La maldición del dolor de espalda
Muy Interesante España|Septiembre 2021
Las restricciones de movilidad impuestas por la pandemia y la implantación del teletrabajo han aumentado si cabe el número de afectados por este mal, que provoca casi una cuarta parte de las consultas en atención primaria. Y, sin embargo, en la mayoría de los casos, ni la causa es grave, ni sirven para eliminarlo fármacos o cirugías. Te contamos cómo afrontar esta fuente de sufrimiento, herencia de la evolución humana y el estilo de vida moderno.
Por Helen Thomsom

Un 18,6 % de los españoles sufren este problema, con mayor incidencia en las mujeres (22,8 %), según el informe anual del Sistema Nacional de Salud.

A‘aahhhh”. La primera vez que ocurre te pilla por sorpresa. ¿Fui yo? Luego vuelve a ocurrir, y otra vez. Das un pequeño gemido cada vez que te levantas del sofá. Te sujetas la parte inferior de la columna vertebral y te estiras, preguntándote si deberías ir al médico. Seguro que eres demasiado joven para tener problemas de espalda.

Ese suele ser el comienzo para muchos de nosotros. Es una molestia demasiado común, que padece uno de cada cuatro adultos. El 90 % de la población lo sufrirá en suspropias carnes, al menos, una vez en la vida. En 2018, una serie de artículos publicados en la revista médica The Lancet revelaron la magnitud del problema: el dolor de espalda es una de las principales causas de discapacidad en todo el mundo. Solo en Estados Unidos, cuesta 635 000 millones de dólares al año en facturas médicas y pérdida de productividad. En España, es el primer problema de salud crónico, causante del 12,5 % de las bajas laborales, y supone unas pérdidas económicas de alrededor 16 000 millones de euros –el 1,7 % del PIB–, según datos del ultimo informe anual del Sistema Nacional de Salud del Ministerio de Sanidad. Un mal que, además, se ha agravado con las restricciones de movilidad impuestas por la pandemia de covid-19 y el auge del teletrabajo (ver recuadro en las páginas siguientes).

Gran parte de la culpa recae en nuestro estilo de vida, cada vez más atado al escritorio, y en el aumento de la esperanza de vida, que supone más años de desgaste para nuestra columna vertebral. Pero estos factores solo explican en parte cómo hemos llegado hasta aquí y qué hace que algunas personas sean más vulnerables o resistentes. La Organización Mundial de la Salud (OMS) prevé que los problemas de dolor de espalda aumenten constantemente en los próximos años y afecten a más personas en todo el mundo.

La evolución premió nuestra capacidad de caminar erguidos, aunque esta nos ha hecho más vulnerables al dolor de espalda. La musculatura humana (a la derecha, en rojo) es buena para andar y no para trepar, con una columna más larga entre las caderas y las costillas que la de otros primates, como el chimpancé (abajo).

LA BUENA NOTICIA ES QUE YA TENEMOS LOS CONOCIMIENTOS NECESARIOS para mejorar las cosas. Y esta nueva información sobre cómo y por qué nuestros cerebros crean la experiencia del dolor apuntan a algunas soluciones sorprendentes.

Para ello, primero debemos viajar siete millones de años atrás, hasta nuestros primeros antepasados. A cambio de caminar erguidos, obtuvimos el dolor de espalda. Al menos, esa es la hipótesis que plantea Kimberly Plomp, de la Universidad de Liverpool (Reino Unido). Para averiguar por qué los humanos padecen más enfermedades de la columna vertebral que los primates no humanos, el equipo de Plomp estudió la forma de las vértebras humanas, de los chimpancés y de los orangutanes. Buscaban unas pequeñas protuberancias denominadas nódulos de Schmorl que pueden aparecer en los tejidos blandos entre las vértebras y que están relacionadas con el dolor de espalda. Las personas que presentaban estos nódulos tenían vértebras de forma más parecida a las de los chimpancés. “Empezamos a caminar sobre dos pies relativamente rápido en términos evolutivos”, dice Plomp. Y añade: “Quizá algunos individuos con vértebras que se hallan más en el extremo ancestral de la variación humana normal estén menos adaptados a soportar las presiones ejercidas sobre la columna vertebral bípeda”. Esta forma vertebral ancestral nos ha acompañado a lo largo de nuestra historia porque no afectaba a nuestra capacidad de reproducción, por lo que la selección natural no ha actuado en su contra.

