Desafíos de la Meteorología
Muy Interesante España|Diciembre 2021
Desde la antigüedad, los seres humanos hemos tratado de adivinar el tiempo que va a hacer para diversos fines. Hoy estamos más cerca de lograrlo gracias a las nuevas herramientas disponibles para los meteorólogos. Los pronósticos se han hecho más certeros, pero todavía nos falta mejorar las predicciones a largo plazo. ¿Lo veremos algún día?
Por José Miguel Viñas

Un equipo de meteorólogos investiga las consecuencias de un huracán tropical sobre el calenta miento global. Para ello se valen de imágenes proporcionadas por la NASA.

Hoy las ciencias adelantan que es una barbaridad”, le dice Don Hilarión a su amigo Sebastián en el primer diálogo de La verbena de la Paloma. Aunque conversan sobre las bondades de los medicamentos y la acción se sitúa en el Madrid castizo de finales del siglo XIX, la frase no ha perdido validez y se puede extender actualmente a cualquier disciplina científica. La popular zarzuela, con música del maestro Tomás Bretón y libreto de Ricardo de la Vega, fue estrenada en 1894, casi a la vez que iniciaba su andadura la Agencia Estatal de Meteorología (AEMET), llamada por aquel entonces Instituto Central Meteorológico. En aquellos momentos, la meteorología estaba en pañales, aunque empezaba a reivindicar, poco a poco, un espacio independiente dentro de las ciencias a las que aludía el famoso boticario de La verbena de la Paloma.

EN EL CONTEXTO HISTÓRICO, LA METEOROLOGÍA HA ADQUIRIDO SU MADUREZ MÁS TARDE QUE OTRAS DISCIPLINAS CIENTÍFICAS. Tras una larga etapa inicial, en la que su desarrollo se basó exclusivamente en el empirismo y la especulación, terminó integrándose dentro de la física, pero no fue hasta bien entrado el siglo XIX cuando empezó a caminar sola. La disponibilidad de un número creciente de observaciones sobre el clima, tanto en la superficie terrestre como en distintos niveles de la atmósfera, en paralelo –ya metidos en el siglo XX– al establecimiento de los fundamentos teóricos de la predicción numérica del tiempo y a la ejecución de los modelos de circulación general atmosférica por parte de los ordenadores, dio el impulso definitivo a la meteorología, que actualmente es una de las ciencias que más rápido ha progresado.

En los últimos años, la capacidad de conocer la atmósfera y el sistema del clima en general ha dado un salto cualitativo gracias a la creciente integración de observaciones y datos tomados por los satélites.

Anticipar los estados futuros de la atmósfera –y en consecuencia el clima que habrá mañana o dentro de unos días en un lugar determinado– es uno de los mayores logros de la humanidad, aunque no se perciba como tal. La predicción meteorológica se ha integrado tanto en nuestras vidas que no se valora lo suficiente el enorme reto científico y tecnológico que ha supuesto y sigue suponiendo llevar a cabo pronósticos del tiempo cada vez más precisos. Nos resulta tan normal consultar continuamente la aplicación del tiempo de nuestro móvil, que no somos conscientes de todo lo que hay detrás de esa pequeña acción, tan útil para poder planificar nuestras actividades cotidianas a corto y medio plazo. Pero lo cierto es que la predicción es el principal objetivo de la meteorología y se invierten muchísimos esfuerzos en su mejora continua.

Es notorio que criticar a los meteorólogos por sus fallidos pronósticos sigue siendo una práctica común, especialmente por parte de algunos colectivos cuya actividad económica tiene una fuerte dependencia de las condiciones atmosféricas reinantes. Sin embargo, lo cierto es que la población ha tomado conciencia del salto cualitativo que han experimentado los pronósticos del tiempo en las últimas décadas, a pesar de sus limitaciones, que son precisamente las que propician esas críticas no siempre justificadas, y frecuentemente aireadas con demasiada ligereza. Si nos paramos a pensarlo, en realidad resulta abrumador el grado de sofisticación alcanzado por la ciencia del clima, gracias en gran medida a la enorme capacidad de cálculo de los superordenadores.

UNA DE LAS CLAVES DEL NIVEL DE EXCELENCIA QUE HOY TIENEN LAS PREDICCIONES METEOROLÓGICAS HA SIDO LA INTEGRACIÓN de una cantidad ingente de datos por parte de los modelos matemáticos que las generan. A principios del presente siglo, la modelización de la atmósfera y de otros componentes del sistema climatológico, como el medio oceánico, dio un salto cualitativo al asimilar un número creciente de observaciones meteorológicas y de otros muchos parámetros medidos desde los satélites. Hace dos décadas ya empezaba a haber potencia de cálculo suficiente para manejar de modo computacional toda esa información, que rellenaba lagunas en lugares donde hasta ese momento no había datos y que los modelos tenían que interpolar de forma burda. El resultado ha sido una mejora sustancial en el pronóstico a medio plazo. Hoy en día, una predicción hemisférica a cinco días vista tiene la misma fiabilidad (algo más del 90 %) que las que se hacían a tres días a principios de los años 90.

En la cadena de procesos necesarios para ejecutar un modelo de circulación general de la atmósfera y obtener campos previstos de variables meteorológicas (presión, temperatura, viento, humedad, precipitación…) en distintos horizontes de predicción, el que requiere más tiempo de cálculo computacional es el de asimilar los datos. Después vendría la ejecución de las complejas ecuaciones diferenciales hidrodinámicas y de la termodinámica que rigen el compor-tamiento atmosférico. Los millones de parámetros que se procesan provienen de redes diversas (estaciones terrestres, radiosondeos, boyas, barcos, aviones y satélites), y su distribución espacial no es homogénea. Durante el proceso de asimilación es cuando se confecciona la malla tridimensional con los datos de partida (las condiciones iniciales), sobre los que se aplican las ecuaciones matemáticas citadas.

La microfísica de las nubes y el papel de los aerosoles en la condensación o la precipitación son nuestros talones de Aquiles

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