EL VERDADERO PODER DE LA EPIGENÉTICA
Muy Interesante España|Abril 2020
UNOS LA DEFINEN COMO LA NUEVA REVOLUCIÓN DE LA GENÉTICA; OTROS LA CONSIDERAN LOS CIMIENTOS DE UNA NUEVA MEDICINA. LOS EXPERTOS EN EPIGENÉTICA INVESTIGAN EL MISTERIO DE POR QUÉ EN LOS SERES VIVOS SE ACTIVAN UNOS GENES Y SE SILENCIAN OTROS PARA MOLDEAR ASÍ SUS CARACTERÍSTICAS FÍSICAS, Y CÓMO ESTA ACTIVIDAD LOS PREDISPONE A DESARROLLAR –O NO– DETERMINADAS ENFERMEDADES.
ELENA SANZ

CIERTAS MODIFICACIONES EN NUESTRO ADN QUE NO CAMBIAN SU SECUENCIA ORIGINAL AFECTAN DE FORMA DIRECTA A LA ACTIVIDAD DE LOS GENES. DICHAS VARIACIONES EPIGENÉTICAS SE GENERAN POR EL AZAR, EL ENVEJECIMIENTO Y MULTITUD DE FACTORES AMBIENTALES, Y PUEDEN LLEGAR A AFECTAR A NUESTRA SALUD FÍSICA Y MENTAL.

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EL VERDADERO PODER DE LA EPIGENÉTICA

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16 FACTORES QUE PUEDEN MODIFICAR EL TRABAJO DE TUS GENES

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LA BIOQUÍMICA DE LA POBREZA

El 26 de junio del año 2000, la Casa Blanca y Downing Street conectaron vía satélite para convertirse en el escenario conjunto de un anuncio científico histórico: la culminación del primer borrador de la secuencia del genoma humano. “Lo tenemos”, pensaron muchos científicos en aquel momento. “Aquí está la información genética de nuestra especie, solo hay que leer las páginas de cada individuo y lo sabremos prácticamente todo sobre él; es pan comido”, se frotaban las manos autoconvencidos.

Por entonces ignoraban que el ADN es solo el punto de partida. Que está sujeto a interpretaciones y lecturas. Que existe la epigenética, esto es, modificaciones químicas estables que alteran la capacidad de expresión de los genes sin afectar a sus secuencias. Que son las marcas epigenéticaslas que les dicen a los genes qué hacer, dónde y cuándo. Que por eso unos genes se expresan –dicho de forma sencilla, se activan para la síntesis de proteínas concretas– y otros guardan absoluto silencio. Con ella hemos entendido al fin por qué dos clones nunca son copias exactas o cómo es posible que dos gemelos idénticos tengan personalidades radicalmente distintas y desarrollen enfermedades dispares. A saber: aunque los gemelos y los clones comparten el mismo ADN, su epigenética es personal e intransferible.

Para que se entienda mejor el concepto, al genetista Moshe Szyf le gusta comparar nuestro cuerpo con una máquina controlada por un pequeño ordenador. “El ADN –la genética– es el sistema operativo, como iOs o Android, mientras que la epigenética son las apps, los distintos programas que tenemos instalados”, aclara este investigador de la Universidad McGill (Canadá). En su símil, hay un programa que ejecuta el corazón; otro que controla el funcionamiento de los pulmones; un tercero, el del hígado, etc. “Este software se escribe en nuestro ADN mientras nos desarrollamos en el vientre materno —explica en una conversación mantenida con MUY—. Sin embargo, las experiencias vitales y la exposición a diferentes situaciones, sustancias y toxinas pueden cambiar los programas que traemos de serie y, por ende, modificar cómo funciona nuestro cuerpo”.

¿Significa esto que lo que somos hoy es distinto de lo que seremos mañana? En cierto modo, sí. “En efecto, aunque no está en nuestras manos cambiar el sistema operativo, en el transcurso de la vida se pueden modificar en gran medida los programas escritos sobre el ADN”, puntualiza Szyf. Morimos con el mismo genoma con el que nacemos, pero nos pasamos la vida cambiando de epigenoma.

Son alteraciones moleculares sutiles. La más frecuente de ellas consiste en la incorporación de un grupo químico llamado metilo (CH3) en ciertas letras del ADN [recordemos que estas son cuatro: A (adenina), G (guanina), C (citosina) y T (timina)]. Esta especie de etiqueta añadida a la molécula de la vida funciona como un interruptor capaz de apagar o encender genes. Un exceso de CH3 puede meternos en problemas: estudios recientes asocianla hipermetilación con el desarrollo de asma y obesidad; otras veces, la traba es que un gen poco metilado se activa más de la cuenta. Si tenemos la mala fortuna de que el hiperactivo es un oncogén –gen capaz de transformar una célula sana en maligna–, el riesgo de que suframos un proceso canceroso se hace mayor. En el polo opuesto, se sabe que cuando existe una hipometilación global en neuronas del córtex cerebral humano, este órgano se vuelve terreno abonado para el alzhéimer.

Silueta del biólogo estadounidense Craig Venter, uno de los padres del genoma humano, sobre una secuencia genética. En la foto de abajo, Venter, junto a Bill Clinton y Tony Blair durante la presentación del primer borrador de la secuencia del genoma humano en junio del año 2000.

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