Si caminar y trabajar de pie alivian el dolor de espalda crónico, en las oficinas de la empresa tecnológica Motley Fool, en Virginia (EE. UU), han decidido probarlo todo a la vez.

Menos del 1 % de los que van al médico por dolor de espalda tienen algún problema grave, como artritis, cáncer y fracturas

Sin embargo, a pesar de su larga historia evolutiva, solo en las últimas décadas hemos empezado a ver una epidemia de lumbalgia crónica. ¿Qué ha cambiado?

Hay pruebas de que el aumento de la cultura de oficina influye. Varios estudios han encontrado una relación entre el hecho de pasar más tiempo sentado en el trabajo y el incremento de los casos de molestias lumbares. Estar frente a la pantalla del ordenador ejerce presión sobre los músculos, ligamentos y discos que sostienen la columna vertebral y puede desactivar los músculos que favorecen una buena postura.

POR SUPUESTO, EL PROBLEMA TAMBIÉN PUEDE ESTAR CAUSADO POR ACCIDENTES, LESIONES DEPORTIVAS O UN TRASTORNO CONGÉNITO, pero son los factores relacionados con el estilo de vida, como la obesidad y el tabaquismo, los que constituyen el verdadero riesgo, afirma Rachelle Buchbinder, de la Universidad Monash, en Victoria (Australia), una de las autoras de la citada serie en The Lancet.

Fumar podría aumentar el riesgo de padecer lumbalgia, porque se asocia a la obstrucción de las arterias, lo que puede dañar los vasos sanguíneos que irrigan la columna vertebral. Y esto puede provocar la degeneración de los músculos y los huesos. Por su parte, el sobrepeso amplifica la tensión mecánica sobre la espalda y disminuye la movilidad, lo que predispone a que los afectados sufran un deterioro de los discos intervertebrales. Además, la obesidad puede incrementar la producción de sustancias químicas inflamatorias asociadas al dolor.

Por desgracia, identificar cuál de estos factores tiene la culpa de tu calvario es increíblemente difícil. Según un estudio realizado en Norteamérica, casi una cuarta parte de las consultas de atención primaria para adultos son por este motivo. Buchbinder indica que menos del 1 % de las personas que acuden a la consulta tiene algún problema grave, como una infección, una artritis inflamatoria, un cáncer o una fractura. Estos pacientes suelen presentar otras señales de alarma, como fiebre, pérdida rápida de peso o problemas para ir al baño. Todos los demás entran en la categoría de dolor de espalda inespecífico, que suele mejorar en cuestión de días o semanas.

Sin embargo, muchos facultativos recurren a las resonancias magnéticas en la creencia de que proporcionarán un diagnóstico preciso y, por tanto, una recuperación más rápida. El problema es que “a los cincuenta años, muchos de nosotros tendremos anomalías en la columna vertebral: degeneración de los discos, abultamientos, un poco de artritis en las articulaciones...”, dice Buchbinder. En su opinión, es difícil detectar en la exploración clínica cuál es la causa exacta de la molestia.

Continue reading your story on the app

Continue reading your story in the magazine

MORE STORIES FROM MUY INTERESANTE ESPAÑAView All

El enigma

“Los que encontramos los dejamos, los que no encontramos nos los traemos”, le dijeron a homero unos jóvenes pescadores cuando les preguntó por lo que hacían. Y homero le dio vueltas a aquel enigma. Cuando vio que era incapaz de resolverlo se apoderó de él una grave melancolía que lo llevó a la muerte.

4 mins read
Muy Interesante España
Noviembre 2021

ARABIA LA OTRA CUNA DE LA HUMANIDAD

Hasta hace poco, los estudios sobre evolución daban por hecho que nuestro único origen era África y que la árida península arábiga fue solo un breve lugar de paso del Homo sapiens en su viaje para colonizar el mundo. Ahora, nuevas investigaciones apuntan a que en algunas épocas benignas de cambio climático hubo lagos y ríos en la actual Arabia que acogieron por largos periodos de tiempo poblaciones que se adaptaron y crearon incipientes culturas.

