MICROPLÁSTICOS: UNA AMENAZA INVISIBLE
Muy Interesante España|Muy 2021
Cada año generamos unos 300 millones de toneladas de polímeros que, al fragmentarse, forman partículas de microplásticos. Están presentes igualmente en ciertos cosméticos y prendas textiles, y su pequeño tamaño los ayuda a penetrar en el organismo. Aunque aún no está claro qué efectos pueden tener en la salud, los científicos alertan de que debido a su toxicidad podrían causar desde daño celular hasta trastornos neuronales.
LAURA CHAPARRO

Los cantidad de microplásticos en lagos y ríos –como estos, hallados en el río Patapsco, tributario de la bahía de Chesapeake (EE. UU.)– depende de lo pobladas que estén las localidades vecinas, según un estudio de la Universidad de Maryland.

Están en todas partes: desde el océano Ártico hasta el Gran Cañón del Colorado. Pueden viajar a través del aire y del agua y su proporción cada vez es más preocupante. Esta diminutas partículas de plástico, que miden hasta 5 milímetros de diámetro, no han dejado de aumentar en las últimas cuatro décadas, según recoge un informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medioambiente. Su presencia en los ecosistemas y en los seres vivos que habitan en ellos acrecienta la preocupación sobre los posibles efectos que pueden tener sobre la salud.

Pese a lo que pudiera parecer, no hablamos solo de fragmentos de de sechos plásticos que se han ido descomponiendo. También provienen de productos de consumo como pastas de dientes o cremas para la piel. El problema es que, cuando caen por el desagüe, tienden a no filtrarse durante el tratamiento de las aguas residuales y se liberan directamente a océanos, lagos o ríos. Otra fuente son los materiales textiles sintéticos.

Una investigación reciente concluyó que, de una sola prenda, se desprendían en un lavado hasta 1900 fibras microplásticas, y se han hallado algunas de ellas en aguas residuales y en costas cercanas a grandes núcleos de población.

Además, se encuentran en productos industriales como los pellets de resina plástica, una materia prima que se usa para los productos plásticos. Encima, las microperlas de plástico se emplean para muchos elementos, como tintas para impresoras, pinturas en aerosol, moldes y abrasivos. Una proporción de estas partículas termina llegando al medioambiente y, al ser insolubles en el agua y no degradables, persisten durante larguísimos periodos de tiempo.

“CUANDO SE HABLA DE CONTAMINACIÓN POR PLÁSTICO, TODO EL MUNDO PIENSA EN EL TROZO DE BOLSA O DE ENVASE COMO TAL”, señala Ethel Eljarrat, investigadora científica del Instituto de Diagnóstico Ambiental y Estudios del Agua del CSIC. “Sin embargo, hay que tener en cuenta que, en su fabricación, normalmente derivada del petróleo, se añaden diversos compuestos químicos, que pueden constituir hasta más del 50 % de su peso”, añade.

Como explica la científica, cada aditivo tiene su función. Por ejemplo, los plastificantes proporcionan flexibilidad o dureza, mientras que los filtros solares se emplean para absorber la luz ultravioleta, y los antibacterianos, para evitar que crezcan microbios en el material.

“Existen más de tres mil compuestos químicos diferentes asociados a los plásticos y, entre ellos, hay más de sesenta caracterizados como sustancias de alto riesgo para la salud, algunas persistentes y bioacumulables”, detalla Eljarrat. Así, aditivos tóxicos comunes con los que convivimos serían los bisfenoles –el A es el más conocido–, los ftalatos, los retardantes de llama o los metales pesados. “Algunos de ellos son disruptores endocrinos”, nos advierte además la científica.

Estos elementos, cuyo uso está regulado a nivel comunitario, imitan el comportamiento de las hormonas y pueden producir mutaciones graves a nivel celular, aunque sean concentraciones muy pequeñas. La investigadora destaca que hay estudios que relacionan ciertos añadidos que lleva el plástico con infertilidad, cáncer, hiperactividad y déficit de atención, enfermedades neurodegenerativas, autismo, problemas cardiovasculares, obesidad o diabetes.

En este contexto, en agosto de 2019, la Organización Mundial de la Salud (OMS) hizo un llamamiento a la comunidad científica para saber cuál es el impacto de los microplásticos y pidió una mayor evaluación de estos compuestos en el medioambiente, el aire, los alimentos y la salud humana. Meses antes, este mismo organismo había publicado un análisis de las investigaciones realizadas en todo el mundo hasta la fecha sobre la presencia de dichas partículas en el agua potable.

Las partículas plásticas invaden todos los rincones de la cadena trófica, incluso se han hallado en el organismo de las larvas de peces marinos.

“NECESITAMOS SABER CON URGENCIA MÁS SOBRE CÓMO NOS AFECTAN LOS MICROPLÁSTICOS, porque están en todas partes, incluso en el agua que bebemos –dijo María Neira, directora del departamento de Salud Pública, Medioambiente y Determinantes Sociales de la Salud de la OMS–. Según la información limitada que tenemos, los microplásticos en el suministro de agua no parecen representar un riesgo para la salud en los niveles actuales. Pero necesitamos saber más”, declaró la experta.

En la actualidad, la crisis sanitaria por el coronavirus SARS-CoV-2 no ha cambiado estas intenciones, como explican a MUY fuentes de la OMS. “La pandemia de la covid-19 no ha interrumpido los continuos esfuerzos de la OMS para entender más a fondo el problema. Seguimos colaborando con los científicos para finalizar una evaluación más amplia”, aseguran.

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