Guerra de nubes
Forbes México|Julio 2019

Un grupo de startups innovadoras está aprovechando los sensores de bajo costo, la potencia de procesamiento barata, la Inteligencia Artificial y los avances en el aprendizaje automático, para revolucionar la forma en que predecimos y modelamos el clima. Con ello, se benefician, desde organizadores de carreras de autos, hasta empresas de agricultura. Por su parte, firmas envejecidas y tradicionales, como AccuWeather, tienen mucho que perder.

Por Susan Adams

“REPUGNANTE”

Tal es la opinión profesional de Joel Myers, el ceo de AccuWeather, sobre el clima en el Día de la Madre en la ciudad de Nueva York, mientras la lluvia pela el pavimento sin parar y las temperaturas caen a 4 grados Celsius. Desde la esquina de la 3ª Avenida y la Calle 50, Myers lanza un texto a la sede de la compañía, en State College, Pensilvania, sugiriendo que los presentadores lo usen en el pronóstico del día en Nueva York. “Siempre estoy buscando maneras de hacer que la información que comunicamos sea mejor y más precisa”, comenta.

Atlético y fornido a los 79, con pelo castaño teñido, Myers dirige la compañía de previsión meteorológica privada independiente más antigua de Estados Unidos. La fundó en 1962, mientras estudiaba su maestría en Meteorología en Penn State. Su primer cliente, una firma local de gas, le pagó 150 dólares para pronosticar tres meses de clima invernal, con lo que podría planear la demanda de calefacción en el hogar.

Hoy, las estimaciones conservadoras de los ingresos anuales de AccuWeather superan los 100 millones de dólares (MDD). Entre los clientes, se cuentan cientos de emisoras de televisión y radio en todo el país, además de importantes medios impresos, como The New York Times, The Wall Street Journal y USA Today. Más de 1,000 empresas utilizan las previsiones meteorológicas privadas de AccuWeather para mejorar sus resultados. En la lista están las obvias (ferrocarriles y parques de diversiones, como Six Flags), y también otras menos evidentes (digamos, el Departamento de Policía del campus de la Universidad de Clemson o Starbucks).

En todas ellas, el negocio podría valer tanto como 900 MDD, y Joel posee más de la mitad, con el resto dividido entre ejecutivos y empleados de la compañía, incluyendo a su hermano menor, Evan, quien sirve como director de Operaciones (COO). El otro hermano de Joel, Barry, que fue el CEO de AccuWeather hasta enero, hace poco vendió su pequeña participación, por 16 mdd, después de que el presidente Trump lo nominara, en 2017, para encabezar la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés), con 5,400 mdd de presupuesto en 2019.

Durante décadas, el pronóstico del tiempo con fines privados ha sido una industria acogedora, dominada en Estados Unidos por AccuWeather, la compañía meteorológica (fundada como canal meteorológico en 1982 y comprada por IBM por 2,300 mdd en 2016) y DTN (DataLine), que se centra en las preocupaciones industriales y fue comprada por un holding suizo por 900 mdd el año pasado.

Pero, ahora, una tormenta perfecta de macrotendencias, una potencia de procesamiento cada vez más barata, la computación en la nube, la Inteligencia Artificial y una proliferación de sensores de bajo costo, han abierto el campo a una nueva cosecha de startups (compañías emergentes) ambiciosas. En conjunto, éstas han recaudado cientos de millones de dólares de inversores que piensan que los operadores se ven vulnerables a los nuevos modelos de negocios creativos.

Están luchando por un pastel grande y creciente. Los números actuales son difíciles de obtener, pero un estudio de 2013, de la Escuela de Negocios Wharton estimó que los ingresos globales para las empresas de clima eran de alrededor 3,000 mdd y que, en conjunto, la industria valía unos 6,000 mdd. Un informe de 2017, del Servicio Meteorológico Nacional, incluyó una predicción de que el sector podría quintuplicar su tamaño.

“Cada vez que volteamos a ver, un mercado diferente abre”, dice Glen Denny, jefe de Soluciones Empresariales de Baron Services. La empresa (ya con 29 años de experiencia) con sede en Huntsville, Alabama, que fabrica 1 millón de unidades de radares Doppler, ha estado rehaciendo su negocio de previsión personalizada.

Las posibles aplicaciones son casi infinitas. Un ejemplo: las carreras de NASCAR, que se detienen en caso de lluvia. En un evento reciente en el Michigan International Speedway, el conductor de Chevy, Austin Dillon, saltó una parada en boxes [los pits] y se colocó en primer lugar, cuando un aguacero cortó la carrera. ¿Su arma secreta? Una pronóstico privado de IBM que le alertó sobre la probabilidad de precipitación. “Tenemos predicciones giro a giro en [tan sólo] un cuarto de milla en la pista”, dice Pat Suhy, gerente del grupo Chevrolet NASCAR Competition, que paga más de 100,000 dólares al año por esta suscripción.

El impacto crece a la par que el tamaño de la preocupación. En Xcel Energy, una empresa asentada en Minneapolis, con 11,500 mdd en ventas anuales y una gran división de Energía Eólica, salvó a sus clientes con más de 60 MDD en costos de combustible durante siete años, usando pronósticos privados de Weather Corp, firma con sede en Boulder, Colorado.

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