Asi vivieron los neandertales
Muy Interesante México|El origen de la Humanidad
Nuestros ancestros coincidieron en el espacio y el tiempo con una humanidad muy interesante: la neandertal. El paleoantropólogo Erik Trinkaus nos adentra en esta especie.
Luis Miguel Ariza
LOS NEANDERTALES (Homo neanderthalensis) surgieron en Europa hace unos 230,000 años. Esta reconstrucción fue hecha a partir de los fósiles hallados en La Chapelleaux-Saints (Francia).

Erik Trinkaus (Connecticut, 1948) es uno de los paleoantropólogos más importantes del mundo y nunca se ha desviado de su interés básico: el estudio de la biología y, sobre todo, el comportamiento de las sociedades humanas del pasado. Y esto lo ha acercado más a los arqueólogos que a sus colegas de profesión, la mayoría obsesionados por encontrar el eslabón perdido de los seres humanos. Un concepto popular pero erróneo.

Trinkaus sigue ostentando el cargo de profesor emérito Mary Tileston Hemenway del Departamento de Antropología de la Universidad Washington en San Luis (EUA). Aunque ahora se ha retirado de la vida académica, sigue investigando y publicando. Trinkaus se ha distinguido por sus trabajos sobre los neandertales y, después de más de medio siglo de investigaciones, está convencido de haber formulado las preguntas adecuadas desde sus inicios como paleoantropólogo, allá por la década de los 70. Hoy en día ya se han desterrado las preguntas cliché que nos hacíamos acerca de si tal vez los neandertales eran nuestros antepasados o si habíamos causado nosotros su desaparición. Pero Trinkaus evitó hace mucho tiempo la trampa en la que han caído muchos de sus colegas, que no es otra que la obsesión por encontrar rasgos humanos en los antecesores viajando hacia atrás en el tiempo.

Destructor de mitos

Durante la fascinante conversación telefónica que mantiene con Muy Interesante, Trinkaus sugiere que la mayoría de los investigadores siguen proyectando el presente actual –dominado por los Homo sapiens– hacia ese pasado. Dicho de otra manera: cuando nos miramos al espejo, ¿proyectamos nuestro ego en nuestros antepasados?

Las preguntas que se formula Trinkaus siempre se refieren al comportamiento, al lenguaje, a la tecnología, a la organización social de los neandertales y a sus costumbres. Y sus respuestas resumen su carrera: una infinita curiosidad y fascinación por la biología de los homínidos que nos precedieron, con los neandertales como pieza central. En los últimos años, Trinkaus ha centrado su mirada en las poblaciones humanas del Paleolítico superior y, por supuesto, en la destrucción de los mitos que todavía hoy siguen dominando la percepción que muchos científicos tienen de los neandertales –y que, curiosamente, no se corresponde con la del público, como veremos más adelante–.

Resulta imposible enlistar todos los trabajos científicos de Trinkaus y su equipo, aunque quizás el más popular es el estudio del esqueleto de un niño encontrado en el yacimiento arqueológico Lagar Velho (Portugal), que tenía unos rasgos mezcla de neandertal y humano moderno, lo que hizo suponer que era el producto de un entrecruzamiento entre las dos especies: una bomba inesperada para la comunidad científica a principios de este siglo.

¿Por qué eligió al hombre de Neandertal?

Me fijé en él por un par de razones. Había muchos fósiles disponibles, esqueletos bastante completos, fundamentalmente de Europa del Este. Así que era posible responder a diversas preguntas sobre su biología y también relacionarlas con la arqueología. La paleontología humana estaba centrada en los australopitecos y el género Homo. A principios de 1973, cuando empecé la investigación para mi tesis doctoral, se acababa de descubrir uno de los homínidos antiguos más completos en el este de África, el KNM-ER 1470 [descubierto por Richard Leakey y bautizado como Homo rudolfensis, especie que vivió hace entre 2 y 1.7 millones de años]. Todo el foco estaba puesto allí, así que con los neandertales y los primeros humanos modernos podía dedicarme a responder las preguntas que me interesaban y, de paso, alejarme de controversias.

Todo parece indicar que no hubo muchos colegas dispuestos a seguirlo, ¿me equivoco?

A principios de los ochenta apenas había media docena de investigadores en el mundo que estudiaran con seriedad a los neandertales. Nos llevábamos bien. Diferíamos en ocasiones, pero casi siempre colaborábamos. En Francia estaban Bernard Vandermeersch, Anne-Marie Tillier y Jean Louis Heim; Chris Stringer, en Londres, y Fred Smith y yo. Podíamos hacer paleontología humana en vez de estar discutiendo con los demás.

Ha mencionado que fueron dos las razones por las que decidió estudiar a los neandertales. ¿Cuál fue la segunda?

Aprendí francés cuando era niño, y eso me abrió las puertas a una literatura sobre neandertales muy abundante. Pude trabajar con una generación de investigadores franceses que no hablaban inglés. Podía interactuar con Bernard [Vandermeersch], que no hablaba inglés, de forma muy productiva. Pero a mediados de los ochenta y los noventa los neandertales atrajeron la atención y el foco de la controversia, lo que desde luego no resultó nada agradable.

¿Una polémica agria? ¿Por qué?

La mayoría de las discusiones se referían a los ancestros y, cuando les tocó a los neandertales, la discusión se centró en si fueron o no nuestros antecesores. Y esa discusión prosigue hoy. Yo la he evitado a lo largo de toda mi carrera.

Tal vez porque la mayoría de la comunidad científica no se está haciendo las preguntas adecuadas acerca de los neandertales...

TRINKAUS ACHACA los indicios de canibalismo entre neandertales a la supervivencia: en periodos de hambrunas estacionales, sufrían de inanición por lo que consumían los restos de miembros ya fallecidos de su grupo social.

“Para comprender los orígenes humanos hay que estudiar el comportamiento, la adaptación y el ambiente”.

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