10+ mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

VACUNAS: APTAS PARA TODOS LOS PÚBLICOS

LA APROBACIÓN DEL CALENDARIO VACUNAL A LO LARGO DE LA VIDA SUPUSO UN CAMBIO DE PARADIGMA, PERO LA INMUNIZACIÓN EN ADULTOS ES TODAVÍA HOY UN GRAN DESAFÍO.

6 mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

TE PUEDE EL RENCOR (Y PUEDES APROVECHARLO)

¿Cuál es la razón de ser, desde el punto de vista adaptativo, del rencor, el juego psicológico en que nadie gana? Según algunos,podría constituir una forma de castigar a los demás para que se porten mejor la próxima vez. Para otros, estamos ante una herramienta cuyo fin es dominar y doblegar a quienes destacan. Máscuando, encima, fastidiar al prójimo puede ser todo un placer.

10+ mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

QUEDARSE A OSCURAS PARA VER LO INVISIBLE

EN LA PIRÁMIDE EGIPCIA DEL REY UNAS, LO MÁS SUTIL QUEDA BORRADO BAJO LA CLARIDAD DE LA LUZ ARTIFICIAL. CIERTOS DETALLES SOLO PUEDEN SER PERCIBIDOS EN LAS CONDICIONES DE PENUNBRA QUE TENÍAN EN MENTE SUS CONSTRUCTORES HACE MILES DE AÑOS.

7 mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

LA PARADOJA DE LOS AGUJEROS NEGROS

Se nos ha dicho que nada puede escapar de la intensa gravedad de un agujero negro. Aun así, hace cinco décadas, Stephen Hawking planteó que podrían liberar información, una aparente contradicción que los expertos siguen debatiendo y que pone en duda nuestra comprensión de la realidad.

10+ mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

HACE 280 AÑOS - ANDERS CELSIUS PROPONE UNA ESCALA CENTÍGRADA DE TEMPERATURAS

TRAS LAS INVENCIÓN DEL TERMÓMETRO, A PRINCIPIOS DEL SIGLO XVII, FUERON APARECIENDO DIFERENTES ESCALAS CON LAS QUE SE INTENTABAN MEDIR MUY DISTINTOS FENÓMENOS. EN 1741, EL FÍSICO SUECO ANDERS CELSIUS INTRODUJO LA QUE MÁS SE USA HOY EN EL MUNDO.

7 mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

HABLAR CON LOS MUERTOS

EL ANCIANO ITARU SUSAKI VIVE EN EL PUEBLO DE OTSUCHI (JAPÓN), QUE FUE ARRASADO POR EL TSUNAMI DEL 11 DE MARZO DE 2011, EL MISMO QUE DESTRUYÓ LA CENTRAL NUCLEAR DE FUKUSHIMA. SOLO QUEDARON EN PIE UNAS POCAS CASAS ELEVADAS EN LOS RISCOS. MESES ANTES, HABÍA MUERTO UN SER QUERIDO DEL SEÑOR SUSAKI, Y ESTE QUISO ALIVIAR SU PENA.

3 mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

DESAFÍOS DE LA METEOROLOGÍA

Desde la antigüedad, los seres humanos hemos tratado de adivinar el tiempo que va a hacer para diversos fines. Hoy estamos más cerca de lograrlo gracias a las nuevas herramientas disponibles para los meteorólogos. Los pronósticos se han hecho más certeros, pero todavía nos falta mejorar las predicciones a largo plazo. ¿Lo veremos algún día?

10+ mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021

CÓMO ACELERAR LA SECUENCIACIÓN GENÓMICA DE 10 AÑOS A 40 HORAS

CENTROS COMO NASERTIC, EN NAVARRA, CUENTAN CON TECNOLOGÍA CAPAZ DE ESTABLECER LA COMPOSICIÓN GENÉTICA DE UNA CÉLULA MALIGINA O UN VIRUS INFECCIOSO EN TIEMPO RÉCORD.

2 mins read
Muy Interesante España
Diciembre 2021