EL SHOWMAN DE BIOTECH Y SUS CURAS ANTI-COVID
Forbes México|Noviembre 2020
LOS TRATAMIENTOS CONTRA EL CÁNCER CONVIRTIERON A PATRICK SOON-SHIONG EN UNO DE LOS MÉDICOS MÁS RICOS DEL MUNDO. AHORA, EL MAESTRO DEL MARKETING MÉDICO CREE QUE SUS TERAPIAS FARMACOLÓGICAS PODRÍAN VENCER LA "CRISIS DE NUESTRO TIEMPO".
ALEX KNAPP

POR PATRICK SOON-SHIONG ES CONSCIENTE DEL MOMENTO EN QUE ENTENDIÓ QUE LA PANDEMIA DE COVID-19 REPRESENTARÍA UNA SERIA AMENAZA: 24 DE FEBRERO. EL COPROPIETARIO DE LOS LAKERS ESTABA EN EL STAPLES CENTER DE LOS ÁNGELES, EN EL FUNERAL DE KOBE BRYANT

Patrick Soon-Shiong es consciente del momento en que entendió que la pandemia de Covid-19 representaría una seria amenaza: 24 de febrero. El copropietario de los Lakers estaba en el Staples Center de Los Ángeles, en el funeral de Kobe Bryant.

Con aquella muerte repentina e intempestiva en su cabeza, se puso a pensar en la pandemia emergente. Aunque Covid-19 aún no había causado una sola muerte en Estados Unidos (al menos no se había reportado ninguna), Soon-Shiong estaba preocupado. Recuerda que acudió al gobernador de California, Gavin Newsom, y le dijo: “Estamos en problemas”.

Su sensación de vivir una emergencia no ha desaparecido. “Si pensé que estaba asustado el 24 de febrero”, dice, “ahora tengo más miedo”. La razón, explica, es que “lo que hemos aprendido es que este virus actúa como el cáncer”. Dice que ha salido de su casa sólo una vez, desde el funeral de Bryant, y que lo hizo para filmar un video sobre el nuevo coronavirus, para Los Angeles Times, diario que compró, junto con The San Diego Union-Tribune, por 600 millones de dólares (mdd) hace dos años. “Me aparté del mundo”, confiesa.

Ahora, uno de los médicos más ricos del planeta, que hizo una fortuna de 6,700 mdd desarrollando tratamientos innovadores contra el cáncer y la diabetes, busca combatir la pandemia. Las armas de su arsenal: los procedimientos que se ha pasado desarrollando la última década y media. Los está dirigiendo a todos los aspectos del coronavirus, desde una vacuna hasta tratamientos para casos leves y terapias dirigidas a pacientes con respiradores.

Es un plan enormemente ambicioso de un hombre que a menudo ha sido acusado de ser un artista de moda. En una “encarnación anterior”, Soon-Shiong fue un respetado cirujano y profesor en la Facultad de Medicina de la UCLA, pero, a lo largo de su segundo acto empresarial, tremendamente exitoso, ha sido ridiculizado como un showman que un científico, considerado culpable de inflar resultados y atribuirse un crédito indebido. Hace unos años, por ejemplo, se jactó de usar un medicamento contra el cáncer de mama para tratar a una paciente con cáncer de cuello uterino, pero otros grupos ya estaban viendo éxitos similares. Como escribimos en un artículo de portada de 2014: “Si bien es innegablemente brillante, Soon-Shiong es igual e innegablemente un fanfarrón”.

Pero también tiene feroces defensores de su enfoque, tanto del cáncer como de Covid-19, incluido el exlíder de la mayoría del Senado Harry Reid, quien dice que el médico de 68 años, nacido en Sudáfrica, “me salvó la vida” en 2019, al aplicarle un tratamiento experimental por su cáncer de páncreas en estadio IV. Los investigadores dicen que sus métodos se basan conceptualmente en la buena ciencia, aunque el veredicto sobre su trabajo dependerá, en última instancia, de los resultados.

“Hemos estado rastreando y viendo un aumento en el número de estas terapias basadas en células, ya sea que se hayan reutilizado de la oncología o, incluso, de otras enfermedades”, dice Esther Krofah, analista Senior que supervisa el proceso de desarrollo clínico de vacunas y terapias contra el SARS-Cov-2, para el Milken Institute. Varios de ellos, tanto de grandes empresas farmacéuticas como de pequeñas firmas de biotecnología, están entrando en ensayos clínicos. Para muchos de estos últimos, la pandemia da la oportunidad de demostrar lo que pueden hacer sus tratamientos en un periodo más corto del que normalmente requieren los medicamentos contra el cáncer. “Para las pequeñas empresas, es un ejercicio de cuyo posible éxito bien vale la pena estar atentos”, dice Krofah.

Puede parecer contradictorio, pero los avances en el conocimiento sobre el sistema inmunológico y cómo podría ello ayudar a matar el cáncer tienen aplicaciones reales para las enfermedades infecciosas. “Para mí, una célula cancerosa y una célula infectada por un virus son lo mismo”, dice el doctor Wayne Marasco, inmunólogo de la Escuela de Medicina de Harvard, quien investiga tratamientos para el nuevo coronavirus. El sistema inmunológico, agrega, parece “pensar” de la misma manera. Lo cual es una buena razón para tomar en serio a Patrick Soon-Shiong.

Nacido en Port Elizabeth, Sudáfrica, en 1952, Soon-Shiong no es ajeno a la intersección del sistema inmunológico, el cáncer y las enfermedades infecciosas. Después de graduarse de la escuela de Medicina a los 22 años, centró su carrera quirúrgica temprana en los trasplantes y el cáncer, los cuales involucran un complejo pas de deux [paso a dos] con el sistema inmunológico. El cruce de disciplinas, dice, lo llevó a “considerar el cuerpo como un sistema, no sólo como una pequeña celda. Somos un sistema biológico”. Tal pensamiento interdisciplinario puede ser lo que lo llevó a la medicina con la que hizo su fortuna: Abraxane. Para ésta, tomó un fármaco de quimioterapia ya existente, Toxol, pero lo envolvió en proteínas que lo hicieron más fácil de administrar en tumores. Ahora se usa para tratar casos avanzados de cáncer de pulmón, mama y páncreas. En 1998, para desarrollar Abraxane, compró Fujisawa, una pequeña empresa que cotiza en bolsa y que vende medicamentos genéricos inyectables. SoonShiong utilizó sus ingresos para impulsar rápidamente a Abraxane a través del proceso regulatorio.

MAESTRO MÉDICO

Soon-Shiong, en la sede de Nant, en Los Ángeles, en 2017. Veo [la complejidad del sistema inmunológico] como una orquesta, donde el desafío es separar el violín del violonchelo y de la percusión.

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