La Antártida se pone verde
Muy Interesante España|Octubre 2021
El paisaje blanco del continente helado se está tiñendo de un inquietante tono verdoso en algunas zonas debido al cambio climático, ya que la notable subida de las temperaturas favorece la expansión de especies vegetales, como algas y musgos. Este fenómeno preocupa a los científicos, que investigan el alcance del problema y tratan de buscar soluciones.
Por Laura Chaparro

Matthew Davey, investigador en Ciencias Vegetales de la Universidad de Cambridge (Reino Unido), toma muestras dealgas en la nieve de Lagoon Island, en la Antártida.

Si tuviéramos que definir a la Antártida con un color, no hay duda de que sería el blanco. El continente helado, con sus interminables planicies, montañas e imponentes icebergs está en nuestro imaginario como un lugar níveo. Pero lo cierto es que algunas regiones están tiñéndose con cierta intensidad de otro tono, el verde, debido a un aumento de la vegetación asociada al incremento de las temperaturas en todo el planeta. Es un fenómeno que en inglés se conoce como greening y que los científicos llevan vigilando décadas. “Cada año hay más territorio vegetal donde antes había hielo u otro sustrato. La Antártida ahora es más verde que lo que era al final del siglo pasado”, explica Enrique Isla, investigador del Instituto de Ciencias del Mar del CSIC, en Barcelona. Este experto ha participado en un estudio publicado en la revista Biological Reviews donde se analiza esta cara menos conocida de la Antártida.

Los investigadores han revisado cientos de artículos y han concluido que es muy probable que las aguas de esa región austral se vuelvan más cálidas debido al cambio climático, lo que a su vez aumenta la probabilidad de que especies de plantas y animales propias de regiones menos frías migren a la Antártida. En los próximos decenios, los científicos esperan un reverdecimiento más intenso en las zonas costeras libres de hielo durante el verano austral, si migran nuevos musgos o líquenes. “Este proceso lleva ocurriendo durante décadas en la península antártica. Las zonas más verdes se limitarán a regiones específicas donde la nieve y el hielo se derritan”, puntualiza Julian Gutt, director del programa de investigación científica AnT-ERA del Instituto Alfred Wegener (Alemania) y autor principal del citado estudio.

SEGÚN EL CIENTÍFICO, SI LAS PROYECCIONES CLIMÁTICAS SE HACEN REALIDAD, cada vez habrá más áreas libres de hielo en las zonas costeras de todo el continente que serán colonizadas por líquenes, musgos y una diversidad de artrópodos. De todos los cambios registrados que recoge el análisis, el más preocupante para los autores es la pérdida de hielo. “Esto acelera el calentamiento global. Al haber menos nieve que refleje la radiación solar, el planeta se calentará más y más rápido y, en consecuencia, ocurrirá toda una cadena de efectos negativos para el clima y los ecosistemas actuales”, alerta Isla. En cuanto a las zonas más susceptibles de sufrir este aumento de las temperaturas –aunque todo el continente blanco está en riesgo–, Gutt destaca la zona norte, con las islas subantárticas, las zonas costeras y la península antártica, ya que estas regiones están más expuestas al calentamiento de la atmósfera y del océano que las del sur.

Si las proyecciones climáticas se confirman, cada vez habrá más zonas aptas para la llegada de musgos, líquenes e insectos

En este nuevo panorama las algas tienen un papel clave. Otra investigación ha revelado que las rojas y verdes que crecen en la nieve de la Península Antártica provocan un deshielo adicional en la zona. Los científicos han descubierto que estas vegetaciones situadas en amplias áreas a lo largo del litoral son intensas y oscuras, lo que favorece que calienten la superficie y causen más derretimiento del hielo. Este fenómeno tiene que ver con el albedo, con la cantidad de luz que la superficie de la nieve refleja hacia el espacio. Las áreas más oscuras disminuyen el albedo e incrementan la cantidad de energía que absorbe la superficie, lo que causa que suba la temperatura. “La península antártica se está calentando mucho más rápidamente que el interior del continente”, advierte Alia Lauren Khan, del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo de la Universidad de Colorado (EE. UU.) y autora principal de la investigación.

EN ESA REGIÓN, OTRO EQUIPO DE CIENTÍFICOS HA LLEGADO A CONCLUSIONES EN LA MISMA LÍNEA. Combinando imágenes por satélite con observaciones sobre el terreno, expertos del British Antarctic Survey y de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) midieron la presencia de diminutas algas verdes en la nieve y concluyeron que es probable que esta capa verdosa se propague según aumenten las temperaturas. ¿Por qué cuanto más calor hace hay más poblaciones de estas especies? Según Matthew Davey, investigador en Ciencias Vegetales de Cambridge y líder del estudio, la clave está en el agua líquida. Mientras permanece congelada no está disponible para las células de las algas. Sin embargo, si se calienta y se vuelve fangosa, resulta ideal para que estos organismos lleguen al punto de la floración si tienen suficientes nutrientes. Conviene recordar que las algas no son plantas ni tampoco tienen flores, pero sí registran el fenómeno de la floración, se multiplican y cambian de tonalidad. “Estas algas crecen en las áreas más cálidas, donde las temperaturas medias están por encima de 0 ºC, durante el verano austral. El calentamiento global puede traer consigo un aumento de la temperatura en la Antártida y con ello un incremento de la biomasa total de estas especies, que se extenderían a terrenos más altos a medida que la nieve se derrita”, afirma Nuria Navarro, coordinadora del grupo de investigación en Zonas Costeras y Marinas (Zocomar) de la Universidad Rey Juan Carlos, en Madrid.

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