Arabia – La otra cuna de la humanidad
Muy Interesante España|Diciembre 2021
Hasta hace poco, los estudios sobre evolución daban por hecho que nuestro único origen era África y que la árida península arábiga fue solo un breve lugar de paso del Homo sapiens en su viaje para colonizar el mundo. Ahora, nuevas investigaciones apuntan a que en algunas épocas benignas de cambio climático hubo lagos y ríos en la actual Arabia que acogieron por largos periodos de tiempo poblaciones que se adaptaron y crearon incipientes culturas.
Por Michael Marshall

En la foto grande, vista aérea del desierto de Rub-al Jali, una inmensa extensión de dunas de arena del tamaño de la península ibérica donde la vida parece imposible. Sin embargo, recientes hallazgos, como los útiles líticos encontrados en el yacimiento de Mundafan por paleoantropólogos del Instituto Max Planck (Alemania) –foto pequeña–, sugieren que en un tiempo hubo asentamientos humanos estables en la región.

El desierto de Rub-al-Jali es un lugar desolador, un paisaje de dunas de arena rojiza que se extiende hasta donde alcanza la vista. Esta región hiperárida del sureste de la península arábiga es de un tamaño similar, ligeramente superior, al de la península ibérica. Casi nadie vive en este barrio vacío, que es el significado de su nombre en árabe. El resto de Arabia es algo menos extremo desde el punto de vista geográfico, pero sigue siendo un lugar muy duro para vivir sin aire acondicionado y sin otras tecnologías recientes que nos facilitan la existencia. Sin embargo, no siempre estuvo tan seco. Hace apenas 8000 años, había lagos y no poca humedad en la península arábiga. Y lo mismo ocurrió a intervalos durante el último millón de años, cuando algunos ríos la surcaban formando corredores verdes en los que una pujante vegetación y la vida salvaje florecían entre las dunas. Durante una buena porción del tiempo geológico reciente fue una región verde, al menos en parte.

ESTE PASADO FÉRTIL NO ES UN MERO DATO. SUGIERE QUE ARABIA FUE HABITABLE EN ALGÚN MOMENTO DEL PASADO REMOTO, lo que ha llevado a los arqueólogos a buscar pruebas de la ocupación humana, de sus antepasados y sus parientes extintos. En solo una década han encontrado innumerables yacimientos en los que vivieron estos homínidos, cuya presencia se extiende varios cientos de miles de años en el pasado. Al parecer, Arabia no fue una mera estación de paso para los humanos que salieron de África hacia el resto del mundo, sino que se asentaron allí durante largos periodos de tiempo. De hecho, muchos investigadores piensan que Arabia debe considerarse co mo parte de una África extendida, a la cual está unida físicamente, y que la península desempeñó un papel importante en la evolución y expansión humana por el mundo.

Desde hace décadas sabemos que el continente africano es la cuna de la humanidad. Los homínidos más antiguos que se conocen surgieron allí hace unos 7 millones de años, y permanecieron en África durante mucho tiempo para evolucionar hacia diversas formas, entre ellas las que nos proporcionaron fósiles famosos como los australopitecos Ardi y Lucy. Aunque algunos grupos empezaron a desplazarse más lejos desde hace unos 2 millones de años, África siguió siendo el centro de nuestra historia. Los primeros restos conocidos de nuestra especie, el Homo sapiens, también llamado humano moderno, procede de ese continente. Allí surgimos hace unos 300 000 años y allí permanecimos hasta hace 60 000, cuando una única migración fuera de África llevó a los humanos actuales por todo el mundo, o eso pensaban los antropólogos.

Sobre estas líneas, dibujos de peces en relieve sobre piedra en el sitio de Jebel Qattar. A la derecha, el fósil de un hueso de dedo de un Homo sapiens visto desde cuatro ángulos. Proce de del yacimiento de Al Wusta, en el desierto de Nefud (Arabia Saudí). Abajo, arqueólogos de universidades árabes y del Instituto Max Planck excavan en el sitio de Jubbah, provincia de Ha’il, donde hay abundantes muestras de arte rupestre.

“Era una explicación muy cómoda”, dice Michael Petraglia, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, en Jena (Alemania). Según esta interpretación, Arabia fue una mera parada para los Homo sapiens en su camino hacia Europa, Asia y otros lugares. “Estaba en la ruta de salida. Punto. Algunos antropólogos llegaron a decir que no había habido prehistoria en Arabia”, explica Huw Groucutt, del Instituto Max Planck de Ecología Química, también ubicado en Jena. Como resultado de estas suposiciones, hasta hace poco no se sabía casi nada sobre el poblamiento antiguo de Arabia. Se habían encontrado algunos yacimientos de arte rupestre bastante espectaculares pero de no más de 10 000 años de antigüedad (ver recuadro El arte rupestre). Sin embargo, hace unos años varios grupos de investigadores embarcados en proyectos como Palaeodeserts –el propio Petraglia– o DISPERSE empezaron a buscar pruebas de ocupaciones anteriores, y las encontraron: “Coincidimos en el momento adecuado”, afirma la arqueóloga Eleanor Scerri, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

Para algunos estudiosos, Arabia debe considerarse parte de una África extendida, a la que está geográficamente unida

El conocimiento cada vez mayor del cambio climático prehistórico resultó crucial. En las últimas décadas, los paleoclimatólogos han utilizado registros como los sedimentos de aguas profundas y los núcleos de hielo para averiguar cómo era el clima entiempos remotos y los modelizadores climáticos se han esforzado por comprender estos cambios. Gracias a eso sabemos que a lo largo de los últimos 2,5 millones de años –el periodo en el que ha habido hielo permanente en ambos polos–, la temperatura media de la Tierra ha subido y bajado. En los periodos más fríos –o glaciares– las capas de hielo avanzaban desde los polos, mientras que en los interglaciares, más cálidos, retrocedían. Estos ciclos afectaron a las condiciones de Arabia, así como al vecino desierto del Sáhara, en el norte de África. Durante los periodos interglaciares, las lluvias monzónicas se desplazaron hacia el norte, por lo que estas zonas eran mucho más húmedas que ahora, y volvían a convertirse en desiertos ardientes durante los periodos glaciares, cuando las lluvias volvían al sur.

Para Petraglia y sus colegas, esto sugería que Arabia tendría muchos ríos y lagos en los periodos más húmedos, así que empezaron a bus carlos y tuvieron suerte: “En la primera temporada que fuimos a algunos de estos lugares en los que pensábamos que había antiguos lagos, ya dimos con ellos”, dice. El primero fue el yacimiento de Jebel Qattar 1, en lo que hoy es el desierto de Nefud, en Arabia Saudí. En 2011, describieron el hallazgo de los restos de un lago, oculto en su mayor parte por la arena arrastrada por el viento, que medía unos 4 km de largo por 20 km de ancho. En los sedimentos de 75 000 años de antigüedad encontraron indicios de hierbas y árboles, junto con herramientas de piedra que señalaban que los homínidos habían vivido allí.

En Jebel Qattar se encontraron los restos de un lago enterrado en la arena de 4 km de largo por 20 km de ancho

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