El misterioso origen del oro
Muy Interesante España|Febrero 2022
Dotado de cualidades estéticas y químicas extraordinarias, el metal precioso por excelencia es un bien escasísimo que ha excitado el interés y la codicia de la humanidad a lo largo de los siglos. Hoy, los científicos siguen tratando de desvelar su mayor secreto: cómo y dónde se produce en el universo.
Por Miguel Ángel Sabadell. Fotos por National Science Foundation

La fusión de estrellas de neutrones o kilonova es uno de los eventos más violentos que existen y uno de los principales candidatos a ser la fábrica de oro del cosmos. Pueden detectarse gracias a las ondas gravitacionales y estallidos de rayos gamma que generan.

El oro ha movilizado a sociedades enteras, destrozado economías, sellado el destino de reyes y emperadores, inspirado las más bellas obras de arte y provocado los más horribles actos que un ser humano puede hacer contra otro: como señaló Píndaro en el siglo V a. C., el oro es “un hijo de Zeus, ni las polillas ni la herrumbre lo devoran, pero esta suprema posesión devora la mente del hombre”. Las naciones han movido cielo y tierra en su busca con el objetivo de controlar a las demás, solo para descubrir que, al final, ha sido el oro quien ha controlado su destino. “El oro al final del arcoíris es la felicidad última, pero en el fondo de la mina emerge del infierno”, apostilla poéticamente el economista estadounidense Peter L. Bernstein.

Lo más sorprendente del oro –cuyo símbolo químico, Au, se deriva de la palabra aurora– se encuentra en el propio metal. Primero, es imperecedero: puedes hacer lo que quieras con él, que no conseguirás que desaparezca. Al contrario de lo que pasa con el hierro, la leche de vaca o la arena, que los podemos cambiar de su estado original hasta el punto de ser irreconocibles, cada pieza de oro del mundo es totalmente identificable, ya sea en unos pendientes, en el halo que rodea la cabeza de un santo en un fresco o en los lingotes que se guardan en el Banco de España en Madrid detrás de una puerta de 16 toneladas.

Además, es químicamente inerte: en el museo egipcio de El Cairo podemos encontrar un puente dental de oro que tiene 4500 años y que muy bien podría usarse hoy. También es extraordinariamente denso: un cubo de 30 centímetros de lado pesa más de media tonelada. Pero a pesar de eso, es casi tan blando como la masilla. El oro que poseen los vasos venecianos fue martilleado en un proceso conocido como doradura hasta alcanzar un espesor de tan solo una diezmillonésima de milímetro. Usando esta técnica, el rey Ptolomeo II de Egipto (285-246 a. C.) hizo que el oso polar de su zoológico privado encabezara una procesión festiva, e iba precedido por un grupo de hombres que portaban un falo dorado de más de 50 metros de largo. De hecho, a fuerza de golpearlo podríamos convertir una onza –30 gramos– en un hilo de 80 km de largo o en una hoja de 9 metros cuadrados.

El punto de fusión del oro es de 1064 ºC. En 2018, un equipo de científicos consiguió fundirlo a temperatura ambiente presionando sus átomos con un microscopio electrónico.

Al contrario de lo que sucede con cualquier otro elemento de la Tierra, prácticamente todo el oro que se ha extraído a lo largo de la historia sigue dando vueltas por el planeta: la mayoría está en los museos como monedas, estatuas o muebles, iluminando las páginas de viejos manuscritos e incluso en forma de dedos, orejas o dientes. Y hay un pequeño resto que se encuentra en el fondo del mar, en las bodegas de viejos barcos naufragados. Si apilásemos todo ese oro cabría perfectamente en un contenedor de carga. O lo que es lo mismo, si lo acumulásemos bajo la torre Eiffel cabría con holgura sin ni siquiera rozar el primer piso. El peso total sería de unas 125 000 toneladas, una cantidad insignificante. Eso sí, el coste de obtener tan preciado metal es tremendo: en Sudáfrica, para conseguir extraer 500 toneladas anuales deben moler 70 millones de toneladas de tierra, un peso superior a la pirámide de Keops. Como dijera el famoso cómico estadounidense de los años 30 Will Rogers, “hay una gran diferencia entre recoger oro y recoger espinacas”.

HABLAMOS DE UNO DE ESOS POQUÍSIMOS MATERIALES QUE JAMÁS SUFRE CAMBIOS PROFUNDOS. EL DE LA MÁSCARA DE TUTANKAMÓN seguirá teniendo ese aspecto durante los siglos venideros, y todo merced a los 18 electrones que el átomo de oro posee en su capa más externa. Gracias a esta configuración electrónica, el oxígeno de la atmósfera no consigue reaccionar con él y oxidarlo. Tan insólita propiedad explica que gran parte del oro empleada actualmente provenga de épocas anteriores. Cualquier joya ha sido realizada con un metal que ha vivido infinidad de peripecias y habrá pasado por numerosas manos y por quién sabe cuántas orejas, dedos y muñecas. Quizá provenga de las minas romanas que hubo en León o a lo mejor viajó en uno de los galeones españoles que lo trajeron de Sudamérica.

Incluso en nuestro cuerpo tenemos oro: alrededor de 0,2 miligramos. No hace nada ni tiene un papel en nuestro metabolismo, pero ahí está y no sabemos muy bien por qué. Aunque lo más misterioso de todo lo que le rodea es su origen: ¿de dónde viene?

Para descubrirlo, debemos remontarnos al año 1957, cuando en la revista Reviews of Modern Physics se publicaba un artículo titulado Síntesis de los elementos en las estrellas. Sus autores eran Margaret Burbidge, Geoffrey Burbidge, William Fowler y Fred Hoyle.

Nuestro cuerpo incluye 0,2 miligramos del dorado metal, aunque no juega ningún papel en nuestro metabolismo

En esas pocas palabras del título se encuentra condensado uno de los trabajos científicos más importantes de todos los tiempos. Conocido desde entonces como el B2FH, este texto de 104 páginas describe el diferente origen de los distintos elementos químicos de la tabla periódica. Por un lado, establece que dichos elementos, desde el helio hasta el hierro, se sintetizan en el interior de las estrellas gracias a la fusión nuclear: dos átomos se unen formando otro más pesado, proceso que libera energía. Claro que esto ya se sabía desde hacía dos décadas.

Reliquias milenarias como la máscara de Tutankamón lucen inmaculadas gracias a la proverbial resistencia del metal dorado al paso del tiempo.

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