Descarbonización: el gran reto mundial

Muy Interesante México|Julio - 2020

Descarbonización: el gran reto mundial
Para muchos, las energías renovables parecen una opción tecnológica fuera de nuestro alcance, un ideal bonito pero imposible en el corto plazo. Sin embargo, ¿en verdad es así? En la última década su precio bajó más de 80% y hoy, en algunos países, incluso son más baratas que las energías basadas en hidrocarburos. ¿Qué falta para desprendernos de las energías fósiles? Para empezar, querer hacerlo.
Por Sarai J. Rangel

La era de las energías fósiles está a punto de llegar a su fin. De repente fue una pequeña nación centroamericana y no una gran potencia europea la primera en bajar el interruptor: Costa Rica logró en 2018 alimentar su sistema eléctrico por 300 días de fuentes 100% renovables: 10 meses sin recurrir a hidrocarburos. Se trata de un hecho sin precedentes, un logro aún lejano incluso para líderes verdes como Alemania, uno de los pocos territorios desarrollados que de vez en cuando ha superado el reto de 100% renovables... y lo consiguió sólo por un par de horas. En mayo de 2016, Portugal mantuvo sus luces encendidas por cuatro días nada más con energía hidráulica, solar y eólica. Aunque lo parezca, el “milagro tico” no es tal. En 2015, Costa Rica alcanzó tres meses consecutivos de energía renovable por primera vez, y desde entonces ha batido su propio récord. Su secreto: aprovechar sus recursos naturales y una fuerte y constante inversión en plantas hidroeléctricas y geotérmicas, parques eólicos y solares, e instalaciones de generación por biomasa. Aunque quizás un activo todavía más importante que su geografía única sea su disposición para encarar grandes desafíos: la nación, de casi cinco millones de habitantes, dio a conocer el año pasado su plan de descarbonización para 2050. “Seremos un ejemplo para el mundo de que es posible ser un país verde y descarbonizado, al tiempo que seguimos produciendo riqueza”, señaló en su momento el mandatario costarricense Carlos Alvarado Quesada.

La descarbonización del sistema eléctrico, el cese al uso de combustibles fósiles como principal fuente de generación de electricidad, en general es vista aún como un ideal noble, pero para muchos, inviable en el corto plazo. “A nivel mundial el sector energético es el principal contribuyente de las emisiones de gases de efecto invernadero que causan el cambio climático. Si este rubro sigue produciendo energía con base en combustibles fósiles no habrá manera de combatir este problema en la escala que se requiere”, subraya Ninel Escobar, subdirectora de Cambio Climático y Energía del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF, por sus siglas en inglés). Para limitar el calentamiento global a 1.5 ºC, “sí o sí se necesita dejar de producir energías con hidrocarburos”. Sin importar la urgencia climática que requiere que el uso del carbón global disminuya en 80% antes de 2030, muchas naciones se niegan a incrementar sus acciones para cumplir con las metas del Acuerdo de París y con el séptimo Objetivo de Desarrollo Sostenible de la ONU, que pugna por una energía asequible y no contaminante en los próximos años. Desconfían de las energías renovables para suplir las fuentes de petróleo, gas o carbón para abastecer su electricidad. Así, las emisiones mundiales de dióxido de carbono (CO2) relacionadas con energía crecieron 1.7% en 2018 debido al aumento del uso de combustibles fósiles. También incrementaron los subsidios en este rubro e incomprensiblemente en varios países –como China y Japón– se construyen nuevas centrales eléctricas basadas en carbón, acaparando recursos que bien podrían emplearse para acelerar su transición energética. Más allá de los impactos medioambientales, los especialistas advierten que seguir invirtiendo en energías fósiles es una mala apuesta económica, no sólo por la actual crisis provocada por la pandemia de COVID-19, que ha desplomado los precios del petróleo y del gas, sino porque incluso en medio de la emergencia –y tal vez más importante aún, en la etapa pospandémica– las energías renovables representan la fuente más barata de producir electricidad en la mayoría de los países, y en algunos casos incluso superan al carbón, el petróleo y el gas natural, según indica la Agencia Internacional de Energías Renovables (IRENA). “Las energías renovables están superando al carbón en todo el orbe y las propuestas de inversión en hidrocarburos corren el riesgo de convertirse en activos varados”, reveló en marzo Matt Gray, codirector de Carbon Tracker, una firma londinense especializada en finanzas y cambio climático. “El mercado está impulsando la transición energética hacia una economía baja en carbono; no obstante, los gobiernos no están escuchando”. Quizá sea hora de hablar más fuerte.

Para 2030 podría ser más barato construir plantas de energías renovables que explotar carbón en todos los mercados principales.

Todo gran viaje comienza con un paso

Son pocos los países que se han comprometido a avanzar hacia una economía neta de cero emisiones hacia 2050. Algunos nombres de la lista son previsibles, como Reino Unido, Dinamarca o Islandia, pioneros en energías renovables y en la lucha contra la crisis climática; sin embargo, la adición de nuevos actores tales como Costa Rica, Uruguay o Bután demuestra que no se trata de un desafío al que únicamente las grandes economías puedan hacer frente. Como comenta Mónica Araya, fundadora de la asociación Costa Rica Limpia, “los países en desarrollo podrían tomar la iniciativa”.

No es una idea sin fundamento. Ya en 2018, más de 90 naciones contaban con instalaciones para generar al menos 1 GW de energías renovables (lo suficiente para alimentar unos 700,000 hogares), logrando que más de 26.2% de la electricidad global sea limpia. Tal avance se debe en buena medida al marcado abaratamiento de estas tecnologías a lo largo de la última década: las turbinas eólicas son 40% más baratas que en 2010, en tanto que los paneles fotovoltaicos disminuyeron su precio hasta 89%, lo que ha permitido su expansión.

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