Silicon Valley Madura (Más O Menos).
National Geographic en Español|Febrero 2019

Aunque Aún Es Una Tierra De Oportunidades, Hoy Enfrenta El Costo Humano De Su Éxito. Las Palabras De Moda: Responsabilidad Y Empatía.

Michelle Quinn

Los Tesla compiten en el estacionamiento por alguna de las 12 estaciones de carga para vehículos eléctricos. Una marejada, de mayoría masculina, intercambia breves abrazos en el vestíbulo del Museo de Historia de la Computación. “¿Cómo va mi inversión?”, le grita uno a alguien que se encuentra en el otro extremo del salón. Suena una campana y el ambiente empieza a parecer el de una iglesia. La multitud bulliciosa se dirige rápidamente al auditorio y guarda silencio. Las puertas se cierran. Demo Day está a punto de empezar.

Durante los dos días siguientes, los emprendedores de 132 start-ups dispondrán de dos minutos para presentar propuestas que cambiarán el mundo. Y resulta que hay infinidad de maneras de hacerlo. Sensores de radar en el techo de los dormitorios de las residencias para ancianos. Drones que revisan los tendidos eléctricos y telefónicos. Aprendizaje automatizado para puertos de carga. Un ser vicio de suscripción dirigido a varones para pedir detergente de lavandería.

Michael Seibel, CEO y socio de Y Combinator, les asegura a los inver sionistas de Silicon Valley que, en promedio, hay una futura compañía multimillonaria en cada grupo. “Su trabajo es averiguar cuál es”, agrega. La empresa de Seibel ayuda a los emprendedores a desarrollar sus ideas.

La primera es Public Recreation, que ofrece suscripciones para ejercicios grupales en estacionamientos y espacios abiertos. “Nuestra receta secreta es que no pagamos alquiler”, explica uno de los fundadores.

¿Tendrán un gran mercado?, me pregunto mientras todos aplauden. Pero ya hemos pasado a la siguiente gran idea: optimizar los contenedores en puertos que utilizan algoritmos predictivos. Se hace un silencio respetuoso en el salón.

Después de años de escribir sobre Silicon Valley he aprendido a no soltar una carcajada frente a ciertas ideas de negocios. Algunas start-ups que me parecieron absurdas han logrado miles de millones de dólares resolviendo problemas que la gente no imaginaba tener. Si el Plan A no funciona, Public Recreation podría cambiar al Plan B, como lo hizo Justin.tv, que empezó transmitiendo en vivo las peripecias de una persona –Justin– y después las de cualquiera, hasta convertirse en Twitch Interactive, compañía que permite observar a otros mientras juegan en línea. En 2014, Amazon compró la empresa por 970 millones de dólares.

Apple encabeza la innovación en Silicon Valley y sigue expandiendo su influencia. En 2017 inauguró su nueva sede en Cupertino, conocida como la “nave espacial”. Allí trabajan alrededor de 12 000 empleados, menos de la mitad del personal de Apple en la zona de la bahía de San Francisco. Hace poco, la compañía también se ha vuelto crítica de Silicon Valley y ahora aboga por la privacidad de los consumidores.

CAMERON DAVIDSON

FOTOGRAFÍA ANTERIOR

Durante un hackathon en Santa Clara, estudiantes de la Universidad Tecnológica de Nanyang, en Singapur, se mantienen con bocadillos, bebidas energéticas y sodas dietéticas mientras desarrollan sus ideas para una aplicación de realidad aumentada.

EL VALLE DE LA BONANZA

Acompáñanos a los años noventa para conocer el turbulento periodo de la burbuja punto-com en El Boom de Silicon Valley, miniserie de National Geographic

Silicon Valley es un lugar que siempre está “huyendo hacia el futuro”, afirma Paul Saffo, antiguo analista de la región. Y los emprendedores que participan en ese Demo Day describen un futuro de vidas mejoradas con inteligencia artificial, realidad aumentada, robots, drones y sensores ubicuos.

Siempre me ha fascinado el optimismo de Silicon Valley, así como el de los soñadores pragmáticos que lo impulsan, pero parece que hace poco empezó a sentar cabeza.

Las nuevas palabras de moda son responsabilidad y empatía. Silicon Valley sabe que lo han hecho responsable de todo: la demografía de su fuerza de trabajo, industrias afectadas, el dolor que ha causado la tecnología, redes sociales que han acelerado la diseminación del odio y hasta los efectos de la innovación en sus habitantes. Incluso los empleados que perciben cifras de seis dígitos anuales tienen dificultades para costear una vivienda. Y, en el resto del mundo, lugares como Bolivia –de donde se extrae el litio con el que operan los dispositivos inventados en Silicon Valley– plantea inquietudes sobre la explotación y el medio ambiente (lee el artículo de la página 52).

Aun cuando la tecnología rige el futuro, empieza a reconocerse que, a veces, el esfuerzo para crear productos mejorados y más eficaces puede perjudicar a muchas personas.

“Estamos rodeados de gente que sueña en grande –comenta Anne Wojcicki, cofundadora y CEO de 23andMe, compañía de biotecnología y genómica personal–. El hecho es que Silicon Valley beneficia a la humanidad y, nos guste o no, el mundo ha cambiado. Pero es indiscutible que las transiciones son difíciles –prosigue–. Creo que tenemos una responsabilidad con todos los lugares que estamos afectando”.

TODOS TIENEN UN SUEÑO

“¿Dónde está Silicon Valley?”, me preguntan unos visitantes. No hay una ciudad capital, Silicon Valley es una llanura con forma de herradura, repleta de oficinas y barrios residenciales. En el centro relucen las aguas de la bahía de San Francisco, indiferentes al rugir del tránsito que sofoca los caminos. Les muestro a los turistas el letrero con el icono “me gusta” que se encuentra junto a la creciente sede de Facebook. La empresa no ofrece recorridos, igual que la mayoría de las compañías tecnológicas.

ALGUNAS START-UPS QUE ME PARECIERON ABSURDAS HAN LOGRADO MILES DE MILLONES DE DÓLARES.

Por supuesto, es muy probable que aquel letrero no satisfaga a todos. Sabemos que las políticas de datos de Facebook no protegieron a los usuarios después de que un investigador vendió nuestra información personal, la cual sirvió para abrumarnos con publicidad política y para que operadores rusos utilizaran Facebook como herramienta propagandística para atizar la hostilidad política en Estados Unidos. El epicentro tecnológico podría ser el rincón de Mountain View, donde uno de los inventores del transistor fundó una compañía, en una calle sin salida en Los Altos, donde una ingeniera de software de nacionalidad india acuesta a sus hijos cada noche y vuelve a conectarse en línea para trabajar en su start-up. También podría serlo un vehículo recreativo con tres ruedas desinfladas que permanece estacionado cerca de la Universidad de Stanford, donde Jim, empleado de mantenimiento y veterano de la infantería de marina, vive con su perro Smokey y se baña cada día con toallitas húmedas desechables.

El lugar ha cambiado mucho desde 1982, cuando National Geographic escribió sobre “el despreocupado igualitarismo que ha reemplazado el ritmo rural” de Silicon Valley y agregó que “este crecimiento dinámico ocurre bajo una fachada de engañosa tranquilidad…, una extensión monótona de edificios bajos y rectangulares, donde las placas corporativas estás inscritas con fusiones de términos de alta tecnología que no permiten adivinar lo que ocurre dentro”.

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