Cómo detener a los asesinos de planetas
Muy Interesante España|Enero 2022
Cambio climático, superpoblación, terrorismo global… Nos enfrentamos a muy distintos peligros, entre ellos uno que, a menudo, pasa desapercibido porque no está delante de nuestros ojos, sino que proviene de fuera de nuestro planeta: el impacto de un asteroide o un planeta. No se trata de una conjetura; ya ha sucedido en el pasado. La cuestión es cuándo volverá a hacerlo.
Por Manuel Ruiz Rico

El 30 de junio de 1908, una roca espacial de unos 37 metros de ancho detonó en el cielo, sobre una región despoblada próxima al río Tunguska, en Siberia. La explosión, que liberó una energía similar a la de 185 bombas atómicas como la arrojada sobre Hiroshima, derribó 80 millones de árboles, en un área de 2150 km².

El Museo Estatal de Historia de los Urales del Sur, en Cheliábinsk –a la derecha–, alberga un fragmento del bólido que sobrevoló esa ciudad rusa en febrero de 2013 –en esta imagen–. El objeto acabó impactando a unos 80 kilómetros de la urbe; hubo casi 1500 heridos.

En estos momentos, hay catalogados más de 27 000 objetos próximos a la Tierra –asteroides y cometas que, en conjunto, también se conocen como NEO, por sus siglas, en inglés–, y la lista se incrementa en unos 250 nuevos cada mes. De todos ellos, más de 1200 son asteroides considerados de riesgo, junto a otros 117 cometas. “El problema estriba en que, si bien conocemos el 95 % de los muy grandes, es decir, aquellos mayores de un kilómetro, apenas tenemos constancia de los más pequeños, de los que podría haber millones circulando por el Sistema Solar”, nos explica Juan Luis Cano, coordinador de la sección de suministro de información del centro europeo NEOCC, una instalación de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Frascati, junto a Roma, dedicada a la búsqueda y catalogación de estos cuerpos.

Hace unos 66 millones de años, una roca espacial de algo más de 10 kilómetros de diámtero cayó en lo que hoy es la península del Yucatán, en México. La huella del impacto quedó en lo que actualmente es el cráter de Chicxulub. A finales del Cretácico, los dinosaurios no avianos llevaban viviendo a sus anchas sobre la Tierra nada menos que 165 millones de años. Ese cuerpo espacial puso fin a su historia, y sus fósiles son hoy piezas de museo. Los científicos consideran que las probabilidades de que suceda algo semejante al menos en los próximos cien años son prácticamente nulas. Sin embargo, reclaman igualmente no menospreciar la amenaza que pueden suponer los objetos medianos y pequeños, cuyo impacto en nuestro planeta podría tener graves consecuencias.

Para comprobarlo, no hay que ir muy atrás en el tiempo. En la mañana del 30 de junio de 1908, un objeto cósmico estalló sobre la remota región rusa de Krasnoyarsk, en las cercanías del río Tunguska. Fue el último fenómeno de este tipo de gran envergadura detectado en nuestro planeta. El bólido de Tunguska, como es denominado, aplastó unos 80 millones de árboles y afectó a una zona de unos 2150 kilómetros cuadrados, poco más que la superficie de la isla de Tenerife. El cuerpo que ocasionó tal devastación apenas medía 37 metros.

AFORTUNADAMENTE, ESTE EPISODIO SE PRODUJO EN LA DESPOBLADA TAIGA SIBERIANA.

“El objeto de Tunguska inyectó tanta materia en la atmósfera que ocasionó que en lugares tan alejados como Londres se pudiera leer de noche durante varios días sin necesidad de utilizar iluminación artificial, puesto que la luz natural se reflejaba en el polvo suspendido en el cielo”, dice Cano.

“Se estima que un cuerpo de un tamaño similar al que ocasionó el cráter de Chicxulub se estrella contra la Tierra con una frecuencia de unos 100 millones de años. Los parecidos al de Tunguska podrían impactar una vez cada mil años”, explica Cano.

