La ciencia de la motivación
Muy Interesante España|Febrero 2022
Una buena dosis de dopamina en el circuito de recompensa del cerebro tiene la culpa. Pero no es solo cuestión de química: por suerte, la llave está en nuestras manos. Cualquier actividad que realicemos, sobre todo, si es nueva y emocionante, sirve para poner en marcha el engranaje de la ilusión. Así es, para romper con la apatía, solo tienes que levantarte del sofá y apagar la tele.
Por Laura G. de Rivera. Fotos por Getty y Shutterstock

Intentar ser mejor cada día es un buen motivo para activarse. Pero no se trata de competir con los demás, sino de superar tus propias marcas y alcanzar tus propios objetivos.

Hoy no te quieres levantar. ¿Para qué? Hace frío. Estás cansado. No tienes ganas. Es todo un aburrimiento, siempre lo mismo, y te sumerges con pereza en el móvil todavía un rato más, presa del tedio más absoluto, para no pensar. Si hay que ir, se va, pero ir para nada…. En esas estás, hundido en la apatía, cuando, de pronto, un torbellino de energía irrumpe en la habitación: “¡Papá! ¡He hecho tortitas! ¡Hoy he quedado con la prima Clara! ¿Le puedo llevar una? ¡Por fin está lloviendo! ¡Quiero salir! ¡Me he puesto el chubasquero nuevo! ¿No dijiste que querías acompañarnos? ¡Vamos, corre! ¡Que yo ya estoy preparada!”.

Dos formas de empezar el día muy diferentes que, seguramente, tienen que ver con algo que ocurre dentro de las dos seseras. “Nuestra vida es la vida de nuestro cerebro”, recuerda a MUY Ignacio Morgado, catedrático de Psicobiología y director del Instituto de Neurociencias de la Universidad Autónoma de Barcelona. ¿Y qué tiene la pequeña ilusionada que no tengas tú? Posiblemente, una clave podría estar en las neuronas del área tegmental ventral de su encéfalo, cuyas prolongaciones están liberando dopamina con generosidad en otra región vecina, el núcleo accumbens, en el cuerpo estriado. Este neurotransmisor es, sin duda, la estrella del cotarro, “relacionado con crear motivación e incentivos. Nos hace capaces de movernos, trabajar, actuar o esforzarnos. Cuando se produce el suficiente en el cerebro, nos lleva a ir a buscar el placer allí donde esté”, explica Morgado, que lleva décadas estudiando este fenómeno y es autor del libro Deseo y placer: La ciencia de las motivaciones (Ariel, 2019). “Durante un tiempo, pensamos que la dopamina era la encargada de producir placer porque, en nuestros experimentos, las ratas la liberaban cuando hacían algo que les resultaba agradable”, recuerda. Sin embargo, un trabajo pionero publicado en Nature en 2003 cambió las tornas, al demostrar que los roedores no perdían la capacidad de sentir placer aunque su cerebro no tuviera ni una gota de dopamina.

HOY SABEMOS QUE LO MISMO OCURRE CON LOS ENFERMOS DE PARKINSON: TIENEN UN ALTO DÉFICIT DE ESTE NEUROTRANSMISOR, pero no por ello dejan de disfrutar de la sensación de algo agradable… aunque sí suelen mostrar poco interés para esforzarse en conseguirlo. Al contrario, cuando estos pacientes son tratados con L-dopa, precursor de la dopamina, suelen desarrollar cierta “motivación compulsiva por actividades como pasatiempos, juegos, compras, pornografía o internet en general”, apunta este experto. Precisamente, aquí está la clave: “La dopamina es la sustancia que produce ilusión, lo que te da ganas de ir a buscar lo que te gusta”, recalca Morgado.

Ahora, los científicos tratan de descifrar qué hace que en unas personas la dopamina fluya con más alegría que en otras. Por el momento, todo apunta a que “la variedad, el cambio, el moverte, el darle a tu mente estímulos y circunstancias nuevas” catapultan y retroalimentan su producción. “Aumenta cuando somos estimulados por toda clase de novedades, es decir, cuando ocurren cosas nuevas e inesperadas en nuestro entorno, lo que la neurociencia llama error de predicción”, dice Morgado. Es un círculo vicioso que también funciona al revés. “Si vives una vida aburrida, siempre haces lo mismo… entonces, tendrás cero dopamina”, advierte Morgado. Si no tienes ganas de ni de ir a dar un paseo, porque crees que no servirá para nada, no te mueves y, con eso, solo consigues tener menos ganas de hacer cosas. “A veces, hay que obligarse un poco, cuando conoces cómo funciona el cerebro, sabes que activarte te va a hacer sentir mejor, va a cambiar tu mente”, aconseja Morgado.

La dopamina es el neurotransmisor de los incentivos. Cuando el cerebro produce suficiente cantidad, nos lleva a buscar el placer allí donde esté

Los niños son el mejor ejemplo de motivación: su curiosidad es un excelente estímulo para la producción de dopamina que les lleva a estar tan activos.

En este sentido, el psiquiatra hace hincapié en la importancia de tener relaciones sociales, sobre todo, para las personas mayores, ya que la soledad genera falta de dopamina y, por tanto, de motivación para vivir. Al mismo tiempo, explica por qué la vivencia de la pandemia y los confinamientos, el miedo a juntarnos como antes, han provocado una epidemia silenciosa de apatía y aburrimiento en los cuartos de estar de todo el mundo. “Hemos perdido muchas relaciones sociales al estar encerrados, se nos han cerrado muchas puertas para salir, viajar. Y, sin esas cosas, no hay dopamina”, dice Morgado. Porque, como señala este experto, “necesitamos continuamente mantener una relación bidireccional de entrada y salida de estímulo, entre el cerebro y el exterior que nos rodea. Si lo cortas, se empobrece el funcionamiento general de tu organismo”.

HASTA AHORA, TODOS LOS INVESTIGADORES ESTÁN DE ACUERDO EN QUE LA DOPAMINA ES EL NEUROTRANSMISOR QUE HACE QUE NOS SINTAMOS con fuerzas y ganas de hacer algo. Aunque, según un nuevo trabajo de la Universidad de Valderbilt (EE. UU.), no es tan simple. En un experimento liderado por los psicólogos Michael Treadway y David Zald se observó bajo el escáner la cabeza de voluntarios de dos tipos: unos estaban muy bien dispuestos a esforzarse para hacer una tarea a cambio de una recompensa, mientras a otros les daba bastante pereza. Para su sorpresa, los investigadores se toparon con que en ambos grupos habían un aumento de la dopamina, la diferencia era la zona del cerebro donde esta se producía. En los más motivados, la actividad dopaminérgica era muy alta en dos áreas vinculadas a la motivación y el circuito de recompensa: el cuerpo estriado y el cortex ventromedial prefrontal.

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