, ha utilizado su impresionante potencia de cálculo para acelerar el hallazgo de posibles terapias contra la nueva pandemia. Summit completó en dos días una misión que habría tomado a un grupo de especialistas meses o años de trabajo. En ese tiempo simuló cómo reaccionarían 8,000 principios activos ante las proteínas virales del SARS-CoV-2 (el coronavirus que provoca la dolencia) y seleccionó 77 que podrían impedir que el agente patógeno transmita su material genético a las células huésped.

Mejor que tu doctor

Summit utilizó la inteligencia artificial (IA), una tecnología que ya ha empezado a cambiar la medicina. Gracias a ella, la búsqueda de nuevos fármacos, el análisis de las pruebas médicas, el diagnóstico de enfermedades y la gestión que cada persona hace de su salud experimentará una transformación radical.

De hecho, en algunos campos ya ocurrió. Un estudio impulsado por la Universidad de Heidelberg (Alemania) y publicado en la revista Annals of Oncology demostró que un computadora puede ser más eficiente que los dermatólogos cuando se trata de diagnosticar un melanoma. En un análisis comparativo de unas 10,000 imágenes, en las que se mostraban desde lunares benignos hasta los casos más graves de cáncer de piel, la máquina logró 95% de diagnósticos acertados, mientras que el equipo de especialistas seleccionado consiguió 86.6 por ciento.

Algo parecido sucede con la retinopatía diabética, que puede ocasionar la pérdida de la vista: la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de Estados Unidos ya permite la venta de dispositivos equipados con algoritmos de IA capaces de detectarla.

“Hay ciertas tareas que sabe hacer muy bien; en realidad, mejor que los humanos, como el reconocimiento de imágenes o descubrir patrones entre cientos de millones de datos”, explica Anders Jonsson, del Grupo de Investigación en Inteligencia Artificial y Aprendizaje Automático de la Universidad Pompeu Fabra, en Barcelona (España).

¿Quiere esto decir que los médicos, o al menos algunas de las especialidades que estos ahora desempeñan, desaparecerán? Para nada. No obstante, aunque seguirán jugando un papel fundamental, los expertos coinciden en que su trabajo cambiará notablemente en un futuro cercano.

Clara Cano, directora de Transformación Digital de la multinacional farmacéutica Novartis, señala que “estarán en donde aportan más valor, en la relación con el paciente, la parte más humana. En el análisis de datos y en la identificación de los mismos, la IA tendrá una aportación fundamental, pero la última palabra siempre será del médico”.

EL SUPERORDENADOR Summit de IBM puede realizar 200,000 billones de cálculos por segundo. Una de sus misiones es tratar de identificar compuestos que podrían ser útiles para combatir el COVID-19.

Asistente formidable

Cuando un profesional se enfrenta a un caso clínico tiene que manejar mucha información y lidiar con un doble reto: por un lado, debe agrupar todos los datos y sacar una conclusión a partir de ellos –es decir, hacer un diagnóstico–; por otro, con todo eso en mente, ha de intuir qué puede pasar en el futuro, esto es, adelantar un pronóstico. Pues bien, en esos dos desafíos, la intervención de la IA será determinante. Tanto que hay quien siente inquietud por el poder que lograrían acumular en muy poco tiempo. Pero nada más lejos de la realidad. “Debemos recordar que esta tecnología no actúa sin control. Nos resulta útil porque ofrece un buen rendimiento en trabajos concretos que requieren una gran precisión: es una formidable herramienta al servicio de los investigadores”, puntualiza Jonsson. La compañía española QUIBIM ha desarrollado programas de IA que llevan a cabo ciertas tareas propias de los radiólogos. “Nos propusimos hacer de la valoración de las imágenes radiológicas una ciencia más objetiva, menos basada en la elucubración de lo que le ocurre al paciente y más fundamentada en la generación de datos”, comenta su director general, Ángel Alberich-Bayarri.

Existen más de 400,000 aplicaciones digitales diseñadas para controlar la salud o promover una vida más sana; se calcula que cada día se registran 200 nuevas.

Su trabajo gira alrededor de lo que han llamado biomarcador de imagen, con el cual definen cada uno de los parámetros que extraen de las citadas imágenes radiológicas –como posibles lesiones óseas–. Así, se obtiene un informe con los hallazgos que puede valorar el especialista. Pongamos el caso de una radiografía de tórax: en ella se ofrecerían los descubrimientos más significativos acompañados de un índice de anormalidad que iría de 0 a 1.

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