La caída de una roca espacial de seis metros de diámetro puede liberar la misma energía que la bomba atómica de Hiroshima

Una roca espacial de unos seis metros de diámetro desprendería al llegar a la superficie la misma energía que la bomba de Hiroshima. “Esto se debe, sobre todo, a la velocidad con la que impactaría, que puede ser de unos 20 km/s en el caso de los asteroides y de hasta 70 km/s en el de los cometas, si bien estos son mucho menos frecuentes”, añade Cano. Estos datos significan que un asteroide podría precipitarse sobre la Tierra a 72 000 km/h, mientras que un cometa lo haría a 252 000 km/h.

Por este motivo, “un asteroide de más de un kilómetro de diámetro supone una amenaza global”, apunta este investigador. “Los que tienten entre 200 metros y un kilómetro implican un riesgo continental o para una región muy grande”. A menudo se compara el impacto de estos objetos con las explosiones atómicas, pero, tal como indica Cano, “a diferencia de lo que sucede con las bombas nucleares, los asteroides suelen liberar esa energía a varios kilómetros de altura, mientras que este tipo de armas lo hacen a unos centenares de metros”.

Tanto los asteroides como los cometas pueden considerarse una especie de ladrillos básicos que proceden de los mismos orígenes de nuestro sistema solar. “Cuando este se formó, hace unos 4570 millones de años, hubo mucha materia que no acabó de aglomerarse para formar planetas y quedó suelta. Precisamente, ello hace que tengan un enorme interés científico, pues se trata de material prístino”, indica Cano.

“De ambos tipos de objetos, los asteroides suponen un mayor peligro para nosotros, ya que se encuentran considerablemente más cerca de la Tierra, y son muchísimos. Es bastante más raro que un cometa acabe convirtiéndose en una amenaza para nuestro planeta”, apunta el experto.

Vocabulario básico: asteroide, cometa, meteoro, meteorito y meteoroide

Asteroides y cometas a veces se confunden. Técnicamente, la diferencia entre ambos estriba en que los asteroides son objetos rocosos o metálicos y, por lo tanto, no tienen ninguna actividad. Por su parte, los cometas, que están formados por componentes volátiles, se calientan cuando se aproximan al astro rey y empiezan a sublimar materia; así, les sale el halo y la cola por los que son conocidos. “Entre medias, hay cuerpos que son asteroides, pero que cuando se empiezan a acercar al Sol muestran cierta actividad, e incluso se ha demostrado que antiguamente algunos tuvieron que ser cometas”, explica Juan Luis Cano, de la ESA.

Por otro lado, cuando el asteroide entra en la atmósfera, la estrella fugaz que se ve atravesándola recibe el nombre de meteoro, y si hubiera suficiente masa para que este meteoro impacte con el planeta, lo que se recolecta son los meteoritos.

Finalmente, se denominan meteoroides a los asteroides de menos de 10 metros. Estos son los que habitualmente se desintegran en la atmósfera y no suelen llegar a impactar contra la superficie terrestre. Cualquier cosa por encima de ese tamaño chocará con la Tierra, como sucedió en el caso del bólido de Cheliábinsk, en febrero de 2013, que medía alrededor de 18 metros.

En las últimas tres décadas, se ha producido un avance muy significativo en cuanto a los recursos y misiones destinados a la búsqueda, catalogación y rastreo de todos estos objetos, sobre todo por parte de la NASA y la ESA, los organismos líderes en el mundo en este aspecto. En 1957, cuando solo habían pasado 49 años desde los acontecimientos sucedidos en Tunguska, el mundo entró en la llamada era espacial: el 4 de octubre, la Unión Soviética lanzó el Sputnik 1. En julio del año siguiente, el Gobierno de Estados Unidos fundó la NASA, y casi diez después, el 20 de julio de 1969, Neil Armstrong se convirtió en el primer ser humano que pisó la Luna. La Agencia Espacial Europea (ESA), por su parte, vio la luz en 1975

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