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¿Quiénes Fueron Los Primeros Europeos?

PRUEBAS GENÉTICAS RECIENTES DERESTOS FÓSILES DE POBLADORES ANTIGUOS REVELAN QUE DESDE HACE TIEMPO EUROPA HA SIDO UN CRISOL COMPUESTO POR ESTIRPES PROVENIENTES DE ÁFRICA, MEDIO ORIENTE Y LAS LLANURAS DE LO QUE HOY ES RUSIA.

Andrew Curry

Tres olas migratorias poblaron la Europa prehistórica. Los últimos migrantes, hace unos 5 000 años, fueron los yamnas, pastores de ganado provenientes de Rusia que sabían andar a caballo y construyeron imponentes túmulos funerarios como este, cerca de Žabalj, Serbia.

RUTA DEL DANUBIO DEL PROYECTO DE LA CULTURA YAMNA, CENTRO NACIONAL DE LA CIENCIA, POLONIA

El manejo de los caballos que los yamnas llevaron a Europa sigue vigente en su región natal. Un jinete en el museo Zaporizhzhya Cossack, en la isla de Jórtytsia, Ucrania, muestra las habilidades acrobáticas que hicieron a los cosacos guerreros tan temibles a partir del siglo xv.

UN MUNDO EN MOVIMIENTO

LA IDEA DE QUE ALGUNA VEZ hubo poblaciones “puras” de europeos ancestrales que habitaron el continente desde la época de los mamuts lanudos ha inspirado ideologías mucho antes de los nazis. Desde hace años ha nutrido el racismo blanco y en años recientes ha avivado temores sobre el efecto de los migrantes. ¶ Ahora, científicos brindan respuestas novedosas a la pregunta de quiénes son realmente los europeos y de dónde provienen. Los descubrimientos sugieren que el continente ha sido un crisol desde la Edad de Hielo. Los europeos de la actualidad son una mezcla variada de linajes antiguos que proceden de África, el Medio Oriente y la estepa rusa. La evidencia proviene de artefactos arqueológicos, el análisis de dientes y huesos antiguos, y la lingüística. Pero, sobre todo, de un nuevo campo de estudio, la paleogenética. Durante el transcurso de la década pasada se ha logrado secuenciar el genoma completo de seres humanos que vivieron hace decenas de miles de años. Hoy día, un fragmento de esqueleto bien conservado se puede secuenciar por unos 500 dólares.

ADN de dientes y huesos antiguos les permite a los investigadores comprender los cambios en la población en el transcurso del tiempo. A medida que el precio de la secuenciación del ADN se ha desplomado, científicos en laboratorios como este, en Jena, Alemania, han logrado desvelar patrones de la migración humana del pasado.

INSTITUTO MAX PLANCK PARA LA CIENCIA DE LA HISTORIA HUMANA

El resultado ha sido un auge en la información que transforma la arqueología. Apenas en 2018 se descifraron los genomas de más de 1 000 humanos prehistóricos, principalmente a partir de huesos desenterrados hace años y conservados en museos y laboratorios arqueológicos. En el proceso, una ola de huesos pulverizados ha destruido cualquier noción de la pureza genética europea.

El análisis de genomas antiguos equivale al paquete de prueba de ADN personal de hoy, pero para aquellos que murieron mucho antes de que los seres humanos inventaran la escritura, la rueda o la cerámica. Se puede descifrar todo –desde el color de pelo y ojos hasta la intolerancia a la lactosa– a partir de menos de 40 miligramos de hueso o diente. Los resultados revelan pistas sobre las identidades y los orígenes de los ancestros de los seres humanos antiguos y, por lo tanto, de las migraciones antiguas.

