¡BIENVENIDO, JAMES WEBB! - El ‘ojo' que revolucionará nuestra visión del universo
Muy Interesante España|Octubre 2021
Tras quince años de trabajo, se ha logrado construir un telescopio cien veces más potente que el Hubble. Si hoy podemos contemplar cómo era el cosmos hace 7000 millones de años, las lentes para el espectro infrarrojodel James Webb, que se lanzará el 18 de diciembre, permitirán retratarlo como era hace más de 13 000 millones de años, cerca de cuando ocurrió el big bang.
MANUEL RUIZ RICO

Su escudo de cinco capas para mantener frío el interior es montado en los talleres de la NASA. El objetivo es ensayar la misma forma que tendrá una vez que se lance al espacio.

31 años después del lanzamiento del Hubble el 24 de abril de 1990, todo está preparado para enviar al espacio a su sucesor: el telescopio James Webb. Si todo va bien, será lanzado desde la Guayana Francesa el próximo 18 de diciembre y está llamado a ser el mirador privilegiado por el que la humanidad observará el universo durante esta década. Desarrollado por la NASA, la Agencia Europea del Espacio (ESA, por sus siglas en inglés) y la Agencia Canadiense del Espacio (CSA), esseis veces más grande que el Hubble, aunque pesa la mitad –6500 kilos–, y será cien veces más potente.

El ingeniero de la NASA Ernie Wright observa el ensamblaje de los espejos hexagonales, preparados para pasar por la prueba criogénica en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA.

“El Hubble revolucionó lo que sabíamos del espacio de muchas maneras”, explica a MUY el subdirector de los programas científicos del James Webb, Kartik Sheth. Y añade: “Ofreció, por ejemplo, mucha información sobre cómo las galaxias se forman y evolucionan, pero su limitación es que es un telescopio principalmente óptico y, aunque tiene un par de cámaras que ven en infrarrojo, no tienen mucha sensibilidad. Además, con un instrumento que funciona con luz óptica, no es posible contemplar el universo con mucha precisión más allá de 7000 u 8000 millones de años. Para eso, se requiere de uno que observe con mucha sensibilidad en infrarrojo, y ahí es donde el James Webb va a ser decisivo. Vamos a poder ver realmente muy atrás en el tiempo, desde unos 7000 millones de años hasta más allá de los 13 000 millones, casi junto al big bang”.

El James Webb cuenta con cuatro objetivos principales que cubrirán un amplio abanico de preocupaciones científicas. Según explica a MUY el director científico del proyecto, John Mather, “para empezar, tratará de ver los primeros objetos que surgieron tras el big bang, como las galaxias, los agujeros negros y las supernovas; en segundo lugar, observará cómo las galaxias crecieron a lo largo del tiempo, probablemente tras unirse muchas pequeñas formaciones; en tercer lugar, cómo las estrellas y los sistemas planetarios se han formado en el interior de nubes polvorientas de gas; y por último, observará planetas alrededor de otras estrellas y verá también nuestro propio sistema solar para entender cómo estos sistemas crecen y cambian con el paso del tiempo y, a fin de cuentas, para comprender cómo la Tierra puede albergar vida”.

Finalmente, el James Webb se lanzará a bordo del cohete espacial Ariane 5 de la ESA desde la Guayana Francesa, el próximo 18 de diciembre: esta fecha –un nuevo retraso en una larga cadena de aplazamientos– fue fijada por la NASA justo antes del cierre de esta edición. El nuevo telescopio tendrá una característica principal que hace de él un hito de la ciencia y la ingeniería en la historia de la humanidad. A través de cuatro de los cinco instrumentos que llevará a bordo, observará casi exclusivamente en el espectro infrarrojo y con una extraordinaria sensibilidad: así logrará ver más lejos y con mejor definición. Contemplaremos el cosmos como nunca antes se había visto.

POR OTRA PARTE, ESTE PROYECTO SUPONE TRES GRANDES DESAFÍOS. EL PRIMERO: DEBIDO A SU TAMAÑO, EL TELESCOPIO SE LANZARÁ ENSAMBLADO a bordo del Ariane 5, para que, una vez haya alcanzado el espacio exterior, se despliegue hasta tener su forma definitiva, como si fuera un transformer. El segundo: observará el cosmos desde un escenario de oscuridad y silencio a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra –para hacernos una idea, la Luna esta a 384 400 kilómetros– y no orbitará nuestro planeta, como hace el Hubble, que está ubicado apenas a 570 km allá arriba–. Y el tercero: debido a esto mismo, tendrá que funcionar a temperaturas próximas al cero absoluto –uno de sus instrumentos lo hará a un récord de -267 ºC–. Además, una vez sea lanzado, ya no podrá ser reparado, como sí se ha hecho con el Hubble en cinco ocasiones, la última de ellas en 2009. Así que, cuando despegue el Ariane 5 de la Guayana Francesa, la suerte estará echada. No habrá posible vuelta atrás.

El gran ojo del James Webb es su espejo, cuya construcción ha supuesto un reto sin precedentes para los cientos de científicos e ingenieros implicados en este proyecto en los últimos quince años. Si el espejo a través del cual el Hubble contempla el espacio mide 2,4 metros de diámetro, el del James Webb tiene 6,5 metros. Esto ha implicado un desafío doble: un espejo de tanta envergadura no puede enviarse de una sola pieza y ha de pesar muy poco. Para ello, se ha construido con dieciocho espejos hexagonales que miden 1,32 m cada uno y con un material mucho más liviano pero muy duro, fiable y resistente: el berilio. Una vez que el telescopio llegue al espacio, esos pequeños espejos deberán recomponerse y alinearse a la perfección para formar uno solo sin que haya una sola falla, pues de lo contrario el James Webb no será más que un enorme y ciego armatoste deambulando en medio del cosmos.

Funcionará con un espejo de 6,5 m de diámetro que se montará tras su lanzamiento, con el despliegue de dieciocho espejos más pequeños

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