Explained: B.1.617 variant and the surge
The Indian Express Delhi|April 15, 2021
Genome sequencing data have presented evidence of the 'double mutant' in 61% of samples in Maharashtra. But whether this new variant is driving India's ongoing surge can be said only after more data is available.
Tabassum Barnagarwala , Anuradha Mascarenhas
During a meeting with district laboratories in Maharashtra last week, the National Institute of Virology (NIV) shared limited data showing a break-up of 361 genome-sequenced samples collected between January and March this year.

The headline finding from the analysis: the presence of a double mutation was detected in 220 — almost 61 per cent — of the samples. This double variant was last week classified as the “B.1.617” variant.

What is the B.1.617?

The B.1.617 variant of SARS-CoV-2 carries two mutations, E484Q and L452R. Both are separately found in many other coronavirus variants, but they have been reported together for the first time in India.

The two mutations are found in the virus’s spike protein. The spike protein helps the virus to bind itself to the human cell’s receptors and gain entry into a host cell.

The E484Q mutation is similar to E484K, a mutation found in the United Kingdom (lineage B.1.1.7) and South Africa (B.1.351) variants of the coronavirus.

The L452R mutation has been found in fast spreading variants in California (B.1.427 and B.1.429). It can increase the binding power of spike proteins with ACE2 receptors on human cells, making it more transmissible. L452R can also potentially enhance viral replication.

Together, E484Q and L452R are more infectious, and can evade antibodies.

Where has the B.1.617 been found?

There is limited data. It was first reported from Maharashtra. In January, 19 samples from various districts were sequenced, and B.1.617 was found in four. In February, 234 samples were sequenced from 18 districts, and 151 samples — from at least 16 districts — had this variant. And in March, as many as 65 of 94 samples had it.

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