En la actualidad tenemos claro que tres importantes desplazamientos humanos moldearon el curso de la prehistoria europea. Los migrantes llevaron arte, música, agricultura, ciudades, caballos domesticados y la rueda. Introdujeron las lenguas indoeuropeas que hoy se hablan en buena parte del continente. Incluso pudieron haber llevado la peste. Los últimos pobladores que contribuyeron a la composición genética de los europeos del centro y occidente –los últimos europeos originarios, por decirlo así– llegaron de la estepa rusa cuando se construía Stonehenge, hace casi 5 000 años. Ellos completaron la construcción.

En una era de debate en torno a la migración y las fronteras, la ciencia demuestra que Europa es un continente de migrantes y siempre lo ha sido. “Los habitantes actuales de determinado lugar no son descendientes de quienes lo habitaron hace años –asegura David Reich, paleogenetista de la Universidad de Harvard–. No existen los pobladores nativos, cualquiera que añore una pureza racial se enfrenta al sinsentido del concepto”.

En Suecia, antiguos grabados en piedra (resaltados con pintura roja moderna) reflejan los cambios culturales que trajeron consigo los migrantes, empezando con los cazadores-recolectores que llegaron de África en la Era de Hielo y siguieron los glaciares que retrocedían hacia el norte. Su ADN prevalece, sobre todo en los países bálticos del sur. TANUM, PATRIMONIO DE LA HUMANIDAD

Primera ola

FUERA DE ÁFRICA

HACE 32 AÑOS , el estudio del ADN de los seres humanos vivos había ayudado a definir que todos compartimos un árbol genealógico y una historia de migración primordial: todos los seres humanos fuera de África descienden de ancestros que salieron de ese continente hace más de 60 000 años. Hace unos 45 000 años, esos primeros Homo sapiens se aventuraron a viajar a Europa, cruzando el Medio Oriente. Su ADN sugiere que tenían piel morena y tal vez ojos claros.

Europa era inhóspita. Capas de hielo de kilómetros de grosor cubrían partes del continente. En las zonas cálidas había vida silvestre. También otros humanos, pero no como nosotros: neandertales, cuyos ancestros también habían salido de África cientos de miles años antes, y ya se habían adaptado al frío y las condiciones rigurosas.

Los primeros europeos modernos fueron cazadores-recolectores y solían organizarse en pequeños grupos nómadas. Seguían los ríos, se desplazaban de manera gradual a lo largo del Danubio, desde su desembocadura en el mar Negro hasta internarse en Europa central y occidental. Durante milenios pasaron inadvertidos. Su ADN revela que se mezclaron con los neandertales, quienes desaparecieron 5 000 años después. Hoy, cerca de 2 % del genoma de un europeo promedio consiste de ADN neandertal. Un africano promedio no lo tiene.

Con la dureza de la Era de Hielo en Europa, los humanos modernos permanecieron en el sur, donde no había hielo, y se adaptaron al clima frío. Según algunos cálculos poblacionales, hace cerca de 27 000 años podrían haber sido apenas unos pocos miles. Se alimentaban de grandes mamíferos, como mamuts, caballos, renos y uros, el ancestro de las reses actuales. Se refugiaban en las cuevas, donde dejaron espectaculares pinturas y grabados de sus presas.

Hace alrededor de 14 500 años, cuando Europa comenzó a calentarse, los humanos siguieron los glaciares que retrocedían hacia el norte. En los milenios siguientes desarrollaron herramientas de piedra más sofisticadas y se asentaron en pequeñas aldeas. Los arqueólogos denominan a este periodo Mesolítico o Edad de Piedra media.

En los años sesenta del siglo xx, arqueólogos serbios descubrieron una aldea de pescadores del Mesolítico en clavada en los riscos escarpados de un recodo del Danubio, cerca de uno de los puntos más estrechos del río. El asentamiento de Lepenski Vir era un complejo que albergaba a un centenar de personas y que se fundó hace unos 9 000 años. Algunas viviendas estaban decoradas con esculturas antropomorfas grabadas, mitad humanos, mitad peces.

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Agosto 2019

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