LOS ORÍGENES DE NUESTRA ESPECIE
Muy Interesante España|Febrero 2022
¿Dónde y cuándo surgió el Homo sapiens? ¿En qué momento y lugar nos separamos genéticamente de nuestros parientes homininos para ser humanos modernos? Se daba por hecho que nuestro origen está en África, y desde ahí colonizamos el mundo, pero hoy se apunta otra posibilidad. ¿Y si hubiéramos aparecido como especie en Europa u Oriente Medio?
JOSÉ MARÍA BERMÚDEZ DE CASTRO

Codirector de las excavaciones e investigaciones en la sierra de Atapuerca Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana (CENIEH). en Burgos

Recreación de un grupo de Homo sapiens europeos de hace unos 40 000 años.

La cuestión de dónde y cuándo se originó nuestra especie es una pregunta recurrente entre quienes estamos interesados en la evolución de la genealogía humana. No solo es una cuestión compleja, sino que ha sido y es el debate más apasionado que he contemplado a lo largo de mi carrera profesional. Allá por la década de 1970 existía un acuerdo general: Homo sapiens habría surgido hacia finales del Pleistoceno Medio, hace unos 150 000 años, en todas y cada una de las regiones de África y Eurasia donde los homininos podían sobrevivir. La especie Homo erectus, que habitaba en los dos continentes, habría experimentado los cambios evolutivos necesarios para que se produjese el proceso de especiación que dio lugar a la aparición de Homo sapiens. Mediante el estudio de los fósiles de cada región, los expertos explicaban cómo pudo producirse la transición entre las dos especies. Puesto que todos los seres humanos que poblamos el planeta tenemos un patrimonio genético idéntico, en el que tan solo se detectan variaciones perfectamente compatibles con lo esperable en una única especie, los grupos humanos habrían formado una red bien conectada que permitía un flujo genético continuo. Ese contacto tan estrecho no solo favoreció la aparición de Homo sapiens en todas las regiones de África y Eurasia, sino que mantuvo la unicidad de nuestra especie hasta la actualidad. La denominada teoría multirregional fue liderada y defendida con ardor por los investigadores Alan Thorne, Milford Wolpoff y Wu Xinzhi hasta finales del siglo XX, cuando se impuso un nuevo modelo.

EN 1981, EL JOVEN PALEOANTROPÓLOGO GÜNTER BRÄUER COMENZÓ A POSTULAR EL ORIGEN DE HOMO SAPIENS EN ÁFRICA. Lo hizo en revistas científicas poco conocidas y desde la tribuna de congresos internacionales. Es por eso que su propuesta no llegó a ser bien conocida por la ciencia oficial hasta bien entrada la década de 1980. El 1 de enero de 1987, la revista Nature publicó un artículo firmado por los genetistas Rebecca L. Cann, Mark Stoneking y Alan C. Wilson que rompió años de inercia. El cambio de paradigma ya no se pudo detener. Las investigaciones de estos autores sugerían que el ADN mitocondrial de todos los seres humanos y que recibimos por vía materna se habría originado en algún lugar situado al sur del desierto del Sáhara, y solo allí. En otras palabras, el proceso de especiación hacia Homo sapiens habría sucedido únicamente en África. De inmediato, todo cambió.

No tardaron en aparecer titulares sugerentes en los medios de comunicación, que aludían a una Eva mitocondrial o a una madre común de toda la humanidad. La realidad científica era algo más compleja, pero aquellos titulares sintetizaban bien el cambio que se estaba produciendo. El origen de nuestra especie parecía estar en África y había que seguir esa pista. Enseguida aparecieron estudios de anatomía comparada de docenas de fósiles humanos, en las que se ataban cabos sueltos y todo parecía ponerse en su lugar. La transición postulada para cada rincón de África y Eurasia quizá no era tan obvia como se pensaba.

MUY PRONTO SE REVISARON LOS FÓSILES AFRICANOS DE FINALES DEL PLEISTOCENO MEDIO. Uno de ellos, encontrado en el yacimiento sudafricano de Florisbad en 1932 y datado en 260 000 años, reveló que sus rasgos craneales no eran muy diferentes de los nuestros. Había sido bautizado con el nombre específico de Homo helmei por su descubridor, Thomas F. Dryer. Pero, salvo por su evidente robustez, el cráneo de Florisbad podía encajar bien en nuestra especie. Otros restos craneales de diferentes yacimientos, como los de Herto y Omo 2 (Etiopía), Eliye Springs (Kenia), Ngaloba (Tanzania) y Singa (Sudán), y con una antigüedad menor de 200 000 años, tenían un aspecto notablemente similar al de los cráneos actuales. Cuando se ajustó el reloj molecular del ADN mitocondrial, surgió una fecha que coincidía bien con el registro fósil.

De izquierda a derecha, reconstrucciones de Australopithecus, primitivo Homo erectus (hombre de Java), tardío Homo erectus (hombre de Pekín), Homo heidelbergensis, Homo nenaderthalensis y Homo sapiens.

En los 80 se impuso la idea de que el ADN mitocondrial de todos los humanos habría surgido al sur del desierto del Sáhara

La población africana de la que procedemos todos los seres humanos tendría una antigüedad de en torno a los 200 000 años. Los restos fósiles del yacimiento de Jebel Irhoud, en Marruecos, también comparten mucho en común con nosotros, y se datan en poco más de 300 000 años. Esa sería la fecha límite, por debajo de la cual los homininos africanos ya tenían un aspecto notablemente más arcaico. Con algunas excepciones, como el cráneo de Bodo (Etiopía), los fósiles africanos anteriores a 500 000 años se han asignado a la especie Homo erectus. Algunos autores prefieren emplear el nombre específico Homo ergaster. Pero esa es otra cuestión.

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